Une défense de mammouth de 3 pieds de long cachée au fond de l’océan pourrait offrir des indices sur les créatures anciennes

Les scientifiques ont découvert une défense de 3 pieds de long à environ 10 000 pieds sous la surface de l’océan. Les fossiles de mammouths s’y retrouvent rarement.

  • Les scientifiques ont découvert une défense de mammouth de 3 pieds de long à environ 10 000 pieds sous la surface de l’océan.
  • La mer profonde est idéale pour préserver les vestiges, bien que les fossiles de mammouths s’y retrouvent rarement.
  • La défense appartient à une jeune femelle mammouth. Les scientifiques l’utilisent pour des indices sur la façon dont elle a vécu.

Pour un œil non averti, cela ressemblait peut-être à une bûche de bois géante. En réalité, les scientifiques avaient repéré quelque chose d’inhabituel au large des côtes californiennes il y a deux ans : une défense de mammouth de 3 pieds de long.

Une équipe de recherche du Monterey Bay Aquarium Research Institute a découvert la défense en 2019 alors qu’elle explorait une montagne sous-marine à environ 10 000 pieds sous la surface de l’océan.

Bien que d’autres fossiles de mammouths aient déjà été prélevés dans l’océan, il est rare que de tels objets se nichent le long des fonds marins, a déclaré Daniel Fisher, paléontologue à l’Université du Michigan, dans un communiqué de presse.

Les scientifiques ont finalement déterminé que la défense appartenait à une jeune femelle mammouth colombien, peut-être celle qui a vécu pendant l’ère du Paléolithique inférieur, qui s’étendait il y a 2,7 millions à 200 000 ans. Les chercheurs travaillent toujours pour déterminer l’âge précis de la créature, ainsi que plus de détails sur sa vie, y compris son régime alimentaire et la fréquence à laquelle elle se reproduit.

“C’est un moment ‘Indiana Jones’ mélangé à ‘Jurassic Park'”, a déclaré au New York Times Katie Moon, chercheuse postdoctorale à l’Université de Californie à Santa Cruz.

La découverte pourrait finalement signaler la présence d’autres fossiles d’animaux anciens cachés dans les profondeurs marines.

Le scientifique principal de MBARI Steven Haddock (à gauche), la chercheuse postdoctorale à l’UC Santa Cruz Katie Moon (au centre) et le paléontologue de l’Université du Michigan Daniel Fisher (à droite) se préparent à nettoyer la grande pièce de défense dans le laboratoire du navire.Darrin Schultz © 2021 MBARI

Des scientifiques ont cassé un morceau de la défense de mammouth il y a deux ans

Les scientifiques de Monterey Bay n’avaient pas l’intention de rencontrer une défense de mammouth en 2019. À l’époque, l’équipe de recherche parcourait l’océan avec des véhicules télécommandés à la recherche d’espèces d’eau profonde.

“Vous commencez à” vous attendre à l’inattendu “lors de l’exploration des fonds marins, mais je suis toujours stupéfait que nous soyons tombés sur l’ancienne défense d’un mammouth”, a déclaré Steven Haddock, scientifique principal au Monterey Bay Aquarium Research Institute, dans la presse. Libération.

Sur une intuition, les scientifiques ont décidé de récupérer la défense au fond de l’océan, mais la pointe s’est cassée et ils n’ont pas été en mesure de collecter le spécimen complet. L’équipe a ensuite revisité le site en juillet pour récupérer le reste de l’artefact. Cette fois, ils ont attaché des matériaux mous comme des éponges au véhicule télécommandé, puis ont délicatement soulevé la défense à l’aide des bras robotiques du véhicule.

La défense pleine a donné aux scientifiques un échantillon beaucoup plus important d’ADN de mammouth, qu’ils ont utilisé pour déterminer son espèce.

Les scientifiques pensent que le mammouth colombien était l’une des plus grandes créatures de son genre, probablement le résultat d’un croisement entre un mammouth laineux et une autre espèce de mammouth. Il utilisait probablement ses défenses pour se protéger et se nourrir lorsqu’il parcourait l’Amérique du Nord il y a jusqu’à 10 000 ans.

Daniel Fisher coupe une section du noyau du plus petit fragment de défense.Darrin Schultz © 2021 MBARI

L’environnement frais et à haute pression des grands fonds est idéal pour préserver les fossiles

Les scientifiques analysent maintenant les radio-isotopes de la défense, ou atomes en décomposition naturelle, pour déterminer depuis combien de temps vivait le mammouth. Étant donné que les scientifiques connaissent la vitesse à laquelle les isotopes comme l’uranium et le thorium se désintègrent, ils peuvent déterminer l’âge de la défense en fonction de la quantité de ces isotopes encore présente dans l’artefact.

Jusqu’à présent, cette technique suggère que la défense de mammouth a bien plus de 100 000 ans.

Les scientifiques pensent que l’océan est responsable du maintien de l’artefact dans un état aussi vierge.

Les températures en haute mer sont juste au-dessus de zéro – environ 4 degrés Celsius (39 degrés Fahrenheit), en moyenne. Ce climat glacial ralentit le taux de décomposition des fossiles, tout comme le fait de mettre de la nourriture au congélateur l’empêche de se gâter trop tôt.

Les fossiles ont également de meilleures chances de survivre dans l’environnement à haute pression des eaux profondes – la pression sous-marine dans les tranchées les plus profondes de l’océan est 1 100 fois plus élevée qu’à la surface de l’eau.

“Si la défense avait été trouvée sur terre, déchiffrer son histoire ne serait pas aussi simple”, a déclaré Terrence Blackburn, professeur agrégé à l’Université de Californie à Santa Cruz, dans le communiqué de presse.

 
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