La Grande-Bretagne ne peut pas décider si elle doit renvoyer ses trésors pillés à leurs propriétaires légitimes

La Grande-Bretagne compte une fois de plus sur son histoire impériale au cours d’une semaine au cours de laquelle deux cérémonies ont eu lieu pour marquer le retour d’anciens artefacts pillés au Nigeria depuis le Royaume-Uni.

Mercredi, un collège de l’Université de Cambridge a organisé une cérémonie de reconnaissance du retour officiel d’une statue en bronze d’un coq à la Commission nationale nigériane des musées et monuments.

Le coq, offert à l’université en 1905 par le père d’un étudiant, est un bronze du Bénin, pillé lors de l’invasion britannique de la ville de Bénin en 1897, dans le Nigeria moderne, au cours de laquelle les forces britanniques ont incendié le palais royal parmi d’autres bâtiments et volé une valeur inestimable artefacts.

L’événement au Jesus College a été suivi d’une remise similaire à l’Université d’Aberdeen jeudi soir où une sculpture représentant la tête d’un roi du Bénin a été restituée au Nigeria. Ailleurs en Europe continentale, la France et l’Allemagne ont également pris des mesures pour rapatrier des objets similaires. Le président Emmanuel Macron était présent lors d’un événement mercredi au musée du quai Branly à Paris où 26 artefacts ont été cérémonieusement restitués au Bénin.

Ces mesures ont exercé des pressions sur un certain nombre d’institutions universitaires et culturelles telles que le British Museum, qui fait face à des appels à restituer son énorme collection de bronzes, composée de plus de 900 artefacts. Le musée a déclaré dans un communiqué envoyé à CNN qu’il “comprend et reconnaît l’importance des problèmes entourant le retour des objets” et reste déterminé à “partager notre collection aussi largement que possible”.

Le problème est inconfortable pour le musée, qui abrite également d’autres objets volés de renommée mondiale, notamment les marbres du Parthénon, une série de sculptures antiques pillées à Athènes.

Le gouvernement britannique estime que le musée est le lieu idéal pour les bronzes car il les rend accessibles au plus grand nombre et, en tant que musée de premier plan dans l’une des villes les plus mondiales du monde, dispose des meilleures installations pour leur entretien.

C’est un argument que beaucoup trouvent insultant et ancré exactement dans le type de pensée impériale britannique qui a vu les artefacts pillés en premier lieu.

“Cette logique suggère que le Nigeria est un pays plus pauvre qui est incapable de s’occuper correctement des artefacts volés par les colonialistes, malgré le fait qu’un musée de pointe les attend au Nigeria. C’est un argument raciste classique que la Grande-Bretagne est un lieu de raffinement et connaît mieux », a déclaré Kehinde Andrews, professeur d’études noires à l’Université de Birmingham City.

D’autres ont fait valoir que parce que le Royaume du Bénin a bénéficié de la traite des esclaves, le Nigeria moderne n’a pas la moralité élevée pour réclamer que les artefacts soient rendus.

Enotie Ogbebor, artiste nigérian et autorité sur les bronzes, a déclaré que “de nombreux artefacts ont été fabriqués bien avant la traite négrière”, ce point n’est pas pertinent. “Ils font partie de notre culture, ils racontent une histoire de notre histoire et ils ont été volés. C’est assez simple.”

Peu importe à quel point le gouvernement britannique préférerait que ces artefacts restent au Royaume-Uni, les critiques disent que c’est déjà du mauvais côté de l’histoire.

Un débat parallèle sur les statues britanniques de colonialistes historiques et de marchands d’esclaves – déclenché par les manifestations de Black Lives Matter qui ont balayé le monde après le meurtre de George Floyd – a forcé de nombreux Britanniques à enfin avoir cette conversation difficile sur l’histoire de leur pays et les horreurs de l’Empire britannique.

L’été dernier, lorsque des manifestants ont abattu une statue du marchand d’esclaves du XVIIe siècle Edward Colston et vandalisé d’autres statues, dont celle de Winston Churchill, Boris Johnson a riposté, qualifiant l’attaque contre la statue de Churchill d'”absurde et honteuse” et son gouvernement a fait tout ce qu’il pouvait pour protéger les monuments au nom du patrimoine – faisant suite en mars à un projet de loi contenant des mesures qui feraient de la dégradation des statues un acte criminel.

Sur le sujet spécifique des bronzes du Bénin, un porte-parole du gouvernement a déclaré cette semaine à CNN que les musées fonctionnent “indépendamment du gouvernement avec des décisions relatives à l’entretien et à la gestion des collections, y compris l’opportunité de prêter des objets, prises par les fiduciaires de chaque institution, ” précisant que les bronzes sont une collection privée plutôt qu’une partie de la collection nationale.

Ce niveau de refus combiné à la politique gouvernementale qui soutient fermement la protection des statues de colonialistes au nom du patrimoine est frustrant pour ceux qui pensent que des artefacts comme les bronzes devraient être restitués au motif qu’ils étaient des biens volés.

“Il y a une nouvelle génération qui se souviendra du théâtre des manifestations de George Floyd et des statues abattues”, a déclaré SI Martin, auteur de plusieurs livres sur l’histoire coloniale de la Grande-Bretagne et l’histoire des Noirs britanniques.

“Il semble inconcevable que la conversation s’arrête à ce stade ou que les gens redeviennent soudainement à l’aise à 100% avec la façon dont ces objets sont apparus en Grande-Bretagne. Cela pourrait forcer les musées à agir pour leur propre pertinence”, a-t-il déclaré. ajoutée.

Pour l’instant, le British Museum n’a pas le droit de restituer ses artefacts par la loi britannique, bien qu’il discute d’éventuels prêts au futur Edo Museum of West African Art au Nigeria.

La décision de le faire pourrait donner une petite victoire symbolique à un camp dans la guerre culturelle contre le passé colonial de la Grande-Bretagne. La question est de savoir de quel côté cette institution, qui a tant de poids culturel, donnera son sceau d’approbation alors que le Royaume-Uni tente d’aborder son histoire compliquée et controversée à une époque de telles divisions et de telles colères.

Image du haut : Sonita Alleyne, la maîtresse du Jesus College, avec le directeur général de la Commission nationale des musées et des monuments du Nigeria, le professeur Abba Isa Tijani, avant une cérémonie à l’Université de Cambridge, où le coq en bronze pillé, connu sous le nom d’Okukur, sera restitué au Nigeria .

Une version précédente de cet article indiquait à tort où les artefacts du musée du quai Branly à Paris sont retournés. Les artefacts seront restitués au Bénin, en Afrique de l’Ouest.

 
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