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Denby Fawcett : Comment Covid-19 a déformé notre sens du temps

J’ai souvent du mal à me souvenir si un événement particulier s’est produit en 2020, l’année où nous avons pris conscience qu’un virus tueur se propageait à travers le monde, ou si quelque chose que j’essaie de me rappeler s’est produit en 2021 lorsque nos espoirs ont été anéantis que Covid-19 disparaîtrait bientôt .

Les personnes que j’appelle pour obtenir des informations pour ma rubrique ont souvent la même réaction. Quand je leur demande la date d’un événement qu’ils décrivent, il leur faut du temps pour s’en souvenir. « C’est la pandémie. J’ai perdu la notion du temps », disent-ils.

« Le temps est flou. Chaque jour se confond avec le suivant », a déclaré ma voisine Ann Rayson, alors que nous nous promenions dans Diamond Head samedi, expliquant comment le virus a déformé notre perception du temps.

« Blursday » est ce que mon amie Alia Pan et d’autres appellent le phénomène.

Pour certaines personnes, la pandémie a été une période frustrante où le temps semblait se dissoudre.

« On a presque l’impression que les deux dernières années ont été gaspillées ou perdues, comme si le temps venait de disparaître », déclare Clarissa Cosson, une employée civile à la retraite de l’US Navy à Hawaï.

Dans une décennie, lorsque les plus jeunes demanderont ce que c’était que de vivre une pandémie mondiale, l’un des souvenirs que je raconterai est de savoir comment Covid-19 a bousillé notre sens du temps.

Le temps physique est invariable : 365 jours par an, 24 heures sur 24, les pages d’un calendrier tournent, les horloges tournent. Mais notre perception du temps – comment nous le vivons subjectivement – dépend de nombreuses variables.

Selon le jour et la personne qui le vit, le temps peut aller très vite ou interminablement lentement.

Les psychologues et les philosophes qui étudient le temps disent qu’une variable clé qui a perturbé notre sens du temps normalement calibré est le stress.

Pendant la pandémie, il y a eu beaucoup de stress avec des pertes de vies et d’emplois, et des perturbations des routines quotidiennes, toutes assombries par l’anxiété de ne pas savoir ce qui va se passer ensuite.

Les parents se demandent avec impatience quand il sera sécuritaire de renvoyer leurs enfants à l’école; les enseignants craignent de retourner à l’enseignement en personne, et maintenant avec la variante très contagieuse de l’omicron, les gens craignent de tomber malades – peut-être gravement – quelles que soient les précautions qu’ils prennent.

Il a été démontré que le fait de stresser le corps, que ce soit physiquement ou psychologiquement, fait subjectivement que le temps semble passer plus lentement, explique Berit Brogaard, professeur de philosophie et directeur du Brogaard Lab for Multisensory Research à l’Université de Miami.

Dans un article paru dans Psychology Today le mois dernier, Brogaard a expliqué que notre souvenir du temps peut sembler s’étirer plus longtemps, non seulement lors d’événements stressants prolongés, mais aussi lors d’expériences très agréables, car les deux extrêmes déclenchent une excitation corporelle qui élève les produits chimiques dans notre corps.

Brogaard dit : « Les périodes stressantes et perturbatrices provoquent une excitation corporelle négative ou désagréable, par exemple en élevant nos hormones de stress. Les périodes joyeuses et aventureuses de notre vie provoquent une excitation corporelle positive ou agréable en élevant les produits chimiques associés au plaisir, tels que les endorphines, la dopamine et la sérotonine.

Elle explique que l’excitation corporelle provoquée par le stress ou la joie crée des marqueurs temporels dans l’esprit qui brisent ce qui serait autrement un flux monotone et constant d’expériences – comme le passage du temps pour quelqu’un qui est enfermé à la maison depuis des mois.

Brogaard dit : « En divisant un flux de contenu autrement long et indifférencié en moments« mémorables », les marqueurs temporels ralentissent la vitesse à laquelle votre cerveau rejoue le contenu narratif de vos souvenirs. Ces marqueurs servent ainsi de ralentisseurs sur notre chemin de mémoire. En conséquence, nous nous souvenons souvent du temps comme s’étant écoulé plus lentement lorsque nous revenons sur des périodes particulièrement stressantes, joyeuses, perturbatrices ou aventureuses de notre vie.

Même si nos vies n’ont pas été particulièrement stressantes pendant la pandémie, le sens du temps de presque tout le monde a été altéré par la perte de leurs repères temporels personnels.

Pour moi, un marqueur temporel en janvier est lorsque des amis m’invitent dans des restaurants bondés pour manger des festins chinois et regarder des danses de lion pour célébrer le Nouvel An lunaire.

Le festival Merrie Monarch à Hilo était l’un des moyens de délimiter le passage du temps. Denby Fawcett/Civil Beat/

En février, nous allons au Carnaval de Punahou et dînons dans un bon restaurant pour la Saint-Valentin.

En mars, nous avons des amis pour la Guinness Stout et le corned-beef et le chou en l’honneur de la Saint-Patrick.

En avril, nous teignons des œufs pour Pâques et montons dans un avion pour Hilo pour assister au Merrie Monarch Festival. Et lorsque nous ne connaissons pas de marqueurs temporels liés aux mois civils, il y a les anniversaires et les anniversaires et les remises de diplômes que, avant la pandémie, nous avons célébrés tout au long de l’année.

Cependant, les célébrations sont rares maintenant avec des événements annulés à gauche et à droite, souvent juste au moment où ils semblent prêts à reprendre. Ce manque d’excitation peut s’ajouter à une fadeur inoubliable qui fait que le temps semble passer plus vite.

Nous sommes coincés dans ce que l’anthropologue britannique Jane Guyer appelle le « présentisme forcé » – piégé dans le présent sans la capacité de planifier l’avenir.

La résidente de Manoa, Maura Okamoto, dit qu’avec tant d’incertitudes, il est difficile de se projeter dans l’avenir.

« J’ai l’impression d’être dans une sorte de montagnes russes dont je ne peux pas descendre. Juste au moment où les choses semblent s’améliorer, elles empirent. Après avoir empiré, ils s’améliorent à nouveau. Je ne peux compter sur rien. Je ne peux pas planifier à l’avance », dit-elle.

Et certains des événements qui ont pris le relais comme marqueurs temporels pendant la pandémie ont été des événements d’actualité inquiétants avec une optique que nous souhaitons pouvoir repousser, comme le meurtre de George Floyd ou l’insurrection du Capitole du 6 janvier.

« En ces jours de COVID, nos souvenirs s’embrouillent ; ils s’agglutinent dans nos routines répétées qui donnent l’impression que chaque jour est le même que la veille », écrit le psychologue Joseph Mazur dans un article de Psychology Today, « Comment COVID-19 a modifié notre perception du temps. »

Un autre inconvénient est que sans les distractions des voyages et des célébrations, le temps peut sembler plus long, car certaines personnes s’embourbent dans l’anxiété d’une auto-récrimination douloureuse.

Je ne suis pas enclin à terminer cette chronique sur une note optimiste parce que tant de choses sont encore imprévisibles et frustrantes dans nos vies.

Mais étant donné que les souvenirs sont des marqueurs du temps, un moyen peut-être modeste de faire face à l’altération de notre perception du temps par la pandémie consiste à créer nos propres nouveaux souvenirs – des événements sûrs, petits et créatifs pour servir de marqueurs temporels pour empêcher le temps cette année de disparaître dans un flou confus.

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