Le télescope spatial Webb déploie un miroir primaire sans accroc

Le télescope spatial Webb déploie un miroir primaire sans accroc
Le télescope spatial Webb déploie un miroir primaire sans accroc

L’aile gauche du miroir principal de Webb s’est dépliée et verrouillée en position samedi, dans ce qui était la dernière étape de la phase de déploiements majeurs. Le télescope spatial ressemble enfin à un télescope, mais la phase de mise en service est loin d’être terminée.

Les contrôleurs au sol du Space Telescope Science Institute de Baltimore ont déclaré le miroir primaire terminé à 13 h 17 HNE le samedi 8 janvier, après avoir commencé avec le déploiement de l’aile gauche environ quatre heures plus tôt. L’équipe a mis l’aile droite en position vendredi. Le miroir principal, d’une largeur de 6,4 mètres, est désormais le plus grand miroir jamais envoyé dans l’espace, avec une zone de collecte plus de six fois celle du miroir de Hubble. Le télescope a dû être plié pour le faire tenir dans le carénage de la charge utile d’une fusée Ariane 5, et son assemblage en orbite a été jugé irréalisable.

Ainsi, avec le miroir principal, ainsi que le miroir secondaire, le radiateur, le pare-soleil et le panneau solaire, solidement en place, tous les déploiements majeurs ont été terminés, et sans problèmes ni obstacles sérieux à proprement parler. Lancé dans l’espace le jour de Noël, Webb est un effort conjoint impliquant la NASA, l’Agence spatiale européenne et l’Agence spatiale canadienne.

“La réussite de tous les déploiements du télescope spatial Webb est historique”, a déclaré Gregory Robinson, directeur du programme Webb à la NASA, dans un communiqué de presse. “C’est la première fois qu’une mission dirigée par la NASA tente de terminer une séquence complexe pour déployer un observatoire dans l’espace – un exploit remarquable pour notre équipe, la NASA et le monde.”

Je ne suis pas du genre à faire des hyperboles, mais les éloges de Robinson sont pleinement justifiés. Webb est le télescope spatial le plus compliqué et le plus puissant jamais envoyé dans l’espace, ayant jusqu’à 344 points de défaillance potentiels – dont la grande majorité ont maintenant été retirés.

“Le télescope spatial James Webb est une mission sans précédent qui est sur le point de voir la lumière des premières galaxies et de découvrir les mystères de notre univers”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson. « Chaque exploit déjà réalisé et réalisation future témoigne des milliers d’innovateurs qui ont consacré la passion de leur vie à cette mission. »

Le miroir primaire a été déployé, mais il est loin d’être prêt à fonctionner. Tous ses 18 segments hexagonaux doivent maintenant être alignés, dans un processus méticuleux qui devrait prendre 10 jours. Le miroir primaire est censé fonctionner comme un miroir concave unique, nécessitant que les 18 segments plaqués or redirigent la lumière entrante vers un seul point focal, à savoir le miroir secondaire positionné devant le télescope. Les contrôleurs de mission aligneront tous les miroirs dans des positions précises à l’aide de 126 actionneurs.

En plus de cela, ils devront effectuer une troisième correction de cap pour orienter l’observatoire vers son espace de travail : le deuxième point de Lagrange. Depuis cet endroit, situé à environ 1,5 million de kilomètres de la Terre, Webb utilisera ses capacités infrarouges pour étudier les galaxies anciennes, notre système solaire et les exoplanètes lointaines. La troisième et dernière correction de cap est prévue le dimanche 23 janvier.

Ce sera à cette époque que la NASA mettra sous tension les instruments scientifiques de Webb. En supposant que cela se passe bien, les cinq mois restants de la mise en service seront consacrés à l’alignement des optiques et à l’étalonnage des instruments. La phase scientifique de la mission devrait commencer l’été prochain et durer une vingtaine d’années, selon de nouvelles estimations de carburant. Le prédécesseur de Webb, le télescope spatial Hubble, fonctionne toujours aujourd’hui après plus de 30 ans dans l’espace – il y a donc des raisons d’espérer que Webb survivra à sa durée de vie initialement prévue de seulement cinq ans et demi.

 
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