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Les «morphologies extrêmes» des insectes anciens montrent à quel point nous les connaissons peu

Les «morphologies extrêmes» des insectes anciens montrent à quel point nous les connaissons peu
Les «morphologies extrêmes» des insectes anciens montrent à quel point nous les connaissons peu

Rien ne vaut l’ambre pour une capsule temporelle. Scellées dans le gloop doré, les anciennes formes de vie sont transportées à travers l’éternité jusqu’à nos jours, préservées dans des détails impeccables, dans toute leur étrangeté et leur gloire.

Alors que l’utilisation de l’ambre birman soulève des préoccupations éthiques sérieuses et complexes quant à la façon dont il est extrait et vendu, les gisements d’ambre au Myanmar représentent pourtant un vaste trésor de découvertes scientifiques, montrant à quoi ressemblaient toutes sortes de vies il y a près de 100 millions d’années.

Parfois, ce à quoi elles ressemblent est le contraire de ce à quoi nous nous attendons, rapportent des scientifiques dans une nouvelle étude, documentant des “morphologies extrêmes” chez les larves fossilisées d’anciennes chrysopes, de l’ordre des insectes Neuroptera.

Les chrysopes, ainsi que d’autres types de neuroptères, font partie d’un super-ordre d’insectes appelé Holometabola (alias Endopterygota), dans lequel l’insecte subit un holométabolisme – une métamorphose complète, au fur et à mesure que son corps se développe et passe d’un stade de vie à l’autre.

“L’énorme succès évolutif et écologique d’Holometabola a été attribué à la différenciation de niche entre l’adulte et la larve d’apparence souvent très aberrante”, explique une équipe de chercheurs, dirigée par le premier auteur et paléobiologiste Joachim Haug de l’Université Ludwig Maximilian de Munich à Allemagne.

(Haug et al., Rapports scientifiques, 2021)

Ci-dessus : Appendices et stylets allongés chez les larves de chrysope du Crétacé.

Parmi ces différents stades de la vie, il existe une idée persistante dans les cercles biologiques que les larves d’holométaboles – les formes immatures des insectes, avant qu’ils n’atteignent leur stade adulte – sont nécessairement des choses sous-développées, ressemblant à des vers, n’ayant pas encore eu la chance de développer des caractéristiques prononcées telles que les yeux, les antennes, les pièces buccales et les pattes.

“Il a également été suggéré que les larves d’holométaboles sont quelque chose comme des embryons éclos précocement, possédant donc un type de morphologie” pas encore prête “”, écrivent les chercheurs dans leur article.

“Toutes ces notions impliquent indirectement que les larves holométaboles sont dans une certaine mesure limitées dans leurs possibilités d’évoluer sous des formes morphologiquement diverses.”

Cependant, de très vieilles larves de chrysope piégées dans le temps depuis la fin du Crétacé (il y a environ 100 millions d’années) semblent remettre en cause cette ligne de pensée. C’est peut-être nous qui sommes contraints, dans notre pensée ; pas les chrysopes, dans leur saillie.

Dans des dépôts d’ambre provenant de la vallée de Hukawng, au Myanmar, Haug et d’autres chercheurs ont identifié de nombreux spécimens de larves de chrysope présentant une variété d’antennes allongées, de mâchoires, de membres, de troncs et de cous.

En particulier, les larves de chrysope étudiées présentent des pièces buccales droites qui injectent du venin et sucent et qui dépassent de la mâchoire, formant ce que l’on appelle un «stylet».

ChrysopeLarves2(Haug et al., Rapports scientifiques, 2021)

Ci-dessus : Appendices et stylets allongés chez les larves de chrysope du Crétacé.

“Le long stylet a peut-être agi comme un moyen de maintenir leurs victimes blessées à distance jusqu’à ce que la toxine commence à faire effet”, a déclaré Haug, concédant que l’hypothèse est difficile à étudier maintenant, 100 millions d’années plus tard.

“Comme dans le cas de toutes les espèces modernes de chrysopes, ces larves étaient probablement des prédateurs, mais nous ne savons rien de leurs proies.”

Même ainsi, bien que nous ne puissions pas dire avec certitude comment toutes ces parties du corps ont pu fonctionner (et sur qui) à la fin du Crétacé, il y en a assez ici pour contester le vieil argument selon lequel des créatures comme les chrysopes ne peuvent développer des caractéristiques corporelles aussi importantes que dans l’âge adulte.

Au contraire, Haug et son équipe suggèrent que le « modèle général » des larves d’holmétaboles étant définis comme des choses trapues avec un manque de diverses parties du corps reflète, en partie, l’ignorance scientifique des formes larvaires et de leur complexité parfois.

Si nous regardons 100 millions d’années en arrière, nous pouvons voir un exemple rare de cette complexité figée dans le temps – même si pour des raisons évolutives, les larves de chrysopes ultérieures pourraient avoir perdu leurs morceaux pointus.

Une telle perte évolutive aiderait à expliquer notre manque de compréhension des holométaboles immatures, mais cela ne signifie pas que nous devrions les sous-estimer. L’absence de preuve n’est pas, après tout, une preuve d’absence.

“Il n’y a pas de contrainte principale qui empêche les larves d’holométaboles de développer de telles structures”, expliquent les scientifiques.

“[The specimens here] démontrer, encore une fois, que ne considérer que la faune moderne conduira à l’impression que certaines contraintes morphologiques ou développementales existent, mais qui ne sont en fait que des artefacts dus à “l’histoire du filtrage”.

Les résultats sont rapportés dans Rapports scientifiques.

 
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