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‘Il était une poignée’ – L’assistante personnelle et photographe de Hunter S Thompson revit son travail sauvage | La photographie

LAe soir de la fin de 2003, Chloe Sells entrait au J-Bar d’Aspen, dans le Colorado, à la recherche d’un verre en fin de soirée, lorsqu’une femme plus âgée s’est approchée d’elle. Comme le rappelle Sells dans son nouveau livre photo, Damn hot!: “Elle m’a regardé de haut en bas et a dit:” Nous cherchons de l’aide pour Hunter. Êtes-vous un oiseau de nuit? Serais tu intéressé?'”

Hunter, comme tous les habitants le savaient, était Hunter S Thompson, le célèbre créateur du journalisme « gonzo » et le résident le plus tristement célèbre de la ville. La femme était sa femme, Anita. « Il ne m’a fallu qu’un instant », dit Sells, « pour répondre « oui » à tout. »

Sells a fini par travailler comme assistant personnel de Thompson pendant un peu plus d’un an, faisant « tout ce qui devait être fait ». Ses heures de travail typiques étaient de 23 heures jusqu’à l’aube, et ses tâches comprenaient la préparation de ses dîners souvent élaborés sur commande (dîner de dinde au micro-ondes avec soupe, chutney, beurre de cacahuète et salsa), lui lire sa prose pendant qu’il criait des instructions (« Plus fort, plus fort , plus lent, plus lent”) et faire face à ses accès de colère explosive de plus en plus fréquents contre ses éditeurs, ses rédacteurs, ses acolytes et le monde en général.

Tapez, tapez, avalez, avalez… Le bureau encombré de Thompson. Un repas typique peut inclure de la soupe, du chutney, du beurre de cacahuète, de la salsa, de la moutarde, des endives, du céleri, du sel d’ail, un dîner de dinde au micro-ondes, de la vinaigrette de Paul Newman, du whisky, du café, de la bière et une cigarette. Photographie : Chloé vend

« J’étais à la fin de la vingtaine en pleine mode rock’n’roll, jeune et à l’épreuve des balles », dit-elle. « J’avais grandi à Aspen dans une famille bohème assez sauvage et je savais que rien de ce que Hunter faisait ne pouvait me déranger. En fait, la seule chose qui m’a touché, c’est la fumée de cigarette. Il y en avait tellement.

Le père de Sells avait été un hippie dans sa jeunesse, ouvrant l’un des premiers “head shops” du Colorado à Boulder, à proximité, vendant de l’attirail de drogue. Tout comme Thompson, il avait déménagé dans les montagnes à Aspen à la fin des années 60 pour échapper aux pressions de la vie normale. Dans les décennies qui ont suivi, cependant, la ville est devenue un lieu de rencontre pour les privilégiés et les célébrités, attirée par ses montagnes Rocheuses à couper le souffle, ses sports d’hiver, sa politique libertaire et sa disponibilité abondante de cocaïne. « Vous pourriez faire de la randonnée et du ski le jour et prendre des tonnes de coca la nuit », dit Sells en riant. « Il y avait des dealers et des bustes – et la valeur des montagnes de cocaïne qui était régulièrement acheminée par avion à bord de Cessnas. »

Dans les années 1990, Aspen était devenu le rêve d’un agent immobilier, attirant des célébrités de premier plan, dont Goldie Hawn et Sylvester Stallone, ainsi que de plus jeunes acolytes de Thompson, dont Johnny Depp, qui jouait son alter ego – Raoul Duke – dans la version cinématographique du roman de l’écrivain. livre le plus célèbre, Fear and Loathing in Las Vegas. « Vous verriez soudainement des gens célèbres partout », explique Sells, « mais l’attitude qui prévaut à Aspen n’est pas de regarder ou d’en faire toute une histoire. »

À Owl Farm, l’enceinte de Thompson à Woody Creek, elle s’est vite rendu compte que son employeur irascible exigeait non seulement son attention inébranlable, mais aussi une stimulation intellectuelle constante jusqu’au petit matin. « J’ai décidé très tôt de ne jamais me perdre avec lui », dit-elle fièrement. «Je suis resté droit tout au long de mon séjour là-bas. J’avais vu le mépris qu’il réservait à ceux qui venaient lui rendre hommage, s’était complètement défoncé et commençait à faire des bêtises. Ils n’ont jamais été bien accueillis.

Farcis… Thompson était ami avec un taxidermiste local. Photographie : Chloé vend

Malgré toute son imprévisibilité volatile, Sells décrit Thompson comme «essentiellement un gentleman du sud à l’ancienne», dont les accès de colère étaient souvent immédiatement suivis d’une contrition sincère. Une fois, après l’avoir narguée en lui apprenant que Schenectady publiait un livre de ses photographies, il s’est immédiatement senti coupable et lui a donné carte blanche pour photographier les intérieurs et le contenu de Owl Farm, la seule partie de sa vie qui n’avait pas été largement documentée. Elle a immédiatement accepté son offre.

Les négatifs de cette époque ont langui dans le stockage pendant 10 ans, tandis que le travail de Sells est passé d’un simple documentaire à une approche vivement expérimentale proche de l’abstraction pure – des tourbillons et des motifs de couleurs habilement appliqués à ses paysages dans la chambre noire.

Elle-même quelque peu bohème, Sells a vécu pendant plus de 20 ans entre Londres et le Botswana, où son défunt mari Peter Sandenbergh dirigeait une entreprise de camp de safari. Son livre précédent, Flamingo, a été tourné sur les marais salants de Makgadikgadi au cœur désolé du désert du Kalahari. En 2016, Peter est décédé d’un cancer et, peu de temps après, elle a découvert qu’elle était enceinte à la suite du traitement de FIV qu’ils avaient subi alors qu’il était malade. “Soudain, mon partenaire était parti et j’étais enceinte et j’essayais de comprendre quoi faire et comment être une artiste”, dit-elle. “C’est à ce moment-là que j’ai pensé : ‘Dépoussiérons simplement ces vieux négatifs d’Aspen.'”

Sans surprise, putain de chaud ! qui a pris cinq ans pour terminer à sa satisfaction – est une œuvre plus hybride que sa série précédente. Sells a à l’origine tourné les quartiers d’habitation et les biens de Thompson dans un style documentaire éphémère qui capture tout le chaos planant d’une vie vécue à la limite : son bureau encombré, des piles de manuscrits inachevés, divers oiseaux et animaux empaillés et montés , des armes à feu, des éphémères de sa carrière d’écrivain, ses collections de chapeaux et sa machine à écrire électrique, ainsi que d’innombrables Post-it aux titres souvent extravagants – Sodomisée à l’aéroport, Catastrophe olympique dans l’Utah, La sagesse de Nashville et la violence de Jack Nicholson. Du pur gonzo, en fait.

Porcupine par Chloe Sells du livre Hot Damn!
Porcupine par Chloe Sells du livre Hot Damn! Photographie : Chloé vend

Plus intrigantes sont les images psychédéliques oniriques qui ponctuent le livre, créant un récit qui passe constamment du viscéral au déroutant – un peu comme, on imagine, la vie de tous les jours à Woody Creek. « Je ne fais plus de documentaires », dit Sells, « et pour être honnête, j’ai regardé certaines photos et j’ai trouvé qu’elles étaient un peu ennuyeuses. J’ai commencé à utiliser les techniques de marbrure japonaise et italienne que j’avais étudiées pour repousser un peu les limites. Il a fallu quelques années avant qu’il ne commence vraiment à chanter, mais je pense qu’il offre cette qualité émotive qui se rapproche de ce à quoi ressemblait le trajet – la vitesse, l’intensité, la pression de travailler avec Hunter, mais aussi l’étrange intimité. Cela renvoie à son héritage, mais aussi à l’esprit de ma propre créativité.

Au grand dam de Thompson, Sells a quitté Woody Creek pour la dernière fois en janvier 2005, après avoir décidé de se rendre en Thaïlande pour documenter les conséquences du tsunami de l’océan Indien. Quelques semaines plus tard, le 20 février, son père l’a appelée pour lui annoncer que Thompson était décédé des suites d’une blessure par balle à la tête qu’il s’était lui-même infligée. « Mes jambes ont fléchi et je suis tombée à genoux », dit-elle, tombant dans le silence pendant quelques instants. « Ce n’est pas que je ne l’ai pas vu venir, car il en a beaucoup parlé. Sa santé s’effondrait et il souffrait constamment de douleurs chroniques. Son corps dégénérait et son esprit n’était pas aussi vif. En gros, il ne s’amusait pas. De plus, il a eu ce béguin pour Hemingway. Hemingway s’était suicidé avec un fusil de chasse à double canon en 1961.

Sells se souvient d’une conversation au petit matin, lorsque Thompson lui a dit mystérieusement qu’il avait pris soin de sa mort. « Dans ma tête, je me disais : ‘Comment est-ce possible ?’ Puis quelques jours plus tard, je me suis dit : « OK, c’est ce qui allait se passer. » Mais il ne m’est jamais venu à l’esprit que cela arriverait sous ma montre. Que j’en sois si proche, c’est ce qui était vraiment choquant.

Comment Sells repense-t-elle à son séjour à Woody Creek ? « Avec gratitude », dit-elle. “Hunter était une poignée: il a vécu pour enfreindre les règles. C’était son truc. Mais il était aussi inspirant et revigorant, parce qu’il était tellement vif et intelligent. Il se serait bien amusé à abattre Trump, c’est sûr. Mais derrière tout cela, il était un gentleman de la vieille école. Il ne pouvait pas s’en empêcher, même au milieu de toutes les diatribes et du mauvais comportement. C’était quelqu’un qui se levait lorsqu’une dame entrait dans la pièce. Elle s’arrête une seconde. “C’est s’il était capable de se tenir debout.”

 
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