Les États-Unis perdent l’industrie du lithium au profit de la Chine

Les États-Unis perdent l’industrie du lithium au profit de la Chine
Les États-Unis perdent l’industrie du lithium au profit de la Chine

HUAIBEI, CHINE – 27 FÉVRIER : Les employés travaillent dans une usine de fabrication de batteries lithium-ion le … [+] 27 février 2021 à Huaibei, province chinoise de l’Anhui. (Photo de Li Xin/VCG via Getty Images)


VCG via Getty Images

Au début de l’industrie pétrolière, les États-Unis ont rapidement établi leur domination en tant que producteur et consommateur de pétrole le plus important au monde. Mais au fil du temps, l’épuisement aux États-Unis et les découvertes à l’étranger ont fait disparaître la domination américaine sur l’industrie pétrolière. Bien que les États-Unis soient restés le plus grand consommateur mondial de pétrole, ils sont devenus de plus en plus dépendants du pétrole étranger.

Il est devenu clair il y a de nombreuses années que la dépendance des États-Unis vis-à-vis d’autres pays pour le pétrole était un problème de sécurité nationale. Le problème a atteint son paroxysme en 1973, lorsque divers membres de l’Organisation des pays exportateurs de pétrole (OPEP) ont lancé un embargo pétrolier contre les États-Unis et certains alliés américains.

L’embargo a entraîné un déséquilibre offre/demande. Les prix du pétrole ont quadruplé en très peu de temps, contribuant à une profonde récession mondiale. Notre dépendance continue au pétrole étranger a influencé la politique étrangère américaine pendant des décennies et a contribué à de multiples conflits militaires au Moyen-Orient.

Les États-Unis ont reçu une rare seconde chance de regagner leur indépendance énergétique à la suite du boom du pétrole de schiste. Mais les leçons que nous avons tirées de l’évolution de l’industrie pétrolière ont des implications directes alors que le monde passe à de nouvelles sources d’énergie.

Le pétrole a été la matière première qui a permis la croissance de l’industrie mondiale des transports au cours du siècle dernier. Mais de plus en plus au siècle prochain, c’est le lithium qui sera la denrée critique. Les constructeurs automobiles américains aspirent à ce que 40 à 50 % des ventes de véhicules neufs d’ici 2030 soient des véhicules électriques (VE). Cela entraînera une augmentation considérable de la consommation de lithium.

Selon un livre blanc récemment publié par le fournisseur de batteries lithium-ion basé en Californie, OneCharge :

« On estime que les États-Unis à eux seuls auront besoin de 500 000 tonnes métriques par an de lithium non raffiné d’ici 2034 uniquement pour alimenter les véhicules électriques. Les États-Unis n’en produisent qu’une fraction aujourd’hui. La production mondiale actuelle de lithium en 2020 était d’environ 440 000 tonnes métriques d’équivalent carbonate de lithium (LCE, contient environ 18% de lithium pur), et tout cela n’est pas assez pur pour les batteries, selon Chris Doornbos, président, et PDG d’E3 Metals Corp, une entreprise d’extraction de lithium située à Calgary, au Canada, qui prévoit de produire de l’hydroxyde de lithium de qualité batterie.

Mais tout comme les États-Unis ont finalement cédé leur sécurité pétrolière à des pays étrangers, ils sont en train de faire de même avec le lithium. Selon la revue statistique BP 2021, la Chine détient 7,9 % des réserves mondiales de lithium. Les États-Unis ont 4,0%. (La majorité des réserves mondiales de lithium se trouvent en Amérique du Sud et en Australie). Néanmoins, la Chine est devenue le 3e producteur mondial de lithium, dépassant les États-Unis en 2020 de plus d’un facteur 15.

Cette domination ne s’est pas produite par accident. Au cours de la dernière décennie, la Chine a dépensé plus de 60 milliards de dollars pour développer son industrie du lithium. Les investissements américains ont pris beaucoup de retard, ce qui a permis à la Chine de se doter d’une solide chaîne d’approvisionnement en lithium.

Cela va bien au-delà de l’accès aux approvisionnements en lithium. La Chine a beaucoup investi dans la production de batteries lithium-ion. Ainsi, si le lithium est analogue au pétrole, alors la production de batteries lithium-ion est analogue aux raffineries et usines chimiques qui transforment ce pétrole en produits finis. Là-bas, les États-Unis sont à la traîne. (Voir aussi mon article de 2019 Pourquoi la Chine domine la production de batteries lithium-ion).

La Chine contrôle la part du lion de la chaîne d’approvisionnement mondiale des batteries lithium-ion et sa part de marché a encore augmenté de 12 % au cours des deux dernières années. Il existe une menace très réelle que la Chine soit au lithium ce que l’OPEP était au pétrole – sauf qu’au moins avec le pétrole, les États-Unis étaient un important producteur à part entière. On ne peut pas dire ça du lithium.

Cependant, tout n’est pas perdu. Dans le prochain article, je discuterai des mesures que les experts pensent que nous pouvons prendre pour changer la trajectoire actuelle de la domination de la Chine sur la chaîne d’approvisionnement du lithium.

 
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