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Les agriculteurs dévastés par les inondations en Colombie-Britannique reviennent à des scènes déchirantes

Les champs d’Abbotsford, en Colombie-Britannique, sont restés couverts d’eau le 23 novembre, un peu plus d’une semaine après que la «rivière atmosphérique» a laissé tomber plus d’un mois de pluie sur le sud de la Colombie-Britannique en moins de deux jours.Jackie Dives/The Globe and Mail


Casey Guliker a fondu en larmes lorsqu’il a vu ce qui restait de sa ferme porcine à Abbotsford, en Colombie-Britannique

Le jeune agriculteur et d’autres membres du personnel avaient fait de leur mieux pour protéger ce qu’ils pouvaient lorsque de fortes pluies ont commencé à tomber le 14 novembre, déclenchant des inondations massives qui paralyseraient une grande partie de la région sud de la province. Ils ont donné la priorité à leurs nombreux porcs, les déplaçant vers un terrain plus élevé.

Mais une grande partie de la prairie de Sumas sur laquelle se trouve sa ferme a été complètement submergée au plus fort de la tempête. Des marques laissées sur le côté d’une grange montrent que les eaux de crue ont atteint plus de deux mètres; Le chien de M. Guliker a ensuite été sauvé du toit de la grange.

Le fermier dit qu’il ne peut pas estimer le nombre de porcs qu’il a perdus, mais dit qu’il est revenu à une scène déchirante.

“Je ne sais pas combien d’animaux sont morts”, a déclaré M. Guliker mardi dans une interview à la ferme alors qu’il travaillait à sécher de la machinerie lourde. “Tous nos efforts n’ont pas payé, mais nous pouvons avoir la conscience tranquille que nous avons fait de notre mieux pour les animaux.”

Casey Guliker, en haut, est copropriétaire d’une ferme porcine à Abbotsford. Sa ferme était l’une des nombreuses qui ont été inondées : en bas, la vidéo Google Earth du paysage d’avant l’inondation autour de la route transcanadienne est comparée à des images aériennes du 22 novembre.
Photo de Jackie Dives/The Globe and Mail; vidéo de Google Earth, Andrea Woo/The Globe and Mail

L’inondation qui a déversé un mois de pluie dans le sud de la Colombie-Britannique en moins de deux jours a créé un désastre agricole dans la vallée du Fraser, où se fait la majeure partie de la production alimentaire de la province. Les agriculteurs multigénérationnels qui ont vu leurs entreprises familiales s’effondrer, ainsi que leurs maisons, ont également dû faire face à des risques de mortalité catastrophique et de risques biologiques liés aux animaux pris dans l’inondation. Le nombre de morts est au minimum de plusieurs dizaines de milliers.

Les cultures de bleuets et de légumes ont également été dévastées, certains agriculteurs affirmant qu’ils ne savent pas s’ils passeront les prochaines années à replanter et à recommencer.

La ministre de l’Agriculture de la Colombie-Britannique, Lana Popham, qui a survolé la vallée du Fraser mardi et rencontré une trentaine d’agriculteurs à Abbotsford, a déclaré qu’il y avait eu beaucoup de larmes et de câlins partagés.

“Les agriculteurs sont vraiment préoccupés en ce moment par le retrait des animaux décédés”, a-t-elle déclaré mercredi lors d’une conférence de presse. « Nous avons un emplacement à Abbotsford où les gens prennent des appels; il y a un numéro où les gens peuvent appeler pour faire enlever des animaux. Nous savons que les agriculteurs ressentent beaucoup de chagrin à propos de cette question. Agriculteurs, sachez simplement qu’il y a des gens à l’autre bout du fil qui comprennent à quel point c’est difficile pour vous.

Mme Popham a déclaré que la province travaille avec les gouvernements locaux pour identifier la capacité des décharges et des zones d’incinération possibles. De plus, la Colombie-Britannique travaille avec Ottawa pour élaborer un programme de relance agricole, dont les détails sont attendus dans les prochains jours, a-t-elle déclaré.

Au sommet, des débris de fermes se trouvent dans les eaux de crue à Abbotsford le 19 novembre; un jour plus tard, au fond, des membres des Forces armées canadiennes aident à déplacer des poulets d’une ferme touchée par les inondations.Jonathan Hayward/CP et Reuters

Dans la prairie de Sumas cette semaine, on pouvait encore voir des dépanneuses tirant des véhicules hors des eaux de crue, qui ont complètement enveloppé certaines propriétés.

Dans une ferme avicole, un chargeur frontal a nettoyé des tas de carcasses de poulet liquéfiées de leurs granges gorgées d’eau. Les pieds et les becs dépassaient de la boue brune. Derrière les granges, des ventilateurs ont soufflé dans toute la ferme, asséchant les structures dénudées de cloisons sèches alors qu’une petite équipe travaillait à réparer les dommages importants causés par l’inondation.

Le jour où la pluie a frappé, un énorme effort bénévole a été mobilisé ici. Des dizaines d’amis, de voisins et de parfaits inconnus – dont certains ont apporté des kayaks – ont aidé à mettre du sable autour de la grange jusqu’à la dernière minute possible, lorsqu’un véhicule a pu être vu flottant dans la rue et qu’ils ont tous reçu l’ordre de quitter la propriété. L’eau a atteint plus d’un mètre, tuant les poulets sous la ligne de flottaison.

Le propriétaire dit qu’il estime avoir sauvé 50 000 oiseaux, mais il ne veut pas penser à combien ont été perdus. Il fond en larmes, désignant la machinerie lourde en action, et il n’a pas besoin d’en dire plus.

Le Globe and Mail ne nomme pas l’agriculteur, car il s’inquiète de la réaction des groupes de défense des droits des animaux.

Il dit que la situation l’a rendu “extrêmement émotif” et qu’il n’oubliera pas l’humanité qu’elle a révélée. Une femme qu’il ne connaissait pas a apporté une marmite de soupe et trois dessins d’enfants, dont celui d’une grange rouge avec un toit gris, avec les mots : « Je suis tellement désolé pour ce qui s’est passé », et un cœur. L’homme a fondu en larmes en regardant les dessins colorés et a déclaré qu’il espérait un jour retrouver la famille et les remercier.

Les fermes d’Abbotsford représentent la part du lion de la production d’œufs, de volaille et de lait de la Colombie-Britannique. Au bord d’une route, une épicerie a érigé une pancarte remerciant la communauté pour son soutien.Jackie Dives/The Globe and Mail

« C’est important et très émouvant pour les producteurs », a déclaré Ray Nickel, producteur de poulet d’Abbotsford, à propos des efforts de nettoyage continus. M. Nickel est administrateur du BC Chicken Marketing Board et a aidé à coordonner les efforts de secours toute la semaine.

« Les producteurs prendront leurs oiseaux qui sont morts, et soit ils les composteront dans la grange, soit ils les transporteront hors du site – devant faire face à cette mortalité massive. » Une fois ces carcasses retirées, les fermes devront être nettoyées et désinfectées, a-t-il déclaré.

Il a qualifié le processus de « écrasant », mais a déclaré que l’expérience des pertes massives causées par le dôme thermique cet été a aidé à préparer les agriculteurs cette fois-ci. Il a déclaré que des centaines de milliers d’oiseaux sont morts à cause du dôme thermique, et il s’attend à ce que les pertes dues aux inondations soient similaires.

« Au cours des prochains jours, nous aurons une bien meilleure idée de l’impact total », a-t-il déclaré.

Un porte-parole du BC Egg Marketing Board a déclaré que l’une des sept fermes d’œufs de la prairie de Sumas aurait été complètement détruite.

« Nous soupçonnons qu’une ferme avec environ 8 000 couches [laying hens] est une perte totale », a déclaré Amanda Brittain dans un communiqué. « Cela signifie que les oiseaux ont péri, que la grange et l’équipement sont endommagés de manière irréparable. »

À mesure que l’eau se retire, certains bovins peuvent paître en toute sécurité dans les champs détrempés.Jackie Dives/The Globe and Mail

La BC Dairy Association estime qu’environ 500 des quelque 23 000 bovins de la vallée du Fraser sont morts dans les inondations. Environ 6 000 ont été évacués vers d’autres fermes et près de 16 000 restent dans leurs propres fermes. Certains bovins peuvent devoir être euthanasiés en raison de problèmes de santé causés par l’inondation.

Mme Popham a déclaré mercredi à la conférence de presse les producteurs laitiers d’Abbotsford, Karl et Rudi Meier, qui avaient 180 vaches dans l’eau jusqu’au cou.

“Ces frères sont entrés et ont nourri ces vaches avec du foin pendant deux jours pendant que ces vaches étaient immergées dans cette eau”, a déclaré le ministre. “Mercredi, les eaux se sont retirées, les vaches vont bien, elles sont de retour en ligne et elles traient ces vaches.”

BC Pork n’a pas retourné de demande de commentaires mercredi. Mme Popham a déclaré qu’il faudra encore une semaine ou deux avant que les fonctionnaires puissent accéder aux granges pour faire les décomptes officiels, mais qu’elle croyait qu’environ 20 000 porcs étaient morts.

Le maire d’Abbotsford, Henry Braun, dit qu’il a reçu des notes d’agriculteurs reconnaissants de la façon dont la communauté agricole s’est mobilisée pour s’entraider.

“Mais parmi cette gratitude, il y a aussi une profonde tristesse pour les pertes subies par les amis, la famille et les membres de la communauté”, a-t-il déclaré lundi. « Nous savons que les ramifications des événements de la semaine dernière seront durables. »

Podcast bonus : Les fermes et les inondations

Les reporters Andrea Woo et Ann Hui ont parlé dans le podcast d’actualités du Globe and Mail de la situation sur le terrain à Abbotsford et de son impact sur l’approvisionnement alimentaire. Abonnez-vous pour plus d’épisodes.

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Inondations en Colombie-Britannique : plus d’informations sur le Globe and Mail

Regardez : Les membres de la communauté d’Abbotsford s’unissent pour secourir les bovins échoués dans les fermes inondées.

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