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Le Pentagone secoué par la poussée militaire chinoise sur plusieurs fronts

WASHINGTON (AP) – La puissance militaire croissante de la Chine et sa volonté de mettre fin à la prédominance américaine en Asie-Pacifique secouent l’establishment américain de la défense. Les responsables américains voient les problèmes s’accumuler rapidement sur plusieurs fronts – l’arsenal nucléaire en expansion de Pékin, ses avancées dans l’espace, les technologies cybernétiques et de missiles, et les menaces contre Taïwan.

“Le rythme auquel la Chine évolue est stupéfiant”, a déclaré le général John Hyten, l’officier militaire américain de rang 2, qui commandait auparavant les forces nucléaires américaines et supervisait les opérations spatiales de l’Air Force.

L’enjeu est un changement potentiel dans l’équilibre mondial des pouvoirs qui a favorisé les États-Unis pendant des décennies. Un réalignement plus favorable à la Chine ne constitue pas une menace directe pour les États-Unis mais pourrait compliquer les alliances américaines en Asie. De nouveaux signes de la façon dont le Pentagone a l’intention de relever le défi de la Chine pourraient émerger dans les semaines à venir des examens de la politique de l’administration Biden sur les armes nucléaires, la base de troupes mondiales et la stratégie de défense globale.

Pour l’instant, les responsables s’émerveillent de la façon dont Pékin mobilise les ressources, la technologie et la volonté politique pour réaliser des gains rapides – si rapides que l’administration Biden tente de réorienter tous les aspects de la politique étrangère et de défense des États-Unis.

Le dernier exemple de vitesse surprenante a été le test par la Chine d’une arme hypersonique capable d’orbiter partiellement autour de la Terre avant de rentrer dans l’atmosphère et de glisser sur une trajectoire maniable vers sa cible. La conception du système d’arme est censée échapper aux défenses antimissiles américaines, et bien que Pékin ait insisté sur le fait qu’il testait un véhicule spatial réutilisable, pas un missile, le test semble avoir surpris les responsables américains.

Le général Mark Milley, président des chefs d’état-major interarmées, a déclaré que le test était “très proche” d’être un moment Spoutnik, semblable au lancement en 1957 par l’Union soviétique du premier satellite spatial au monde, qui a pris le monde par surprise et alimenté les craintes que les États-Unis aient pris du retard sur le plan technologique. Il s’en est suivi une course aux armements nucléaires et à l’espace qui a finalement mis l’Union soviétique en faillite.

L’histoire continue

Milley et d’autres responsables américains ont refusé de discuter des détails du test chinois, affirmant qu’ils sont secrets. Il l’a qualifié de “très préoccupant” pour les États-Unis, mais a ajouté que les problèmes posés par la modernisation militaire de la Chine sont bien plus profonds.

“Ce n’est qu’un système d’arme”, a-t-il déclaré dans une interview à Bloomberg Television. “Les capacités militaires chinoises sont bien plus importantes que cela. Elles se développent rapidement dans l’espace, dans le cyber puis dans les domaines traditionnels de la terre, de la mer et de l’air.”

Sur le front nucléaire, l’imagerie satellitaire privée de ces derniers mois a révélé d’importants ajouts de silos de lancement qui suggèrent la possibilité que la Chine envisage d’augmenter sa flotte de missiles balistiques intercontinentaux terrestres, ou ICBM.

Hans Kristensen, un expert en armes nucléaires à la Fédération des scientifiques américains, a déclaré que la Chine semble avoir environ 250 silos ICBM en construction, ce qui, selon lui, est plus de 10 fois le nombre en service aujourd’hui. L’armée américaine, en comparaison, possède 400 silos ICBM actifs et 50 en réserve.

Les responsables du Pentagone et les faucons de la défense à Capitol Hill considèrent la modernisation de la Chine comme une justification clé pour reconstruire l’arsenal nucléaire américain, un projet qui devrait coûter plus d’un milliard de dollars sur 30 ans, y compris les coûts de maintien en puissance.

Fiona Cunningham, professeure adjointe de sciences politiques à l’Université de Pennsylvanie et spécialiste de la stratégie militaire chinoise, affirme que l’un des principaux moteurs de la poussée nucléaire de Pékin réside dans ses inquiétudes concernant les intentions américaines.

“Je ne pense pas que la modernisation nucléaire de la Chine lui donne la capacité de frapper de manière préventive l’arsenal nucléaire américain, et cela a été un générateur de concurrence vraiment important pendant la guerre froide”, a déclaré Cunningham dans un forum en ligne sponsorisé par l’Université de Georgetown. “Mais ce qu’il fait, c’est limiter l’efficacité des tentatives américaines de frapper préventivement l’arsenal chinois.”

Certains analystes craignent que Washington ne s’inquiète de se lancer dans une course aux armements avec Pékin, frustré de ne pas être en mesure d’entraîner les Chinois dans les pourparlers sur la sécurité. Le Congrès se concentre également de plus en plus sur la Chine et soutient une augmentation des dépenses pour les opérations spatiales et cybernétiques et les technologies hypersoniques. Il y a une pression, par exemple, pour mettre de l’argent dans le prochain budget de la défense pour armer les sous-marins lanceurs de missiles avec des armes hypersoniques, un plan initié par l’administration Trump.

Pendant des décennies, les États-Unis ont suivi l’augmentation des investissements de défense de la Chine et se sont inquiétés du fait que Pékin vise à devenir une puissance mondiale. Mais pendant au moins les 20 dernières années, Washington s’est davantage concentré sur la lutte contre Al-Qaida et d’autres menaces terroristes en Irak et en Afghanistan. Cela a commencé à changer sous l’administration Trump, qui en 2018 a officiellement élevé la Chine au sommet de la liste des priorités de défense, avec la Russie, remplaçant le terrorisme comme menace n°1.

Pour l’instant, la Russie reste une menace stratégique plus importante pour les États-Unis car son arsenal nucléaire dépasse de loin celui de la Chine. Mais Milley et d’autres affirment que Pékin est une préoccupation à long terme plus importante car sa force économique dépasse de loin celle de la Russie et elle consacre rapidement des ressources à la modernisation militaire.

Au rythme actuel des investissements et des réalisations militaires de la Chine, Pékin « dépassera la Russie et les États-Unis » en termes de puissance militaire globale dans les années à venir « si nous ne faisons rien pour le changer », a déclaré Hyten, qui prend sa retraite en novembre après deux ans en tant que vice-président de l’état-major interarmées. “Ça va arriver.”

L’administration Biden se dit déterminée à rivaliser efficacement avec la Chine, en misant sur un réseau d’alliés en Asie et au-delà qui constitue une source potentielle de force que Pékin ne peut égaler. C’était au cœur du raisonnement derrière la décision de Biden de partager des technologies de propulsion nucléaire hautement sensibles avec l’Australie, lui permettant d’acquérir une flotte de sous-marins à armes conventionnelles pour contrer la Chine. Bien que cela ait été un coup de pouce pour l’Australie, ce fut un coup dévastateur pour le plus ancien allié de Washington, la France, qui a vu sa vente de sous-marins de 66 milliards de dollars à l’Australie sabordée dans le processus.

Taiwan est une autre grande inquiétude. Des officiers supérieurs de l’armée américaine ont averti cette année que la Chine accélère probablement son calendrier pour prendre le contrôle de Taïwan, la démocratie insulaire largement considérée comme le déclencheur le plus probable d’une guerre américano-chinoise potentiellement catastrophique.

Les États-Unis se sont depuis longtemps engagés à aider Taïwan à se défendre, mais ils n’ont délibérément pas précisé jusqu’où ils iraient en réponse à une attaque chinoise. Le président Joe Biden a semblé abandonner cette ambiguïté lorsqu’il a déclaré le 21 octobre que l’Amérique prendrait la défense de Taiwan si elle était attaquée par la Chine.

“Nous nous sommes engagés à le faire”, a déclaré Biden. La Maison Blanche a déclaré plus tard qu’il ne modifiait pas la politique américaine, qui ne soutient pas l’indépendance de Taïwan mais s’engage à fournir des armes défensives.

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L’écrivain d’Associated Press Nomaan Merchant à Washington a contribué à ce rapport.

 
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