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La connexion spéciale d’un empereur éthiopien au Kerala

Le tapis rouge a été posé sur le tarmac de l’aéroport de Safdarjung à Delhi un jour de novembre 1956 lorsque l’empereur Hailé Sélassié d’Éthiopie est venu pour une visite d’État de trois semaines en Inde.

Personnellement reçu par le président Rajendra Prasad et le Premier ministre Jawaharlal Nehru, le monarque éthiopien, qui était l’un des plus grands amis étrangers de l’Inde, avait un faible pour Malayalis et était impatient de visiter différentes parties du Kerala. A cette époque, il avait développé une affection particulière pour un enseignant de l’État qu’il a rencontré en 1949 au Collège agricole d’Ambo – Paul Verghese.

L’empereur Hailé Sélassié d’Éthiopie reçu par le président Rajendra Prasad lors de sa visite en Inde en 1956. Capture d’écran/ Youtube – Archives de l’INC

Le professeur d’anglais et de mathématiques né à Tripunithara a impressionné l’empereur à Ambo lorsqu’il a joué le rôle de Mark Anthony dans la production de l’école de Jules César de William Shakespeare. Après la pièce, Verghese a prononcé un discours en amharique sans faille. Haile Selassie a été choqué qu’un Indien, qui n’était alors en Éthiopie que depuis un an et quelques mois, puisse parler si couramment la langue du pays. « Pour moi, cette rencontre avec l’un de mes héros d’enfance a été une expérience émouvante. J’avais si peu vu le monde, et cette reconnaissance par l’empereur était une grande chose pour ma vanité naturelle », a écrit Verghese, qui deviendra plus tard l’évêque Paulos Mar Gregorios, dans son autobiographie.

Après cette rencontre, l’empereur a demandé que l’enseignant soit transféré d’Ambo à la prestigieuse école secondaire Haile Selassie I à l’extérieur d’Addis-Abeba. On lui a demandé d’enseigner l’amharique, bien qu’il ne soit pas un locuteur natif.

1. L’empereur a demandé à Paul Verghese (à droite) d’enseigner l’amharique dans la prestigieuse école secondaire Haile Selassie I à l’extérieur d’Addis-Abeba, bien qu’il ne soit pas un locuteur natif. Photo : Photo Source : Site Web du Princeton Theological Seminary 2. Paul Verghese, devenu plus tard l’évêque Paulos Mar Gregorios (L)

Les enseignants malayalis ont commencé à s’installer en Éthiopie dans les années 1940, grâce à Robert N Thompson, un académicien britannique impressionné par la qualité du système éducatif du Kerala et par les compétences en anglais de ceux qui ont terminé leurs études dans l’État.

Construire un système éducatif moderne

Le pays africain a été retardé de plusieurs décennies après une occupation désastreuse de cinq ans par l’Italie fasciste qui a pris fin en 1941. Après la fin de la Seconde Guerre mondiale, l’empereur Sélassié s’est fait un devoir de construire un système éducatif de qualité en Éthiopie.

“On pourrait dire qu’il a été le premier monarque éthiopien, qui a consacré une grande partie de son temps et aussi les ressources dont l’Éthiopie disposait à l’époque à la modernisation du pays”, a déclaré Asfa-Wossen Asserate, petit-neveu et biographe de l’empereur. dans un documentaire intitulé Ce que l’empereur a vu lors d’une promenade matinale. L’empereur a lui-même dirigé le ministère de l’Éducation tout au long des années 1950.

“Je pense que notre relation avec l’Inde a commencé parce que les enseignants indiens avaient les deux éléments nécessaires à l’époque”, a ajouté Asserate. “D’une part, ils avaient une bonne éducation en anglais, et beaucoup d’entre eux – pas tous, avaient également l’avantage d’être des enseignants chrétiens orthodoxes.”

Le fait que les Malayalis et les Éthiopiens partagent la même foi a également influencé l’empereur lorsqu’il a décidé de créer un collège théologique, préférant les chrétiens orthodoxes du Kerala aux jésuites d’Europe ou aux méthodistes du Royaume-Uni.

« Thompson a été nommé par l’empereur pour trouver des enseignants efficaces de l’Inde, en particulier du Kerala, pour les amener en Éthiopie et y enseigner, pour les impliquer dans les écoles en Éthiopie », Jossi Jacob, professeur au Holy Trinity College, Addis-Abeba, a déclaré dans le documentaire. Il a également noté que grâce à un afflux d’enseignants indiens, la communauté indienne est toujours largement respectée dans toutes les couches de la société du pays et n’est pas considérée comme une communauté d’affaires comme au Kenya et en Ouganda.

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L’empereur éthiopien Haile Selassie à l’église orthodoxe St George, Cheppad, Kerala, 1956. Twitter / Aby Tharakan

L’empereur au Kerala

Lors de sa visite d’État, Haile Selassie s’est rendu à Cochin, où son arrivée a été célébrée par des membres de l’Église syrienne orthodoxe de Malankara (Église orthodoxe indienne). L’empereur séjourna au palais Bolgatty.

L’empereur s’est également rendu à Kothamangalam et s’est adressé aux étudiants d’une école d’ingénieurs. Après cela, il s’est rendu à Kottayam, où il a rencontré le chef de l’Église orthodoxe indienne.

Le monarque visita naturellement Trivandrum. Lorsqu’il était à Trivandrum, Haile Selassie a posé la première pierre de la salle du centenaire dans les locaux de Christ Church.

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Rév. MV George (plus tard HG Geevarghese Mar Osthathios) avec HH Baselios Geevarghese II, l’empereur éthiopien, Sa Majesté impériale Haile Selassie et Paret Mathews Mar Ivaniose. Photo avec l’aimable autorisation : Facebook/ MOSC

Poursuite du professeur malayali

Haile Selassie n’avait pas oublié le professeur de malayali qu’il avait rencontré pour la première fois à Ambo. Verghese, qui a quitté l’Éthiopie en 1950 pour les États-Unis pour poursuivre ses études, était alors retourné en Inde, où il dirigeait un centre de méditation et de retraite pour chrétiens à Aluva. L’empereur avait d’abord tenté de le dissuader de quitter l’Éthiopie en 1950 et avait même rendu visite au professeur indien à Princeton, lui demandant de revenir dans le pays africain.

Au cours de sa visite d’État en Inde en 1956, l’empereur a demandé à Nehru de persuader l’enseignant de retourner en Éthiopie et de travailler comme membre de son équipe personnelle. Lorsqu’un représentant de Nehru a demandé à Verghese d’examiner la demande de l’empereur, l’humble professeur a répondu d’une manière qui a choqué le fonctionnaire indien : « Je suis profondément honoré par l’offre de Sa Majesté. Et je remercie le gouvernement de l’Inde de me l’avoir communiqué. Je regrette de ne pas pouvoir l’accepter. Je suis un simple travailleur de l’Église chrétienne. Je reçois un salaire de Rs. 75 par mois. Et je suis assez content de mon salaire et de mon travail. J’aimerais continuer dans ce travail.

Verghese rejettera une douzaine de fois les offres du monarque éthiopien avant d’accepter de retourner à Addis-Abeba, où il fonde un collège théologique. Il est retourné en Inde en 1959 et deux ans plus tard, il a été ordonné prêtre. C’est en 1975 que Verghese a été élevé au rang d’évêque Paulos Mar Gregorios. Il s’est occupé du nouveau diocèse de Delhi de l’Église orthodoxe indienne jusqu’à sa mort en 1996. C’est son dévouement à son travail d’enseignant et sa compréhension de la langue et de la culture des Éthiopiens dans les années 1940 qui l’ont amené à l’attention de L’empereur Hailé Sélassié. Cela a ouvert la voie à plusieurs Malayalis et autres Indiens pour s’installer dans le pays africain en tant qu’enseignants. Entre 1947 et 1991, un enseignant sur trois dans les écoles secondaires éthiopiennes était indien, un grand nombre d’entre eux étant malayalis.

Haile Selassie, décédé en 1974, est resté un ami proche de l’Inde et a ouvertement soutenu le pays pendant la guerre indo-chinoise de 1962. Au moment de la guerre, l’empereur a également réussi à mobiliser le soutien à l’Inde à travers l’Afrique, avec des messages de solidarité venant du Kenya, du Nigeria et de plusieurs pays d’Afrique de l’Ouest.

En 2021, avec des opportunités qui tarissent de nombreuses régions du monde telles que les pays du golfe Persique, il est peut-être temps pour le Kerala d’envisager à nouveau de nouer des relations solides avec le pays, où les Malayalis jouissent toujours d’une immense bonne volonté.

(Ajay Kamalakaran est l’auteur de ‘Une semaine dans la vie de Svitlana’ et ‘Globetrotting for Love and Other Stories from Sakhalin Island’)

 
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