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Des astronautes « atterrissent » dans le cratère Ramon du Néguev après une mission sur « Mars »

Après 21 jours sur Mars, six astronautes émergent en souriant et en faisant un signe de la main dans un après-midi couvert.

C’était la scène qui s’est jouée dimanche au cratère de Ramon, au milieu du désert du Néguev en Israël, bien qu’en réalité les six scientifiques n’aient jamais quitté la Terre. Pendant un mois, ils ont mené des expériences simulées conçues pour rapprocher les humains du voyage vers la planète rouge, y compris trois semaines d’isolement total dans un habitat spécialement construit – dont ils ne pouvaient sortir qu’en portant une combinaison spatiale complète. Le paysage rocheux de couleur rouille du sud du cratère Ramon et ses conditions tempérées ont été sélectionnés comme une substitution terrestre proche des conditions sur Mars.

Le programme d’un mois, intitulé AMADEE-20, a clôturé quatre ans de collaboration entre des centaines de chercheurs de 25 pays, y compris un retard important dû à la pandémie de COVID-19. L’initiative a été menée par le Forum spatial autrichien en coopération avec l’Agence spatiale israélienne, par l’intermédiaire de l’organisation israélienne D-MARS, créée en 2017 pour faciliter le programme.

Les six astronautes analogiques – ainsi appelés parce qu’ils opèrent dans des environnements analogues à l’espace – ont passé trois semaines isolés du monde extérieur, capables de communiquer avec les étrangers uniquement via un délai, ne mangeant que la nourriture qu’ils apportaient avec eux, se douchent avec de l’eau en quantité limitée. et régler tous les problèmes qui survenaient, y compris des toilettes cassées, sans aide extérieure. Les six chercheurs de six pays, dont l’Israélien Alon Tenzer, ont mené une grande variété d’expériences dans de nombreux domaines différents pour se rapprocher un jour de l’envoi d’une mission habitée sur Mars.

“Le cratère Ramon est un formidable exemple d’analogue de Mars sur Terre”, a déclaré aux journalistes Gernot Gromer, directeur du Forum spatial autrichien, dimanche après-midi lors d’une cérémonie marquant l’achèvement du programme. “Il a à la fois des jumeaux géologiques et écologiques sur Mars – il a des zones qui se ressemblent vraiment vraiment étonnamment.”

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Gromer a déclaré que même si les six astronautes analogiques “savaient qu’ils n’étaient pas sur Mars, ils n’étaient pas non plus entièrement sur Terre”. L’habitat construit pour l’expérience est “la station de simulation de Mars la plus moderne et la plus complexe de cette planète”, a-t-il ajouté.

De gauche à droite : les astronautes analogiques Alon Tenzer, Thomas Wijnen, Iñigo Muñoz-Elorza, João Lousada, Anika Mehlis et Robert Wild, quelques minutes après avoir quitté l’habitat de simulation de Mars le 31 octobre 2021. (Amy Spiro)

João Lousada du Portugal, qui a servi en tant que commandant de terrain de l’équipe de six personnes, a déclaré aux journalistes peu de temps après avoir quitté l’habitat qu’il pensait que leurs découvertes et expériences avaient rapproché les humains de la visite de Mars.

« Je pense que nous avons fait de nombreux pas dans la bonne direction ; nous avons appris beaucoup de choses qui nous rapprocheront de Mars », a-t-il déclaré. « Beaucoup des technologies que nous avons testées ici, de nombreuses procédures, des expériences – tout cela contribuera à l’avenir à nous amener sur Mars. Je suis donc vraiment convaincu que nous avons fait un pas important ici.

Les scientifiques pensent que l’exploration humaine de Mars – qui jusqu’à présent n’a été observée que via des rovers, des robots et des engins spatiaux sans pilote – n’est pas si lointaine dans le futur.

“Nous pensons que le tout premier humain à marcher sur Mars est déjà né”, a déclaré Gromer, “et pourrait bien être en train d’aller dans une école primaire à Tel Aviv, à Shanghai ou à New York.”

Les entreprises publiques et privées se précipitent vers Mars. L’ancien président américain Barack Obama et le fondateur de SpaceX Elon Musk ont ​​déclaré que les humains marcheraient sur la planète rouge dans quelques décennies. Pendant ce temps, de nouveaux challengers comme la Chine ont rejoint les États-Unis et la Russie dans l’espace avec un programme Mars ambitieux, bien que vague.

Alors que les six astronautes analogiques étaient fermement attachés à la terre, l’expérience était toujours intense et isolante. Confinés dans l’habitat spécialement construit de 120 mètres carrés, ils étaient en grande partie coupés du monde extérieur, ne pouvant communiquer avec les autres que via un délai de 10 minutes.

Anika Mehlis d’Allemagne, la seule femme de l’équipe d’astronautes, a déclaré que l’expérience était très réaliste.

“Ce n’est vraiment pas difficile d’entrer dans cet état d’esprit”, a-t-elle déclaré. “Le matin, quand vous vous réveillez et regardez par les petites fenêtres, et que vous voyez ce paysage rouge, et il n’y a personne là-bas, et vous ne pouvez pas sortir, et les seules communications sont avec un retard, vous commencez à vous sentir vraiment isolé, et très loin très bientôt.

“Bien sûr, vous savez toujours que vous n’êtes pas sur Mars”, a-t-elle ajouté, “mais vous pouvez vraiment imaginer à quoi cela ressemblerait.”

L’architecte de l’habitat de Mars Alon Shikar pose à côté d’une combinaison spatiale simulée à l’intérieur de l’habitat dans le cratère de Ramon le 31 octobre 2021. (Amy Spiro)

Les astronautes ont mené une grande variété d’expériences et testé procédures développées par des chercheurs de plus d’une douzaine d’universités, chaque membre de l’équipe apportant une expertise unique au programme. Les expériences comprenaient l’impression 3D de plastiques de qualité aérospatiale, des tests sur des rovers robotiques spécialement conçus et la surveillance des effets physiques et psychologiques de la mission sur chaque membre de l’équipe.

Une partie importante de leur travail consistait à tester la combinaison spatiale simulée, conçue pour protéger les astronautes des conditions invivables sur la planète rouge. Afin de tenir compte du changement de gravité sur Mars, la combinaison spatiale – qui pèserait plus de 120 kilogrammes lors d’une vraie mission – ne pesait que 50 kilogrammes, un poids encore énorme qui limitait effectivement les activités de plein air de l’équipage.

Alon Shikar, vice-président de D-MARS et architecte qui a conçu l’habitat, a déclaré que les expériences des astronautes aideront à rationaliser la conception des futurs habitats spatiaux.

“Maintenant, une fois l’expérience terminée, nous pouvons obtenir une image complète des endroits que les astronautes utilisaient chaque jour et des endroits qu’ils n’utilisaient pas”, a déclaré Shikar aux journalistes lors d’une visite de la structure compacte. « Maintenant, nous pouvons comprendre de mieux en mieux comment nous pouvons faire en sorte que cet endroit fonctionne de la manière la plus fluide. »

Le Forum spatial autrichien a mené 12 autres missions analogiques sur Mars, toutes visant à rapprocher les humains d’un atterrissage d’un jour à la surface de la planète rouge.

“Chaque grand voyage, quelle que soit sa distance, commence par le premier pas”, a déclaré Gromer, quelques minutes avant que les astronautes ne quittent l’habitat. « Ce que vous voyez ici est en effet la toute première étape… pour vous lancer dans un voyage à venir. »

 
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