Grippe, cancer, VIH : après le succès du Covid, quel avenir pour les vaccins à ARNm ? | Recherche médicale

jeC’est l’une des réussites les plus remarquables de la pandémie : la technologie non éprouvée qui a livré les vaccins Moderna et Pfizer/BioNTech en un temps record, aidant à renverser la vapeur sur Covid-19. Les vaccins sont basés sur l’ARNm, la molécule qui demande à nos cellules de fabriquer des protéines spécifiques. En injectant de l’ARNm synthétique, nos cellules sont transformées en usines de vaccins à la demande, pompant toute protéine que nous voulons que notre système immunitaire apprenne à reconnaître et à détruire.

Avant la pandémie, la technologie était considérée avec scepticisme – un concept intelligent, mais dont la livraison n’était pas garantie. Aujourd’hui, on est de plus en plus convaincu que les vaccins à ARNm pourraient avoir des applications de grande envergure dans la lutte contre les maladies, de la grippe au paludisme.

Grippe

Chaque année en février, les scientifiques de la grippe participent à un rituel annuel : des paris sont placés lors d’une réunion de l’Organisation mondiale de la santé sur laquelle les souches de grippe domineront l’hiver suivant. Il existe quatre virus grippaux en circulation, chacun évoluant rapidement de sorte que les vaccins de l’année précédente auront perdu leur efficacité. Les fabricants ont besoin d’au moins six mois pour produire des vaccins, un processus laborieux qui implique la croissance d’un virus atténué à l’intérieur de millions d’œufs de poule. Lorsque les prévisions de grippe sont ciblées, les vaccins peuvent être efficaces à 60 %, mais une inadéquation entre les vaccins et les souches en circulation peut entraîner une efficacité aussi faible que 10 %.

Le Saint Graal de la recherche sur la grippe est un vaccin universel qui fonctionnerait sur les quatre souches et continuerait de fonctionner pour leurs futures incarnations alors qu’ils mélangeraient leurs génomes au fil du temps. Un tel vaccin devrait cibler la protéine de base de la grippe qui ne change pas beaucoup d’une souche à l’autre. Mais notre système immunitaire ne répond pas fortement à cette partie du virus et l’objectif est donc resté insaisissable pendant des décennies. Cependant, l’ARNm est si rapide et facile à produire que les vaccins peuvent être conçus pour frapper plusieurs sites simultanément. “Un tel vaccin sera probablement capable d’induire des réponses largement protectrices”, a déclaré Norbert Pardi, microbiologiste à l’Université de Pennsylvanie. Son équipe travaille sur un candidat vaccin qui utilisera environ une douzaine de morceaux d’ARNm et est conçu pour fonctionner sur plusieurs souches de grippe. L’équipe espère commencer les essais sur l’homme en 2023.

Cancer

Le vaccin contre le VPH, qui protège contre le virus qui cause la plupart des cancers du col de l’utérus, permet déjà d’éviter des milliers de cas de cancer chaque année. À l’avenir, les scientifiques espèrent que les vaccins à ARNm pourraient être utilisés pour vacciner contre le cancer lui-même en apprenant au système immunitaire à reconnaître les mutations avant qu’elles ne surviennent, dans une toute nouvelle approche du traitement. “Nous profitons de la progression génétique connue du cancer”, a déclaré le professeur Herbert Kim Lyerly, qui travaille sur la technologie des vaccins contre le cancer à l’Université Duke.

Son équipe prévoit de tester un vaccin à ARNm l’année prochaine chez des patientes atteintes d’un cancer du sein à un stade avancé, où les tumeurs évoluent généralement pour ne pas répondre aux médicaments en acquérant des mutations dans des gènes spécifiques. Encore une fois, un avantage de l’ARNm est la capacité d’atteindre plusieurs cibles à la fois – dans ce cas, une poignée de mutations potentielles. « Il n’y a pas de meilleur chirurgien au monde que votre système immunitaire pour éliminer ces [mutated cells] au début », a déclaré Lyerly.

Les premières applications, en cas de succès, pourraient prolonger la vie d’un patient de plusieurs mois en éloignant le cancer plus longtemps. À terme, il sera peut-être possible de prévenir le cancer chez certaines populations à haut risque telles que les gros fumeurs, où une mutation dans un gène appelé KRAS représente jusqu’à un quart des cancers.

Paludisme

En octobre, l’OMS a approuvé le premier déploiement d’un vaccin contre le paludisme. Mais il y a place à l’amélioration, avec le vaccin RTS,S réduisant le paludisme grave de 30 %. Un défi fondamental est que le parasite du paludisme a développé un moyen de prévenir la mémoire immunologique. Même après avoir attrapé le paludisme, sans parler de la vaccination, les gens restent sensibles à la réinfection, et la maladie tue 500 000 personnes par an, principalement des bébés et des enfants.

En 2012, le professeur Richard Bucala, de la Yale School of Medicine, et ses collègues ont découvert que le paludisme induisait cette « amnésie du système immunitaire » à l’aide d’une protéine appelée PMIF, qui tue les cellules T à mémoire. Bucala travaille sur une forme de vaccin à ARN qui immuniserait contre le PMIF.

Des études chez la souris suggèrent que le blocage de la protéine permet au système immunitaire d’éliminer le paludisme plus rapidement, ce qui entraîne une maladie plus bénigne et, surtout, une immunité future. Bucala s’est associé à des scientifiques du Jenner Vaccine Institute d’Oxford pour tester le candidat, et si les résultats sont positifs, ils espèrent commencer des essais sur l’homme l’année prochaine.

“Les vaccins sont désespérément nécessaires dans le monde en développement pour les maladies parasitaires qui ont longtemps freiné le développement économique et sociétal de nombreux pays”, a déclaré Bucala. “L’ARN a non seulement permis le succès de notre vaccin PMIF, mais la plate-forme est beaucoup moins chère que les vaccins à base de protéines, ouvrant des opportunités pour un vaccin contre le paludisme qui n’existaient pas auparavant.”

VIH

« Nous entrons maintenant dans la cinquième décennie d’une pandémie mondiale de VIH », a déclaré Derek Cain, du Human Vaccine Institute de l’Université Duke. Jusqu’à présent, un vaccin est resté hors de portée.

L’équipe de Cain s’est concentrée sur un sous-ensemble de patients infectés par le VIH (moins d’un tiers) qui finissent par développer des anticorps spécialisés capables de neutraliser le VIH des années après l’infection. À ce stade, il existe un énorme réservoir de virus dans le corps et il est trop tard pour éliminer l’infection. “C’est comme si vous trouviez un extincteur, mais toute la maison est déjà en feu”, a déclaré Cain. Cependant, si un vaccin pouvait induire ces anticorps, l’espoir est qu’ils pourraient éteindre le VIH avant qu’il ne s’installe.

Cain et ses collègues ont méticuleusement tracé la route détournée empruntée par le système immunitaire pour créer ces anticorps hautement spécialisés, et dans le cadre d’un consortium, ils concoctent une séquence de quatre ou cinq vaccins à ARNm multi-cibles conçus pour « recréer la course aux armements entre le système immunitaire et l’agent pathogène ».

“Nous pensons certainement qu’un vaccin contre le VIH sera de loin le vaccin le plus compliqué que nous ayons jamais eu à introduire dans la population”, a déclaré Cain. « Nous ne nous attendons pas à ce que cela fonctionne à 100 ou 90 % comme les vaccins Covid, mais même si nous pouvons atteindre 50 à 60 %, ce serait un succès ; 70% serait incroyable.

 
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