La Russie positionne des hélicoptères, signe possible des plans de l’Ukraine

Le nombre de troupes russes à la frontière ukrainienne est resté stable ces dernières semaines, malgré les prévisions d’une augmentation des services de renseignement américains, mais des responsables américains affirment que le président Vladimir Poutine a commencé à prendre des mesures pour mettre en place des hélicoptères militaires, un signe possible que la planification d’une attaque continue.

Les responsables américains s’attendaient à ce que des troupes russes supplémentaires affluent vers la frontière ukrainienne en décembre et début janvier, pour atteindre une force de 175 000.

Alors que les mouvements de troupes ont ralenti, il y a encore 100 000 militaires près de la frontière et maintenant les Russes y ont positionné des avions d’attaque supplémentaires, ont déclaré des responsables américains. Les hélicoptères d’attaque et de transport, ainsi que les avions de combat d’attaque au sol, constitueraient un avantage critique pour la Russie si Poutine décidait d’envahir l’Ukraine.

Les responsables américains affirment que la fenêtre du président russe pour une invasion est limitée, dictée par des températures qui gèleront le sol – permettant la circulation facile des véhicules lourds et de l’équipement – ​​avant qu’un dégel printanier, qui pourrait commencer d’ici mars, ne crée un bourbier boueux.

Mais un hiver relativement doux a ralenti le gel du sol, et la date limite fixée par Poutine pour engager ses forces a encore reculé vers le printemps, selon des responsables. Le gel hivernal rigoureux qui frappe généralement l’Ukraine en janvier ne s’est pas produit dans de nombreuses régions du pays. Tant que le terrain restera boueux, ont déclaré de hauts responsables de l’administration, Poutine pourrait être contraint de repousser une offensive terrestre jusqu’en février au plus tôt.

Pour avoir une meilleure idée des conditions possibles cette année, l’administration Biden a demandé à des météorologues d’examiner de plus près les conditions météorologiques probables en Ukraine dans les semaines à venir, selon un responsable américain.

Les responsables interrogés pour cet article ont demandé l’anonymat pour discuter des évaluations sensibles et classifiées des mouvements militaires russes, ainsi que des efforts américains pour se renseigner sur ces déploiements.

Les États-Unis font régulièrement voler des avions d’écoute électronique RC-135 Rivet Joint de l’Air Force au-dessus de l’Ukraine depuis le 27 décembre. Les avions permettent aux agents du renseignement américain d’écouter les communications des commandants au sol russes. L’armée de l’air pilote également des avions de surveillance au sol E-8 JSTARS pour suivre l’accumulation de troupes russes et les mouvements des forces.

Les États-Unis sont particulièrement intéressés par les indications selon lesquelles la Russie pourrait déployer l’une de ses armes nucléaires tactiques à la frontière, une décision qui, selon les responsables russes, pourrait être une option.

Les agences de renseignement ont déclaré aux responsables de l’administration que bien que les Russes aient continué à planifier une invasion, ils ne pensent pas que Poutine a décidé de lancer ou non une incursion. De leur côté, les responsables russes ont réitéré lundi qu’ils n’envisageaient pas d’envahir l’Ukraine.

Une poussée diplomatique féroce pour donner à Poutine des alternatives à l’action militaire pour sauver la face a commencé cette semaine à Genève, où la secrétaire d’État adjointe Wendy Sherman a dirigé une délégation américaine pour des entretiens avec son homologue russe, Sergueï A. Ryabkov, et d’autres responsables russes.

Mais le secrétaire d’État Antony Blinken a déclaré vendredi aux journalistes du département d’État que “les progrès réels vont être très difficiles, voire impossibles, dans un environnement d’escalade par la Russie”. Et après huit heures de réunions avec les Russes, Sherman a déclaré aux journalistes qu’une telle désescalade ne s’était pas produite et que les pourparlers n’avaient été qu’une “discussion, une meilleure compréhension mutuelle et des priorités de chacun”.

Poutine a fait plusieurs demandes, notamment que l’OTAN s’engage formellement à ne jamais admettre l’Ukraine et la Géorgie en tant que membres, ce que les responsables américains et de l’OTAN appellent des non-partants. Au lieu de cela, les États-Unis font miroiter des offres plus modestes, comme des assurances que des missiles américains ne seront pas placés sur le territoire ukrainien, ce que Washington n’a jamais sérieusement envisagé.

Bien qu’ils aient publiquement exprimé leur incertitude quant aux intentions de Poutine, les responsables américains ont estimé qu’il était peu probable qu’il recule par rapport à ce qu’ils ont décrit comme des positions maximalistes. L’administration Biden a promis à ses alliés qu’elle ne ferait aucune offre à la Russie qu’ils ne soutiendraient pas, en retirant de la table toute sorte de retrait unilatéral des troupes d’Europe de l’Est ou en s’engageant à ne pas intégrer davantage l’Ukraine au reste de l’Europe.

Poutine a massé ses forces le long de la frontière entre la Russie et l’est de l’Ukraine, où il a soutenu pendant près de huit ans une insurrection pro-russe dans la région du Donbass qui a fait jusqu’à 14 000 morts.

Début décembre, les agences de renseignement américaines ont prédit que Poutine prévoyait de rassembler jusqu’à 175 000 soldats pour une éventuelle incursion en Ukraine.

Quelques semaines plus tard, Poutine a retiré quelque 10 000 soldats près de l’Ukraine. Mais les responsables américains ont déclaré que ces troupes ne faisaient pas partie de la force que Poutine semblait rassembler pour une invasion potentielle en janvier ou février.

Pourtant, les responsables du renseignement pensaient qu’il y aurait une accumulation de troupes plus importante tout au long du mois de décembre. Un haut responsable de l’administration a déclaré que les déploiements russes se poursuivaient, mais à un rythme plus lent qu’au début de décembre.

Actuellement, la Russie compte un peu moins de 60 groupes tactiques de bataillons sur le terrain, soit entre 85 000 et 100 000 soldats, selon des responsables américains. Ces troupes ont mené des exercices et des exercices, démontrant que les forces russes sont à leur plus haut niveau de préparation.

En plus de constituer des actifs aéronautiques, le gouvernement russe a commandé davantage d’unités spécialisées dans la logistique. Alors que les ressources aériennes seraient essentielles pour protéger les troupes au sol pendant l’invasion, les unités logistiques seraient nécessaires pour soutenir les forces terrestres au cas où Poutine ordonnerait à ses forces de traverser la frontière.

Plus de 150 conseillers militaires américains sont en Ukraine, des entraîneurs qui ont travaillé pendant des années sur le terrain d’entraînement près de Lviv, dans l’ouest du pays, loin des lignes de front. Le groupe actuel comprend des forces d’opérations spéciales, principalement des bérets verts de l’armée, ainsi que des entraîneurs de la Garde nationale de la 53e équipe de combat de la brigade d’infanterie de Floride.

Des conseillers militaires d’une douzaine de pays alliés se trouvent également en Ukraine, ont indiqué des responsables américains. Plusieurs pays de l’OTAN, dont la Grande-Bretagne, le Canada, la Lituanie et la Pologne, ont régulièrement envoyé des forces d’entraînement dans le pays.

En cas d’invasion russe à grande échelle, les États-Unis ont l’intention de déplacer rapidement leurs entraîneurs militaires hors du pays. Mais il est possible que certains Américains restent pour conseiller les responsables ukrainiens à Kiev, la capitale, ou apporter un soutien de première ligne, a déclaré un responsable américain.

Les responsables du Pentagone ont averti leurs homologues russes qu’ils devaient désamorcer la situation, car une invasion ne se terminerait pas bien pour Moscou. Le général Mark Milley, président des chefs d’état-major interarmées, s’est adressé sans détour au général Valery Gerasimov, chef d’état-major de la Russie, le 22 décembre. Le secrétaire à la Défense Lloyd Austin a suivi avec des commentaires plus diplomatiques au ministre russe de la Défense, Sergueï K. Shoigu, jeudi.

Lundi, Milley s’est entretenu avec son homologue ukrainien, le lieutenant-général Valery Zaluzhny, de la présence de troupes russes et de la situation sécuritaire.

Il n’y a toujours pas de consensus au sein de l’administration, et encore moins de l’alliance, sur la manière et le moment de soutenir une insurrection en Ukraine si la Russie devait mener une invasion à grande échelle, étendre sa présence dans la région du Donbass ou dans un autre scénario, selon un haut responsable de l’administration. officiel. Les responsables de l’administration Biden débattent intensément des options disponibles en fonction des situations.

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