Un nouvel article affirme que la photosynthèse pourrait être possible dans les nuages ​​de Vénus

Un nouvel article affirme que la photosynthèse pourrait être possible dans les nuages ​​de Vénus
Un nouvel article affirme que la photosynthèse pourrait être possible dans les nuages ​​de Vénus

La détection putative de gaz phosphine dans l’atmosphère de Vénus a soulevé la question fascinante de savoir s’il pouvait être d’origine biologique.

Étant donné à quel point Vénus semble inhospitalière à la vie telle que nous la connaissons, la question a fait fureur. Mais les scientifiques ont maintenant déterminé que la planète infernale pourrait en effet être habitable après tout – en altitude dans les nuages, bien au-dessus de la surface brûlante.

Plus précisément, le niveau d’irradiation solaire à des altitudes spécifiques est comparable à l’irradiation solaire sur Terre, ce qui signifie que les microbes de photosynthèse aéroportés pourraient vraisemblablement survivre à ces altitudes. De plus, l’épaisse couche nuageuse offrirait une certaine protection contre les rayons ultraviolets nocifs, et il est possible que l’acidité de ces nuages ​​soit inférieure aux prévisions et dans des paramètres acceptables pour la vie.

“Ensemble”, ont écrit les chercheurs dans leur article, “ces considérations photophysiques et chimiques soutiennent un potentiel de phototrophie dans les nuages ​​de Vénus”.

En ce qui concerne l’habitabilité, Vénus semble assez improbable. Les conditions en surface sont vraiment infernales. La planète est complètement enveloppée d’une atmosphère épaisse composée presque entièrement de dioxyde de carbone qui tourne 60 fois plus vite que la planète elle-même, produisant des vents insensés.

Le ciel est rempli d’épais nuages ​​d’acide sulfurique, et sa pression atmosphérique à 0 altitude est presque 100 fois supérieure à celle de la Terre. Si cela ne suffisait pas, il fait très chaud, avec une température de surface moyenne de 471 degrés Celsius (880 degrés Fahrenheit).

Ainsi, lorsque les astronomes ont annoncé qu’ils avaient détecté du gaz phosphine dans l’atmosphère de la planète l’année dernière, la controverse s’est ensuivie. C’est parce que l’une des explications de sa présence pourrait être des micro-organismes.

La phosphine peut être trouvée ici sur Terre dans des contextes très limités, dont l’un est les écosystèmes anaérobies, ou à faible teneur en oxygène. On le trouve dans les marécages et les boues, où prospèrent les microbes anaérobies ; on le trouve dans les intestins et les gaz intestinaux. D’une manière ou d’une autre, les micro-organismes anaérobies produisent de la phosphine et les nuages ​​de Vénus sont anaérobies.

Une origine biologique n’est pas la seule explication – une origine volcanique est également possible – mais pour évaluer la faisabilité d’une origine biologique en premier lieu, une analyse appropriée de l’habitabilité de Vénus ne s’égarerait certainement pas.

Ainsi, dirigée par le biochimiste Rakesh Mogul de la California State Polytechnic University, Pomona, une équipe de scientifiques a entrepris d’en mener une. Tout d’abord, ils ont examiné le niveau de lumière solaire pouvant pénétrer les nuages ​​de Vénus. Nous avons des données de l’expédition russe Vénus entre 1967 et 1983 ; aucune de leurs sondes n’a survécu longtemps à la surface, mais ils ont renvoyé les mesures qu’ils ont prises des nuages ​​au cours de leurs descentes.

À partir de ces mesures et d’autres historiques, les chercheurs ont pu calculer les niveaux de lumière dans les nuages ​​et ont déterminé que les irradiances dans les nuages ​​moyens et inférieurs de Vénus sont similaires à celles de la surface de la Terre, où la vie photosynthétique est abondante.

Mais les niveaux de lumière seuls sont insuffisants. Une étude plus tôt cette année a révélé qu’il n’y a tout simplement pas assez d’activité de l’eau dans les nuages ​​​​de Vénus pour soutenir la vie telle que nous la connaissons. Mais cela pourrait ne pas être le cas si la composition des nuages ​​de Vénus n’est pas ce que nous pensons qu’elle est. Les estimations actuelles placent la concentration d’acide sulfurique à 75 pour cent pour les nuages ​​moyens et à 98 pour cent pour les nuages ​​inférieurs.

Mogul et son équipe ont revisité les données de Vénus et déterminé que les signatures indiquant l’acide sulfurique pourraient également être causées par des formes neutralisées d’acide sulfurique, comme le bisulfate d’ammonium. Si tel est le cas, il pourrait y avoir beaucoup plus d’activité de l’eau – et beaucoup moins d’acidité – dans les nuages ​​de Vénus que les estimations précédentes ne le suggèrent.

Cela ne veut pas dire que c’est le cas. La recherche vise à établir que cela est tout simplement possible – ce qui, à son tour, ouvre des voies pour de futures recherches, y compris une analyse plus détaillée de l’atmosphère vénusienne, pour déterminer l’habitabilité.

“Notre étude fournit un soutien tangible au potentiel de phototrophie et/ou de chimiotrophie par des micro-organismes dans les nuages ​​de Vénus”, a déclaré Mogul.

« Les niveaux d’acidité et d’activité de l’eau se situent potentiellement dans une plage acceptable pour la croissance microbienne sur Terre, tandis que l’éclairage constant avec des UV limités suggère que les nuages ​​​​de Vénus pourraient être hospitaliers pour la vie. Nous pensons que les nuages ​​​​de Vénus feraient une excellente cible pour l’habitabilité ou la vie. missions de détection, comme celles actuellement prévues pour Mars et Europe.”

La recherche a été publiée dans Astrobiologie.

 
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