La NASA ne renommera pas le télescope James Webb – et les astronomes sont en colère



Le télescope spatial James Webb de la NASA en cours de préparation pour l’expédition vers son site de lancement.Crédit : Chris Gunn/NASA

La NASA a décidé de ne pas renommer son observatoire phare qui sera bientôt lancé, le James Webb Space Telescope (JWST), après avoir cherché à savoir si son homonyme, l’ancien administrateur de la NASA James Webb, était impliqué dans la persécution des homosexuels et des lesbiennes dans les années 1950 et années 1960. L’agence affirme n’avoir trouvé aucune preuve pour étayer ces allégations.

La décision et le manque de transparence avec lequel elle a été annoncée – la NASA n’a publié aucun rapport sur la portée de l’enquête – a mis en colère un certain nombre d’astronomes.

“Je suis déçue”, déclare Johanna Teske, astronome à la Carnegie Institution for Science à Washington DC. « Sans savoir quels facteurs ont été pris en compte, il m’est difficile de respecter la décision de garder le nom actuel.

Depuis mai, plus de 1 200 personnes, dont des scientifiques qui devraient utiliser le télescope après son lancement prévu en décembre, ont signé une pétition demandant que le JWST soit renommé. Webb a occupé plusieurs postes de direction au sein du gouvernement américain pendant une période au cours de laquelle les employés fédéraux gais et lesbiennes ont été systématiquement licenciés en raison de leur orientation sexuelle. Par exemple, il était administrateur de la NASA lorsqu’un employé de l’agence a été licencié en 1963, soupçonné d’être homosexuel.

En réponse aux préoccupations, la NASA a commencé une étude interne de documents historiques qui pourraient faire la lumière sur le comportement de Webb envers les homosexuels et les lesbiennes. Le 27 septembre, l’actuel administrateur de l’agence, Bill Nelson, a publié une déclaration d’une phrase à certains médias, notamment La nature, en disant : « Nous n’avons trouvé aucune preuve pour le moment qui justifie de changer le nom du télescope spatial James Webb. » L’historien en chef par intérim de la NASA, Brian Odom, qui a dirigé l’enquête, a déclaré La nature le 30 septembre qu’il considère l’enquête close.

« coup de poing »

Un responsable de la NASA avait déclaré en juin que l’agence serait transparente avec la communauté scientifique dans sa décision, mais aucun rapport écrit final ne pourrait être publié. Odom affirme que « dans les circonstances du COVID, l’enquête a été la plus approfondie possible et très objective ». Il dit qu’il s’agissait de plusieurs archivistes passant en revue les dossiers internes de la NASA, interviewant d’autres historiens qui avaient étudié Webb et embauchant un historien externe pour explorer des aspects tels que la carrière de Webb dans d’autres agences gouvernementales. Plusieurs dépôts pertinents, tels que les Archives nationales de Washington DC et la Bibliothèque et musée présidentiels Harry S. Truman à Independence, Missouri, ont été fermés pendant de longues périodes en raison de la pandémie de COVID-19 ; L’équipe d’Odom n’a pas été en mesure d’étudier les matériaux d’eux qui n’étaient pas déjà numérisés.

Odom dit avoir rencontré Nelson à plusieurs reprises pour lui présenter le matériel que les enquêteurs ont pu rassembler. « La participation de l’administrateur à cela était très réfléchie et très objective », dit-il. Nelson a pris la décision de garder le nom du télescope.

Mais certains pensent que la décision de la NASA est la mauvaise. Webb, disent-ils, était à la tête de l’agence pendant une période de discrimination et en porte la responsabilité. “Le coup de poing est dans le refus catégorique d’entendre la voix des astronomes queer”, explique Brian Nord, astrophysicien au Fermi National Accelerator Laboratory à Batavia, Illinois. « C’est un refus d’affronter l’histoire. Si nous ne pouvons pas avoir cela, comment allons-nous faire la lumière sur l’oppression à laquelle les gens sont confrontés ? »

Nord est l’un des quatre astronomes qui ont mené la pétition pour que le télescope soit renommé. Les trois autres sont Lucianne Walkowicz au Adler Planetarium à Chicago, Illinois ; Chanda Prescod-Weinstein à l’Université du New Hampshire à Durham ; et Sarah Tuttle à l’Université de Washington à Seattle. Dans un e-mail à La nature à propos de la décision de la NASA, ils ont écrit : « Malgré tous les discours de l’institution sur l’équité et la diversité, ils ne semblent pas particulièrement préoccupés par la responsabilité publique des questions sensibles qui ont eu un impact sur un groupe historiquement marginalisé.

Nommer un télescope

Au cœur de la controverse se trouve la responsabilité des responsables gouvernementaux pour les actions et politiques discriminatoires dans les agences qu’ils dirigent. Webb a dirigé la NASA entre 1961 et 1968, au plus fort des programmes d’exploration qui ont finalement envoyé des astronautes marcher sur la Lune. Les critiques soulignent que Webb était donc aux commandes en 1963, lorsque Clifford Norton, un employé présumé homosexuel, a été licencié.

Odom dit qu’il a examiné de près l’affaire Norton pour savoir si Webb était impliqué dans la direction du tir. « Cela ne s’est tout simplement pas produit », dit-il.

Mais le contexte plus large est important pour évaluer l’héritage de Webb, selon les critiques. Webb a travaillé dans le système gouvernemental américain – notamment en occupant le poste influent de sous-secrétaire d’État de 1949 à 1952, sous l’administration Truman – lorsque le licenciement des homosexuels était considéré comme acceptable et même encouragé. Rolf Danner, astronome au Jet Propulsion Laboratory de Pasadena, en Californie, qui préside le comité de l’American Astronomical Society sur l’orientation sexuelle et les minorités de genre en astronomie, affirme que Webb était probablement un gestionnaire efficace dans ce cadre. “Je ne pense pas que cela fasse de lui le bon choix pour le premier projet scientifique de la NASA plus de 60 ans plus tard.”

En tant que successeur du télescope spatial Hubble, le JWST étudiera les phénomènes cosmiques, notamment la formation d’étoiles, l’évolution des galaxies et les exoplanètes. Les partenaires internationaux de la mission comprennent les agences spatiales européenne et canadienne. Il a été nommé en 2002 par l’ancien administrateur de la NASA Sean O’Keefe, qui voulait souligner les réalisations de Webb au gouvernement. Webb « avait la capacité de rassembler des personnes issues de plusieurs disciplines et de travailler ensemble pour réaliser quelque chose de plus grand qu’eux », explique O’Keefe, qui est maintenant à l’Université de Syracuse à New York. Il dit que la NASA ne serait pas la même aujourd’hui si Webb n’avait pas été administrateur, et que l’enquête de l’agence renforce la conclusion à laquelle lui et d’autres étaient parvenus : qu’« en effet, c’est une personne de caractère ».

Pourtant, certains disent que les réalisations de Webb ne justifient pas de donner son nom au télescope, étant donné le contexte dans lequel il a travaillé. « Webb a fait son travail, pour le meilleur ou pour le pire, et on se souviendra de lui dans l’histoire », a déclaré Peter Gao, planétologue à la Carnegie Institution. “Il n’est pas nécessaire de le célébrer davantage étant donné ce qui s’est passé sous son mandat.”

Les astronomes qui ne sont pas d’accord avec la décision de la NASA envisagent maintenant l’avenir. Pour beaucoup, boycotter le JWST n’est pas une option, en raison de ses capacités de transformation. Certains parlent de moyens de reconnaître la controverse tout en travaillant avec les données JWST, peut-être en mettant des informations sur les associations de Webb avec des actions anti-LGBT+ dans les remerciements des articles. D’autres pourraient appeler le télescope autrement dans leurs relations avec lui. Par exemple, Prescod-Weinstein a tweeté le 30 septembre : « Je suis personnellement ravi du télescope spatial Just Wonderful (JWST).

 
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