Comment Blaine est redevenu le port d’attache de l’équipe olympique américaine de hockey féminin

En septembre 2008, 18 joueuses américaines de hockey féminin de troisième cycle se sont réunies au National Sports Center Super Rink de Blaine pour le premier camp de résidence de l’équipe nationale américaine. À l’époque, c’était vraiment une grosse affaire. Aucune ligue professionnelle féminine aux États-Unis n’existait encore, de sorte que les femmes qui avaient épuisé leur éligibilité à l’université avaient peu d’options pour améliorer leurs compétences.

Ce manque d’opportunités s’est manifesté aux Jeux olympiques de 2006, lorsque les États-Unis, co-favoris avec Équipe Canada, ont perdu 3-2 contre la Suède en demi-finale et n’ont remporté qu’une médaille de bronze. Les vétérans de l’équipe nationale Angela Ruggiero, Natalie Darwitz et d’autres ont fait pression sur USA Hockey, l’instance dirigeante du sport, pour obtenir plus de ressources et de temps de glace pour se préparer aux événements internationaux.

USA Hockey a non seulement surgi pour le camp de résidence d’hiver – une première – mais a également recueilli 350 000 $ pour construire un vestiaire moderne dans un espace de stockage de 9 000 pieds carrés au Super Rink. Merv Lapin, un cadre financier et philanthrope de Vail, Col., qui s’intéresse vivement au hockey féminin, a fait un don de 250 000 $ pour le lancer. Le programme pour femmes avait enfin un foyer.

Ou l’a-t-il fait ?

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Une fois les Jeux olympiques de 2010 terminés, les États-Unis ayant perdu le match pour la médaille d’or contre le Canada, les officiels de USA Hockey ne donnerait pas aux cuivres du NSC une réponse ferme sur le retour. Le vestiaire restait inutilisé pendant de longues périodes, à l’exception des camps occasionnels. L’équipe olympique de 2014 avait son siège dans le Grand Boston, où vivait l’entraîneur Katey Stone, et l’équipe de 2018 dans un complexe près de Tampa.

Mais pour ce cycle olympique, à la demande de la nouvelle directrice du programme féminin de USA Hockey, Katie Million, l’équipe nationale est retournée à Blaine pour des camps d’essai et de résidence. USA Hockey, par le biais de sa fondation, a amassé des milliers de dollars de Lapin et d’autres pour rénover le vestiaire et convertir un studio de danse adjacent en un salon pour les joueurs. L’équipe sera basée ici jusqu’à son départ pour Pékin le 27 janvier.

Le numérique

Hockey américain

Le « compte à rebours » numérique au-dessus du téléviseur à écran plat indique le temps jusqu’au début des Jeux olympiques d’hiver à Pékin.

“La première fois que je suis entré ici, sans les rénovations, j’étais comme, mon Dieu, c’est génial, pourquoi n’utilisons-nous pas cela?” Million a dit. « Une fois que nous l’avons examiné dans le cadre du processus de USA Hockey, tout le monde était à bord pour que cela se produise. »

Million ne dira pas combien tout cela a coûté – “Nous essayons toujours de régler toutes les factures”, a-t-elle déclaré – mais l’investissement est important.

Le vestiaire d’origine comportait des casiers en bois bien finis pour plus de 40 joueurs dans des pièces adjacentes, ainsi qu’un bureau pour les entraîneurs et une salle pour les entraîneurs. Cela a été peint et mis à jour avec une nouvelle signalisation et des affichages historiques. L’un comporte les plaques signalétiques de tous les Olympiens américains; un autre répertorie les anciens joueurs de l’année et les membres du Temple de la renommée du hockey américain et international.

Le nouveau salon spacieux offre une cuisine complète, une table de conférence, des canapés en cuir, une télévision à écran plat, une table de ping-pong sur le thème du hockey et même un ensemble cornhole rouge, blanc et bleu. Une fresque des médaillés d’or 2018 Lee Stecklein, Hilary Knight, Meghan Duggan et Kendall Coyne Schofield est accrochée derrière le poste de travail de Million.

“En tant qu’athlètes au plus haut niveau de notre sport, nous le méritons”, a déclaré Kelly Pannek, médaillée d’or de 2018 et ancienne vedette du Minnesota. «Nous méritons d’avoir les commodités dont nous avons besoin que toute autre équipe masculine aurait. Nous sommes très, très reconnaissants envers toutes les personnes qui ont rendu cela possible.

Il en va de même pour Karyn Bye, médaillée d’or en 1998 et double olympienne qui travaille pour l’entreprise qui nettoie et désinfecte l’espace. “C’est incroyable, je dois l’admettre”, a déclaré Bye. « Ils ont fait un travail fantastique. L’histoire qu’ils ont mise sur les murs, j’ai été vraiment impressionné. Je veux que tous mes anciens coéquipiers aient la chance de voir ça.

Cela rapproche le programme féminin de ce que USA Hockey propose à son programme de développement de l’équipe nationale masculine pour les jeunes du secondaire à Plymouth, Michigan. USA Hockey a dépensé des millions pour acheter et rénover l’aréna de Plymouth et y a déménagé le NTDP. Ann Arbor.

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Knight, quatre fois olympien et le seul joueur restant de l’équipe olympique de 2010, adore les fouilles remodelées. Elle faisait partie des joueuses qui ont menacé de boycotter les Championnats du monde 2017, ce qui a finalement conduit USA Hockey à payer des allocations de joueur beaucoup plus importantes et à investir davantage dans le programme féminin.

“Avoir un peu plus d’espace aide certainement”, a déclaré Knight. «Je pense que cela facilite également la croissance de notre programme d’avoir un port d’attache, un endroit où se sentir chez soi. Nous n’avons jamais vraiment eu cela auparavant, juste pendant les années de résidence. J’espère que nous pourrons continuer à tirer parti de tous les changements qui ont été apportés dans cette pièce et continuer à les ajouter au fil des ans. »

On ne sait pas pourquoi USA Hockey n’a pas davantage utilisé l’espace Blaine. Million a dit qu’elle avait posé des questions et qu’elle n’avait jamais reçu de réponse définitive. «Je n’ai pas tendance à m’attarder sur le passé», a-t-elle déclaré. « Passons simplement à ce que nous pouvons faire pour le rendre formidable maintenant et à l’avenir. »

Le directeur général de USA Hockey, Pat Kelleher, a déclaré que l’organisation aime présenter ses équipes nationales dans différentes régions du pays afin que davantage d’enfants puissent regarder leurs héros de près.

Un changement dans la direction de USA Hockey a peut-être renouvelé l’intérêt pour Blaine. Kelleher a succédé à Dave Ogrean à la retraite en tant que directeur exécutif en 2017, et l’influent directeur exécutif adjoint Jim Johannson est décédé en 2018. Million, l’ancienne commissaire féminine de la Western Collegiate Hockey Association, a remplacé Reagan Carey en 2019.

Depuis le boycott de 2017 et le règlement qui a suivi, USA Hockey a été beaucoup plus à l’écoute des besoins de ses joueuses. Battre le Canada pour la médaille d’or olympique en 2018, 20 ans après la dernière victoire des États-Unis dans le tournoi, a sans aucun doute contribué.

Cet affichage, dans un couloir à côté du vestiaire principal, répertorie chaque athlète olympique américaine de hockey féminin et les médailles qu'elles ont remportées.

Cet affichage, dans un couloir à côté du vestiaire principal, répertorie chaque athlète olympique américaine de hockey féminin et les médailles qu'elles ont remportées.

Hockey américain

Cet affichage, dans un couloir à côté du vestiaire principal, répertorie chaque athlète olympique américaine de hockey féminin et les médailles qu’elles ont remportées.

“Pour nous cette année, en entrant dans le programme de résidence, nous avons passé beaucoup de temps à discuter avec les joueurs”, a déclaré Kelleher. « OK, qu’est-ce qui est le plus important, de quoi avez-vous besoin pour réussir ?

« Du côté du hockey, nous avons touché à tous ces trucs et nous avons pensé que c’était un gros morceau. Assurez-vous qu’ils étaient dans un espace un peu nouveau, frais, beau, esthétiquement agréable et avec quelques touches pour ce pour quoi ils sont ici – essayer de gagner une autre médaille d’or.

Il est facile de voir pourquoi Blaine avait du sens cette fois. Des millions de vies dans les villes jumelles ; rester ici au lieu de déménager près du siège social d’USA Hockey à Colorado Springs, dans le Colorado, était une condition préalable pour qu’elle accepte le poste. L’entraîneur olympique Joel Johnson, ancien assistant féminin de l’Université du Minnesota et maintenant entraîneur-chef à St. Thomas, vit également ici.

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Dix des 40 joueurs invités au camp de sélection initial en juin venaient du Minnesota, plus que tout autre État. Six ont fait l’équipe olympique, ainsi que trois autres avec des liens avec l’Université du Minnesota.

“Avec évidemment le monde dans lequel nous avons tous vécu au cours des deux dernières années, nous avons senti que nous voulions et avions besoin d’avoir une maison”, a déclaré Kelleher. “Blaine et Minnesota est un super endroit. Nous pouvons trouver la concurrence ici. Il y a toutes les commodités ici. Nous avons des joueurs d’ici. C’était le bon moment pour être de retour au Minnesota pour préparer les Jeux olympiques de cette année.

L’intérêt de Lapin pour le programme féminin remonte au début de 2008, lorsqu’il a été chef de l’équipe américaine aux Championnats du monde féminins à Harbin, en Chine. Lapin avait déjà une expérience significative en Chine. Il a emmené les équipes de jeunes de Vail là-bas à partir des années 1980 et a passé une partie de trois ans dans le nord-est de la Chine à établir des programmes de hockey pour jeunes de style nord-américain.

Signalisation à la patinoire de l'équipe olympique à Blaine, avec des bannières indiquant les résultats des championnats du monde et des médailles olympiques.

Signalisation à la patinoire de l'équipe olympique à Blaine, avec des bannières indiquant les résultats des championnats du monde et des médailles olympiques.

Photo du MinnPost par Pat Borzi

Signalisation à la patinoire de l’équipe olympique à Blaine, avec des bannières indiquant les résultats des championnats du monde et des médailles olympiques.

Plus récemment, Lapin a vu des conceptions pour les zones d’équipe de Plymouth Arena et a estimé que les femmes méritaient quelque chose de similaire. Un donateur anonyme a offert une subvention de 50 000 $ pour augmenter la contribution non divulguée de Lapin, et USA Hockey a recueilli le reste.

« J’ai juste senti que c’était un bon endroit pour mettre des ressources », a déclaré Lapin, également chef d’équipe olympique pour Pékin. « Nous sommes donc parvenus à une entente verbale : je ferai X si vous faites Y. USA Hockey a été un partenaire formidable. Ils ont été extrêmement favorables.

Alors qu’en est-il de l’avenir? Bien que certains camps soient toujours organisés ailleurs, Kelleher a déclaré que l’espace rénové de la patinoire 6 de la Herb Brooks Foundation ne sera plus oublié.

“Nous serons ici”, a déclaré Kelleher. « Avec l’hospitalité que nous avons reçue à Blaine, de la part de la Super Rink, je suis sûr que nous l’utiliserons plus qu’avant. Il s’adapte à bien des égards. »

 
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