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Des chercheurs découvrent le fossile de nouvelles espèces de pangolin en Europe

Photo de David Brossard

Les pangolins modernes existent en Asie et en Afrique. Huit espèces de pangolins vivants vont de vulnérables à en danger critique d’extinction.

Une analyse plus approfondie des fossiles de l’un des sites paléontologiques les plus importants d’Europe de l’Est a conduit à la découverte d’une nouvelle espèce de pangolin, que l’on croyait auparavant avoir existé en Europe au début du Pléistocène mais non confirmée jusqu’à présent.

“Ce n’est pas un fossile de fantaisie”, a déclaré Claire Terhune, professeur agrégé d’anthropologie à l’Université de l’Alberta. “Ce n’est qu’un seul os, mais c’est une nouvelle espèce d’animal étrange. Nous en sommes fiers car les archives fossiles de pangolins sont extrêmement rares. Celui-ci se trouve être le plus jeune pangolin jamais découvert en Europe et le seul fossile de pangolin du Pléistocène en Europe.

L’os, un humérus – ou os du bras supérieur – provenait de Grăunceanu, un riche gisement de fossiles dans la vallée de la rivière Olteţ en Roumanie. Pendant près d’une décennie, Terhune et une équipe internationale de chercheurs ont concentré leur attention sur Grăunceanu et d’autres sites de l’Olteţ. Ces sites, initialement découverts à la suite de glissements de terrain dans les années 1960, ont produit des fossiles d’une grande variété d’espèces animales, notamment un grand singe terrestre, une girafe à cou court, des rhinocéros et des chats à dents de sabre, en plus de la nouvelle espèce de pangolin.

Claire Terhune

“Ce qui est particulièrement excitant, c’est que bien que certains travaux dans les années 1930 aient suggéré la présence de pangolins en Europe pendant le Pléistocène, ces fossiles avaient été perdus et d’autres chercheurs ont douté de leur validité”, a déclaré Terhune. “Maintenant, nous savons avec certitude que les pangolins étaient présents en Europe il y a au moins 2 millions d’années.”

Les pangolins modernes existent en Asie et en Afrique. Souvent appelés fourmiliers écailleux, ils ressemblent un peu aux tatous qui errent dans le sud des États-Unis. Avec des écailles de la tête à la queue, ils sont parfois confondus avec des reptiles, mais les pangolins modernes sont en fait des mammifères et sont plus étroitement liés aux carnivores. Ils font également partie des animaux les plus trafiqués au monde. Selon le World Wildlife Fund, les huit espèces de pangolins vivants sur deux continents vont de « vulnérables » à « en danger critique d’extinction ».

Le nouveau fossile de pangolin a entre 1,9 et 2,2 millions d’années, ce qui le place dans l’intervalle de l’époque pléistocène, qui s’étendait d’environ 2,6 millions d’années à environ 11 700 ans. L’identification de ce fossile en tant que pangolin est importante car des recherches antérieures suggéraient que les pangolins avaient disparu des archives paléontologiques européennes au cours du Miocène moyen, il y a plus de 10 millions d’années. Des travaux antérieurs ont émis l’hypothèse que les pangolins ont été poussés vers des environnements équatoriaux plus tropicaux et subtropicaux en raison des tendances mondiales au refroidissement.

En tant que pangolin fossile le plus jeune et le mieux documenté d’Europe et le seul fossile du Pléistocène d’Europe, la nouvelle espèce révise une compréhension antérieure de l’évolution et de la biogéographie du pangolin. Smutsia olteniensis, comme la nouvelle espèce est appelée, partage plusieurs traits uniques avec d’autres membres vivants du genre Smutsia, que l’on ne trouve actuellement qu’en Afrique.

Ce travail a été publié dans le Journal de paléontologie des vertébrés. Les collaborateurs de Terhune étaient Sabrina Curran à l’Université de l’Ohio, Timothy Gaudin à l’Université du Tennessee à Chattanooga et Alexandru Petculescu à l’Institut de spéléologie Emil Racoviţă à Bucarest.

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Le spécimen nouvellement décrit pour l’espèce fossile de pangolin Smutsia olteniensis. Photo de Claire Terhune.
 
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