Chronique : Un prêtre est décédé du COVID-19. Les fidèles ont reçu des coups de feu en son honneur

MECCA, Californie —

Il n’y a pas de mémorial public pour le père Francisco Valdovinos, un prêtre catholique bien-aimé de cette ville non constituée en société de la vallée de Coachella, décédé de COVID-19 à 58 ans.

Le membre des Missionnaires Serviteurs de la Très Sainte Trinité est arrivé en 2018 pour servir au Sanctuaire de Notre-Dame de Guadalupe et s’est immédiatement fait aimer des habitants. L’immigrant mexicain chauve, costaud et moustachu a fait pression sur les politiciens pour qu’ils offrent de meilleurs services à sa congrégation de la classe ouvrière, et a organisé lui-même des cours d’alphabétisation et de droit.

Ses sermons faits maison remplissaient l’église chaque week-end, et le prêtre visitait fréquemment les champs agricoles de la région avec des déjeuners pour les campesinos, dont beaucoup étaient originaires de son Michoacán natal.

Lorsque la pandémie a ravagé l’est de la vallée de Coachella l’année dernière, Valdovinos a transformé sa paroisse pittoresque en un centre de distribution alimentaire et un site de test. Il a distribué des masques par dizaines de milliers et a offert une messe à distance sociale, tout en apparaissant à la radio en langue espagnole pour exhorter les auditeurs à prendre la pandémie au sérieux et à se faire vacciner une fois qu’il serait disponible.

Lorsque la nouvelle est apparue en décembre que COVID-19 avait frappé Valdovinos, les paroissiens ont veillé à l’extérieur de l’hôpital où il était en train de mourir. Plus d’un millier de personnes ont prié lors d’une session Facebook Live. Une caravane de janvier pour honorer sa vie serpentait autour de La Mecque, avec des voitures et des camions portant des messages en espagnol tels que « Merci pour tout » et « Tu nous manques ».

“La communauté a pleuré quand il est mort”, a déclaré Conchita Pozar, 32 ans, une dirigeante de l’importante communauté autochtone Purépecha de la vallée de Coachella. « Il est allé au-delà de ce que font la plupart des prêtres. Il aurait pu juste donner la communion à la messe et ça aurait été bien. Mais il a poussé tout le monde à faire plus. Son héritage est maintenant dans nos cœurs.

Il n’y a pas de mémorial public à La Mecque pour le père Francisco Valdovinos. Il n’y en a pas besoin. La preuve de la gratitude de La Mecque envers lui était partout lors de ma visite la semaine dernière.

Des désinfectants pour les mains étaient posés sur une table dans le foyer de Notre-Dame de Guadalupe et près de la sacristie. Des autocollants rouges et bleus espacés de six pieds marquaient les trottoirs et les bancs. Des panneaux autour du campus de l’église en anglais et en espagnol et apposés avec un autocollant de la Vierge a exhorté tout le monde à porter des masques. En ville, tout le monde semblait en porter, qu’il s’agisse de femmes assistant à un cours du soir de Zumba dans l’un des rares centres commerciaux de La Mecque, d’hommes traînant dans ce qui passe pour le centre-ville ou d’enfants jouant au baseball sous les lumières du complexe sportif.

L’hommage le plus durable à Valdovinos n’était cependant pas facilement visible: le taux de vaccination COVID-19 de La Mecque. Les articles de presse à la suite de sa mort ont cité des résidents qui ont juré de retrousser leurs manches en son honneur. Et ils l’ont fait.

Selon les chiffres de Riverside County Public Health, 108,4% des habitants de La Mecque sont entièrement vaccinés – une impossibilité statistique expliquée par le fait que de nombreux habitants de Coachella Valley se sont fait vacciner dans la ville. Les dossiers du Département de la santé publique de Californie sont plus précis – les données les plus récentes montrent que 93% des résidents du code postal 92254 qui englobe la Mecque et les petites communautés de North Shore et Desert Camp sont entièrement vaccinés.

Ce n’est que l’un des deux codes postaux à atteindre cette marque dans l’Inland Empire, où seulement 53,4% des résidents sont complètement vaccinés, et à peine la moitié dans le comté de San Bernardino. Et La Mecque fait partie d’un club californien exclusif contre les coronavirus : seuls 4 % des 1 741 codes postaux de l’État ont atteint 90 % de vaccination complète.

“Quand le père Valdovinos est mort, il a éveillé la conscience des gens de notre communauté pour qu’ils sortent et se fassent tirer dessus”, a déclaré le membre de l’Assemblée Eduardo Garcia (D-Coachella), qui représente la région et a honoré son sacrifice sur le sol du Capitole de l’État sous peu. après son décès en ajournant une réunion en son nom. “Pour leur santé, oui, mais aussi par respect pour sa vie.”

« Il ne faisait que créer un élan », a déclaré Maria Machuca, ancienne conseillère scolaire et organisatrice communautaire de longue date. «C’est juste une grosse perte – nous ne savons pas ce qu’il aurait pu faire. Nous devons donc continuer ce qu’il a fait.

Sanctuaire de Notre-Dame de Guadalupe à La Mecque, Californie.

(Gustavo Arellano / Los Angeles Times)

Valdovinos est né en 1962 dans le pueblo de Santa Ana Amitlán dans une famille de producteurs de chaux. Il a étudié pour devenir électricien dans sa jeunesse. Puis, un an plus tard, des membres des Missionnaires Serviteurs de la Très Sainte Trinité (également connus sous le nom de Missions de la Trinité), une congrégation d’hommes catholiques dévoués aux communautés pauvres et marginalisées, sont venus dans sa ville natale.

“Il a vu le bien que nous avons fait et a décidé de se joindre à nous”, a déclaré le révérend Guy Wilson, ST. qui a inspiré Valdovinos à devenir prêtre. « Il était déjà déterminé à aider. »

Valdovinos a été ordonné prêtre en 1994 et a exercé son ministère à Porto Rico et au Costa Rica avant de trouver son chemin vers la justice sociale à Tallahassee, où il parcourait plus de 300 milles le week-end pour visiter des camps de travail et des prisons dans le nord de la Floride. Il est passé à l’église Notre-Dame de la Victoire à Compton en 2007, où Valdovinos a décidé de lutter contre la violence dans la ville avec des cours d’éducation pour adultes, des salons de la santé et des conseils pour les jeunes.

« Comment pouvez-vous arrêter la violence sans travail, sans éducation, sans nourriture, sans logement, sans transport ? » a-t-il déclaré au LA Daily News en 2015. « C’est une culture de la violence, de génération en génération, dans laquelle ils sont habitués à vivre de cette façon. »

Trois ans plus tard, Trinity Missions a demandé à Valdovinos de diriger Notre-Dame de Guadalupe à La Mecque. Wilson était à l’époque pasteur de l’église Notre-Dame de Soledad à Coachella et s’est souvenu de l’hésitation initiale ressentie par Valdovinos.

“Il n’a jamais voulu quitter aucune mission pour laquelle il travaillait”, a déclaré Wilson. « Quand Francisco a vu qu’il fallait faire quelque chose, il y a mis toute son énergie et vous n’allez pas le lui enlever. Mais à La Mecque, Francisco a vraiment trouvé sa maison.

Lors de sa première messe dans le désert, plus de 50 de ses anciens fidèles de Compton se sont présentés pour lui dire un dernier adieu. Machuca était dans le public ce jour-là.

“C’était un indicateur de ‘Oh oui, il va être bon pour nous'”, a-t-elle déclaré.

Quelques jours plus tard, Valdovinos s’est présenté à l’improviste à son bureau. “Il a dit:” Nous avons beaucoup de travail à faire ensemble “”, a déclaré Machuca en riant. “Et nous l’avons fait.”

Un panneau exhortant les gens à porter des masques au sanctuaire de Notre-Dame de Guadalupe à La Mecque, en Californie.

(Gustavo Arellano / Los Angeles Times)

Valdovinos a connecté ses propres réseaux de services sociaux à ceux existants de La Mecque. Ces connexions étaient vitales lorsque la pandémie a finalement frappé. Notre-Dame de Guadalupe a distribué plus de 250 000 livres de nourriture l’année dernière, et la vue d’un Valdovinos masqué distribuant des sacs d’épicerie aux familles ou poussant un chariot rempli de sacs et de boîtes a fait de lui un habitué de la langue anglaise et espagnole. émissions de télévision.

Wilson a vu Valdovinos pour la dernière fois en décembre, juste avant que son ami ne contracte COVID-19.

“Nous avons parlé de ses plans et des besoins à La Mecque, et je lui ai dit : ‘Francisco, fais juste attention'”, a déclaré Wilson. « « Vous êtes tout le temps avec des gens. » Sa mort nous a durement touchés, car il était si bon dans ce qu’il faisait.

Deux jours après sa mort, Trinity Missions a publié une courte vidéo à sa mémoire qui est aussi proche d’un manifeste personnel que Valdovinos n’a jamais proposé.

De l’intérieur de Notre-Dame de Guadalupe, le prêtre a déclaré : « Vous pouvez prêcher. Mais nous devons montrer, avec l’action.

 
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