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La forteresse de Hong Kong perd de son éclat alors que les règles du COVID-19 mordent

Face à une énorme pression de la part de leurs maîtres à Pékin, les bureaucrates du gouvernement de Hong Kong font tout ce qu’il faut pour garder le COVID-19 hors du territoire. Jusqu’à la fin de l’année dernière, la stratégie du zéro cas semblait fonctionner et la ville évitait les vagues d’infections et de décès qui balayaient l’Australie et d’autres parties du monde.

La chance de Hong Kong a changé fin décembre lorsque l’équipage de l’air aurait enfreint les règles qui les exemptaient de la quarantaine à l’hôtel mais les obligeaient à s’isoler à la maison. Les infections, dont certaines remontent à la mère d’un agent de bord, se sont rapidement propagées.

La directrice générale Carrie Lam a ordonné une enquête pour savoir si l’équipage de Cathay Pacific avait enfreint la réglementation sur la pandémie et a averti mardi que la compagnie aérienne pourrait faire l’objet de poursuites judiciaires. Autrefois présentée comme un symbole du succès des entreprises de la ville, Cathay était de nouveau dans la ligne de mire du gouvernement. Il a déjà rencontré des problèmes avec Pékin en 2019 après que certains de ses employés aient ouvertement soutenu les manifestations de masse anti-gouvernementales.

“Cathay Pacific est un très gros cas de non-conformité car l’équipage du fret aérien n’aurait pas dû sortir pendant la quarantaine à domicile. Cela doit faire l’objet d’une enquête approfondie, et nous intenterons une action en justice une fois que nous aurons toutes les preuves de ce qui a mal été fait », a déclaré Lam aux journalistes.

Elle a été accusée de deux poids deux mesures par ses détracteurs après que neuf responsables gouvernementaux, dont le chef de l’immigration, aient été parmi les 170 personnes à une fête d’anniversaire où au moins deux personnes présentes ont été infectées par COVID-19. Quelques jours plus tôt, le gouvernement avait conseillé aux gens d’éviter les grands rassemblements. Les personnes présentes ont été placées en quarantaine et testées.

« Je dois dire que je suis déçu. Nous avons déployé tous nos efforts pour lutter contre l’épidémie », a déclaré Lam.

Ce n’était pas un bon début pour ce qui devrait être une autre année mouvementée pour Hong Kong, qui a maintenant enduré trois années consécutives de bouleversements politiques ou de restrictions liées au COVID-19. Les manifestations violentes qui ont plongé la ville dans le chaos au second semestre 2019 ont cédé la place à une répression menée par Pékin contre Hong Kong avec l’introduction de lois sur la sécurité nationale.

La directrice générale de Hong Kong, Carrie Lam, a mis en place les règles de quarantaine les plus strictes au monde, mais elles ne fonctionnent plus. PA

Des centaines de politiciens, militants, journalistes et artistes pro-démocratie ont été arrêtés tandis que beaucoup d’autres ont fui le territoire et vivent en exil. Les archives gouvernementales montrent que 89 000 personnes sont parties, dont beaucoup ont émigré au Royaume-Uni, au cours des 12 mois précédant juin de l’année dernière.

La nouvelle législature de Hong Kong s’est réunie lundi cette semaine. La plupart des 90 politiciens siégeant dans la chambre législative ont promis leur loyauté au Parti communiste chinois. Il n’y a plus de parti d’opposition à Hong Kong.

Lam a profité de la session d’ouverture du nouveau parlement pour signaler d’autres lois sur la sécurité nationale en plus de celles déjà mises en œuvre par Pékin, qui prévoient des peines de prison à vie pour les crimes de trahison, de sécession, de sédition et de subversion.

La répression de son gouvernement contre la liberté de la presse s’est également poursuivie en 2022 après la fermeture de Stand News, le dernier média de la ville qui critique le gouvernement. D’autres journaux modérés font maintenant l’objet de critiques de la part de journaux contrôlés par Pékin tels que Ta Kung Pao. Les journalistes travaillant pour des médias internationaux à Hong Kong deviennent de plus en plus nerveux, en particulier s’ils écrivent en dehors de zones considérées comme sûres, comme les affaires.

La dernière paille

Alors que les entreprises mondiales et les légions de banquiers, comptables et avocats vivant à Hong Kong étaient disposées à tolérer les lois sur la sécurité nationale et les répressions politiques, la pandémie pourrait briser leur détermination à rester.

“Quand vous regardez les pays qui s’en tiennent au COVID-zéro, c’est essentiellement Hong Kong, la Chine et l’Australie-Occidentale”, a déclaré un banquier australien. Week-end RFA.

« Cette cinquième vague à Hong Kong sera intéressante pour les personnes qui sont coincées ici depuis un moment. Cette peur d’être un contact étroit et expédié [to a quarantine facility] sera la goutte d’eau pour certaines personnes.

Certaines entreprises australiennes ont discrètement réduit leurs activités à Hong Kong. Getty

Hong Kong reste une plaque tournante attrayante pour les marchés des capitaux. Le gouvernement de Hong Kong et des organisations commerciales étrangères, dont la Chambre de commerce australienne à Hong Kong, sont également occupés à parler des opportunités de l’intégration des mégalopoles chinoises dans le sud du pays, Macao et Hong Kong.

Cependant, le problème dont les entreprises ne veulent pas parler publiquement est le cauchemar auquel elles sont confrontées pour retenir et embaucher du personnel dans une ville qui semble garder ses frontières internationales fermées pendant au moins le reste de l’année.

Les grandes banques australiennes insistent sur leur engagement envers la ville, mais nombre de leurs cadres supérieurs travaillent à distance depuis l’extérieur du territoire. Il n’est pas difficile de trouver des employés, en particulier ceux qui ont des enfants en internat ou à l’université en Australie, qui sont frustrés et veulent partir. Les chasseurs de têtes disent que c’est la même chose pour les banques européennes et américaines.

Double quarantaine pour les voyageurs

Beaucoup d’autres ont du mal à revenir. Un banquier senior a déclaré Week-end RFA il était nerveux à l’idée de retourner à Hong Kong après avoir été testé positif au COVID-19 à Sydney à Noël. Les vols directs depuis l’Australie étant désormais interdits, d’autres reviennent via des endroits comme Dubaï, où ils doivent passer trois semaines avant trois autres semaines de quarantaine à Hong Kong.

Certaines entreprises australiennes ont discrètement réduit leurs opérations à Hong Kong, même si cela reste un marché asiatique clé en termes de clients et d’investisseurs institutionnels. La plupart ne divulgueront pas leurs effectifs à Hong Kong.

L’année dernière, Westpac a cessé ses activités à Hong Kong et en Chine continentale dans le cadre d’une consolidation plus large de ses activités internationales.

La National Australia Bank a des bureaux dans l’une des tours de bureaux les plus salubres de Hong Kong à Pacific Place, mais ses principaux dirigeants pour la région sont basés à Singapour. Ses opérations sont cependant réparties dans toute la région et des sources de la banque affirment que le personnel est déployé en fonction des besoins des clients.

ANZ Banking Group est l’un des plus grands employeurs australiens de la ville, avec 300 employés de 15 nationalités différentes. Il indique que les effectifs à Hong Kong sont stables depuis deux ans.

Macquarie conserve également une forte présence à Hong Kong et a proposé de payer les frais de quarantaine hôtelière de son personnel pour les inciter à y rester.

Deux ans après que des manifestations de masse ont mis un frein à l’avenir de la ville en tant que centre d’affaires, il pourrait en fait s’agir d’une pandémie mondiale qui s’avère être le dernier clou dans le cercueil.

 
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