Le gouvernement Ford avait le droit de réduire le nombre de quartiers de Toronto lors des élections de 2018, selon la Cour suprême

Le gouvernement Ford avait le droit de réduire le nombre de quartiers de Toronto lors des élections de 2018, selon la Cour suprême
Le gouvernement Ford avait le droit de réduire le nombre de quartiers de Toronto lors des élections de 2018, selon la Cour suprême

Le gouvernement progressiste-conservateur du premier ministre de l’Ontario Doug Ford fonctionnait dans les limites de ses pouvoirs légaux lorsqu’il a réduit le nombre de quartiers à Toronto au milieu des élections municipales de 2018, a statué la Cour suprême du Canada.

Dans une décision partagée à 5 contre 4, le plus haut tribunal du Canada a déclaré que l’Ontario n’avait pas violé la Constitution en réduisant le nombre de quartiers d’un système prévu de 47 quartiers à 25 quartiers qui s’aligneraient géographiquement sur les circonscriptions provinciales et fédérales.

La ville de Toronto a soutenu qu’en réduisant le nombre de quartiers à Toronto après la période de nomination pour les élections au conseil municipal, la province a violé la Constitution parce qu’elle limitait les droits des candidats et bafouait le principe constitutionnel non écrit de la démocratie.

“Aucun de ces arguments n’a de fondement et nous rejetterions l’appel de la ville. À notre avis, la province a agi conformément à la Constitution”, ont écrit le juge en chef Richard Wagner et le juge Russell Brown dans leur décision majoritaire.

Mais dans une opinion dissidente, la juge Rosalie Silberman Abella a écrit que sur la question de savoir si “la refonte complète du processus électoral au milieu d’une élection” était inconstitutionnelle: “À mon humble avis, c’était le cas.”

En rejetant l’appel de la ville de Toronto, le tribunal a déclaré que l’utilité des principes non écrits de la démocratie défendus par la Constitution se limite à aider les tribunaux à interpréter la loi.

“Mais il ne peut pas être utilisé d’une manière qui va au-delà de ce rôle d’interprétation. En particulier, il ne peut pas être utilisé comme base indépendante pour invalider une législation”, ont écrit les juges Wagner et Brown.

La liberté d’expression n’est pas compromise : décision

Le tribunal a également statué que la suppression des quartiers ne limitait pas le droit des candidats municipaux à la liberté d’expression pendant les élections car, malgré le calendrier des changements, les candidats avaient tout le temps d’ajuster leurs campagnes.

« Les candidats et leurs partisans ont eu 69 jours, plus longs que la plupart des campagnes électorales fédérales et provinciales, pour réorienter leurs messages et s’exprimer librement selon la nouvelle structure des quartiers.

Le tribunal a déclaré que si l’élargissement des circonscriptions et la modification des limites signifiaient que certains documents et politiques de campagne des candidats devaient être révisés ou rejetés, les campagnes avaient des limites de dépenses plus élevées et avaient le temps de collecter des fonds pour de nouveaux documents.

Mais écrivant au nom de la minorité, Abella n’était pas d’accord, affirmant que la question du timing était cruciale pour l’affaire.

Une question de timing : Abella

Abella a déclaré que le déplacement des poteaux de but alors qu’une élection “était techniquement terminée à 60%” nuisait aux campagnes des candidats et que la prolongation des nominations du 27 juillet au 14 septembre ne laissait pas suffisamment de temps “pour réparer les dommages et l’incertitude que le changement avait créés pour les candidats .”

“En redessinant radicalement les limites électorales lors d’une élection active qui était terminée aux deux tiers environ, la législation a entravé les droits de tous les participants au processus électoral de s’engager dans un discours politique réciproque significatif”, a-t-elle écrit.

Ford accusé de saper la démocratie

En 2018, Ford a annoncé sa décision de réduire le nombre de quartiers d’un système prévu de 47 quartiers à 25 quartiers qui s’aligneraient géographiquement sur les circonscriptions provinciales et fédérales. Le projet de loi 5, le Better Local Government Act, est entré en vigueur au beau milieu de la campagne électorale municipale.

À l’époque, Ford, un ancien conseiller municipal de Toronto et candidat défait à la mairie, avait déclaré que cette décision améliorerait la prise de décision et permettrait d’économiser 25 millions de dollars.

Dans une chronique publiée dans le Toronto Sun, Ford a déclaré que Toronto a “un conseil pléthorique et inefficace où les débats peuvent durer des jours mais aucune décision n’est jamais prise”.

Les critiques l’ont accusé d’ingérence politique et de sape de la démocratie.

Un juge provincial a déclaré la loi inconstitutionnelle, affirmant qu’elle portait atteinte aux droits à la libre expression des candidats en affectant leur capacité à faire campagne, et à celle des électeurs en leur refusant le droit de voter qui pourrait entraîner une représentation effective.

Ford a ensuite annoncé son intention d’utiliser la clause nonobstant de la Constitution pour aller de l’avant. La clause donne aux législatures provinciales et au Parlement la possibilité de déroger aux dispositions de la Charte des droits et libertés lors de la mise en œuvre d’une loi, mais seulement pour une période de cinq ans.

En fin de compte, Ford n’a pas eu à utiliser la clause. La Cour d’appel de l’Ontario a prononcé une suspension provisoire de la décision initiale du tribunal et l’élection a eu lieu avec 25 quartiers et les limites révisées.

Les villes sont des créatures des provinces : la cour

Dans une décision 3-2, la Cour d’appel de l’Ontario a statué en septembre 2019 que la modification de la composition d’un conseil municipal relève « indéniablement de l’autorité légitime de la législature » parce que les villes sont « des créatures[s] de la législation provinciale.

Mais les deux juges dissidents ont suggéré qu’il y avait de sérieux problèmes avec le processus électoral après que le gouvernement Ford a imposé les changements, les qualifiant de ” vastes, profonds et apparemment sans précédent dans l’histoire du Canada “.

« En éteignant près de la moitié des quartiers existants de la ville à mi-chemin d’une élection active, l’Ontario a fait exploser les efforts, les aspirations et le matériel de campagne de centaines de candidats en herbe, ainsi que l’engagement réciproque de nombreux électeurs informés », ont écrit les juges.

Le mois suivant, la ville de Toronto a déposé une demande auprès de la plus haute juridiction pour lui demander l’autorisation d’interjeter appel de la décision de la province de réduire la taille du conseil.

Candidats, électeurs défavorisés : ville

Dans une soumission écrite à la Cour suprême, Toronto a déclaré que les changements de quartier avaient perturbé les élections et créé de la confusion parmi les candidats et les électeurs.

Les candidats se sont plaints d’avoir fait des efforts pour faire campagne dans des parties de la ville qui n’appartenaient plus à leur quartier et de ne pas avoir fait campagne dans des zones de la ville où ils ont soudainement dû chercher des voix.

La soumission indique que lorsque la taille des quartiers a presque doublé, les électeurs ne savaient plus dans quel quartier ils se trouvaient ou qui se présentait.

Le gouvernement de l’Ontario a déclaré dans son dossier à la Cour suprême que pendant la période précédant les élections de 2018, les électeurs et les candidats disposaient de toutes les informations nécessaires sur tous ceux qui se présentaient dans chaque quartier.

“Il n’y a aucune preuve d’interférence avec la capacité des candidats ou des électeurs à comprendre les règles de l’élection ou à recevoir des informations concernant l’élection ou la campagne d’un candidat”, a déclaré la soumission de la province.

« Le site Web de la ville a été rapidement et entièrement mis à jour avec des informations détaillées sur la transition vers 25 quartiers et des réponses aux questions sur les nouvelles règles. »

Les élections d’octobre 2018 se sont déroulées librement, ouvertement et équitablement, selon le mémoire de la province.

 
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