« Clay se sent pervers » – Theaster Gates parle de travailler sur la bibliothèque d’Obama et de retourner à la poterie | Portes de théâtre

Theaster Gates aime se salir les mains. Ses deux nouvelles expositions à Londres sont consacrées à l’argile, et dans l’une, il y a un film de lui chantant avec beaucoup d’enthousiasme alors qu’il jette un pot. Il est donc dommage de ne pas se rencontrer en tête-à-tête, mais via un ordinateur portable. L’artiste a décidé à la dernière minute de rester chez lui à Chicago pendant que les spectacles étaient montés, dirigeant les choses sur Zoom. (Il est finalement arrivé au Royaume-Uni cette semaine ; jeudi, il donnera une conférence avec la potière Magdalene Odundo.)

«Je suis vraiment conscient de ma santé et de la vérité de ces temps contagieux», me dit-il. « Je voulais juste me donner le temps d’être au meilleur de ma forme pour que mon corps soit le plus résistant possible. Même si le monde s’ouvre, Je suis heureux d’avancer plus lentement.

Gates parle depuis sa bibliothèque – « le cerveau ! » – qui, en plus des livres, contient des étagères de disques et de magazines, des platines et des haut-parleurs vintage pour lesquels un mordu de hi-fi tuerait, à travers lequel il écoute actuellement Etta James, les premiers Miles Davis et la musique house qui a secoué, ou plutôt jacked, sa ville quand Gates était adolescent. (« La musique house me préoccupe tout le temps », admet-il.) Maintenant âgé de 48 ans, il a passé la majeure partie du confinement dans la bibliothèque avec son groupe les Black Monks, qui ont formé une bulle ensemble. « Nous écrivions de la nouvelle musique », dit-il. «Je faisais des pots, et parfois mes gars venaient juste pour sortir de la maison. Je me sens vraiment chanceux d’avoir pu passer du temps avec mes meilleurs amis, parfois tous les jours.

‘Je me sens vraiment chanceux d’avoir pu passer du temps avec mes meilleurs amis’… Gates avec son groupe les Black Monks. Photographie : Alexander Tamargo/Getty Images pour Prada

Il y avait d’autres avantages, à savoir que Gates n’avait pas besoin d’être un artiste superstar non-stop. «Je n’ai pas eu à aller à 20 dîners, faire un tas d’interviews. Je me sentais comme un gars ordinaire à qui une ou deux fois par an quelque chose de spécial arrive, comme aller à un enterrement ou à un mariage. Avant Covid, dit-il, “chaque semaine, j’étais dans un pays différent”.

Utilisant tout, de la céramique à la sculpture en passant par la musique, le travail de Gates s’étend bien au-delà des murs de la galerie, alimenté par son attitude positive, son envie de voir grand et son sens profond de la responsabilité sociale. Son œuvre la plus ambitieuse, les Projets Dorchester, l’a vu racheter des bâtiments abandonnés, dont la Stony Island Bank sur le côté sud de Chicago, pour aussi peu que 1 $, et les réaménager en centres culturels, bibliothèques, studios d’artistes et logements à revenus mixtes.

Au début de la pandémie, à une époque de pénurie de masques à Chicago, il s’est associé à la marque de mode Citizens of Humanity pour produire et distribuer des milliers de couvre-visages. Il a également converti Stony Island en banque alimentaire et a continué à financer des artistes locaux. « Il y avait une profonde reconnaissance du fait que les gens continuaient d’être importants, même si nous ne pouvions pas être aussi proches les uns des autres », dit-il. “Covid m’a fait être plus prudent dans mes relations, mais je me sentais toujours présent et affecté et partageant l’amour.”

« Mon art a besoin de gens » … le bâtiment de la bibliothèque d’archives, qui fait partie des projets Dorchester de Gates, à Chicago. Photographie : Bloomberg/Getty Images

Le travail de l’argile représente un retour à la source de son inspiration originelle. Enfant – le plus jeune de neuf ans et le seul garçon – Gates a passé des vacances d’été dans le Mississippi avec sa famille, où il adorerait fouiller dans la terre : « Vous pouvez simplement creuser n’importe où et obtenir cette belle boue collante orange vif et Faire des choses.” Il a étudié l’urbanisme et la céramique à l’Iowa State University, puis a passé un an à Tokoname, au Japon, pour apprendre des maîtres potiers là-bas. Son film à la Whitechapel comprend des images de la même époque, de Gates en tant qu’étudiant enthousiaste déclarant son ambition – maintenant satisfaite – de faire un film d’art sur l’argile.

Il y a vingt ans, la céramique était considérée comme un produit artisanal ; ces jours-ci, les critiques les acceptent comme de l’art, mais l’adoption renouvelée de l’argile par Gates était davantage due à un désir, en confinement, de travailler avec quelque chose d’humble. “Je pense qu’en ce moment où tout est un peu grandiloquent, plastique et préfabriqué, cette argile est perverse parce qu’elle est humble”, dit-il.

Ses expositions comprennent des objets allant des simples « bols à saké et tasses à thé et bouteilles » au White Cube, à un grand récipient blanc inspiré du céramiste grec-américain Peter Voulkos à la Whitechapel, ainsi que des pièces d’autres fabricants, y compris une cruche. par David Drake, alias Dave le potier, qui est né esclave en Caroline du Sud en 1800 et dont les pots, simplement émaillés et sans fioritures à part sa signature et parfois des vers, se vendent désormais 1 million de dollars aux enchères. Soigneusement placées avec le propre travail de Gates, les céramiques racontent des histoires de commerce mondial et d’oppression raciale, de spiritualité noire et de célébration.

L’année prochaine, Gates deviendra le premier artiste à concevoir le Serpentine Pavilion, une structure qui se tiendra dans les jardins de Kensington à Londres tout l’été. Habituellement, seuls les architectes obtiennent l’honneur. « Si on me donne le titre de premier artiste, alors je veux que le pavillon soit astucieux », dit-il. « Je ne veux pas que ce soit simplement une exploration des principes architecturaux ou de la théorie tectonique. Je veux refléter la main et la créativité de l’artiste, l’importance de regarder les choses et de découvrir.

Le pot de stockage de David Drake (1862), à l'extrême droite, aux côtés de céramiques racistes de la collection Ed J Williams et de l'art de Gates à la Whitechapel Gallery.
Le pot de stockage de David Drake (1862), à l’extrême droite, aux côtés de céramiques racistes de la collection Ed J Williams et de l’art de Gates à la Whitechapel Gallery. Photographie : © Theo Christelis/Whitechapel Gallery

Gates travaille également sur la bibliothèque présidentielle de Barack Obama, qui affichera les papiers du 44e président. «Je veux participer à tous les niveaux de la création de la culture, de la construction de la société, de la construction de la nation, donc je me sens vraiment chanceux d’avoir un président – ​​j’appelle toujours Barack mon président – ​​en qui je crois vraiment. Michelle veut de moi, je vais probablement être là pour le faire. Est-il ami avec les Obama ? “Ce serait exagéré”, dit-il en riant, “mais je le respecte vraiment et je pense qu’ils me respectent.”

Gates se considère également comme un gardien de la culture afro-américaine. Il a acheté et conservé des objets d’importance, allant du joyeux (la collection de disques du DJ house pionnier Frankie Knuckles) à ceux de la tristesse intense. Sur la pelouse de son immeuble, la Stony Island Arts Bank se dresse un belvédère. Il y a sept ans, alors qu’il était situé dans un parc de Cleveland, dans l’Ohio, quelqu’un assis à l’intérieur a appelé la police pour dire qu’un homme noir pointait un pistolet «probablement faux» sur les passants. Lorsque la police est arrivée sur les lieux, elle a abattu Tamir Rice, 12 ans.

« Nous utilisons le gazebo tout le temps, avec des activations publiques, de la musique en direct, et il y restera jusqu’à ce que [Tamir’s mother] Samarie Rice lui trouve un foyer permanent. Cela me rappelle à quel point des moments comme le pavillon Serpentine sont importants – et la construction de monuments et de sites – et comment les créateurs et les artistes doivent s’entraîner pour que lorsque des moments comme la mort de Tamir se produisent, nous sachions quoi faire.

Gates dit qu’il est parfaitement conscient de sa position privilégiée en tant qu’artiste. Personne d’autre dans sa famille n’avait de penchants artistiques », mais ma mère a fait des napperons et des couronnes de Noël. Elle était rusée. Et mon père pouvait réparer un flipper, un moteur de réfrigérateur et un moteur de voiture. Il était mécanicien, entrepreneur et éventuellement couvreur. Alors vous savez, mes compétences ne sont probablement pas plus grandes que celles de ma mère et de mon père, pourtant cela m’a permis d’accéder à l’une des professions les plus privilégiées au monde. Ce sont les moments où je me rends compte que l’accès compte encore plus que la compétence. C’est quelqu’un qui dit : ‘J’aime ce que vous faites, pouvez-vous le faire ici ?’ »

Tapisserie Civile (Dirty Yellow) de Theaster Gates, réalisée avec une lance à incendie mise hors service.
Tapisserie Civile (Dirty Yellow) de Theaster Gates, réalisée avec une lance à incendie mise hors service. Photographie : Ben Westoby/avec l’aimable autorisation de White Cube

Gates pense que c’est un travail que tout le monde – quelle que soit sa race – devrait faire. « Ce n’est pas seulement que les entreprises blanches ont une responsabilité. Je pense que tout le monde a une responsabilité envers tout le monde. Les artistes noirs devraient avoir un engagement envers les designers et les artistes de couleur, mais je pense que nous devrions tous avoir un engagement envers les opprimés. Nous devrions tous créer des opportunités, non seulement pour les personnes qui sont comme nous, mais pour les personnes qui méritent des opportunités. »

Comme pour sa série Civil Tapestry, qui a transformé le genre de lances à incendie tournées contre les manifestants des droits civiques dans les années 60 en sculptures abstraites séduisantes, le travail de Gates fusionne l’histoire avec la beauté et une conscience sociale brûlante. En fin de compte, cependant, il y a quelque chose dans son travail qui parle simplement d’un amour d’être entouré d’autres personnes, que ce soit en deuil, en dansant, en travaillant ou en contemplant tranquillement. La dernière pièce que vous voyez avant de quitter la Whitechapel est une chaise et un grand pot posés sur un tapis à motifs bruyants, pris dans les bureaux de Johnson, éditeurs des magazines d’intérêt noir Jet et Ebony, et salis par des années de réunions et de fêtes.

« Mon art a besoin des gens pour être le meilleur de lui-même », dit Gates. « Les espaces doivent être activés et j’ai besoin d’aide. En fin de compte, lorsque je construis des choses, je ne construis pas seulement pour moi, mais pour les gens qui m’entourent.

 
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