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Les femmes enceintes transmettent moins d’anticorps contre le coronavirus aux garçons à naître : étude

  • Les femmes enceintes portant des bébés garçons ont moins d’anticorps contre le coronavirus que celles portant des filles, selon une étude.
  • Les femmes enceintes ont également transféré moins d’anticorps aux fœtus masculins qu’aux femmes, selon les résultats.
  • La recherche offre un indice sur la façon dont le système immunitaire masculin réagit au COVID-19.
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C’est l’un des mystères les plus persistants de la pandémie : pourquoi les hommes et les garçons sont-ils plus vulnérables au COVID-19 sévère que les femmes et les filles ?

Une nouvelle étude de chercheurs basés à Boston suggère que cela pourrait être dû à des différences innées dans leurs réponses immunitaires.

L’étude a porté sur 38 femmes infectées par le coronavirus pendant la grossesse, dont la moitié portaient des bébés garçons. La plupart des femmes avaient un COVID-19 léger ou modéré. Les chercheurs ont mesuré les taux d’anticorps dans le sang des femmes enceintes et les taux d’anticorps des fœtus à l’aide de tissus placentaires et d’échantillons de sang provenant du cordon ombilical.

Les résultats ont montré que les femmes enceintes de bébés garçons avaient moins d’anticorps que celles qui portaient des filles. De plus, les femmes enceintes semblaient transmettre moins d’anticorps anti-coronavirus aux fœtus masculins qu’aux femmes.

“Il y a évidemment une diaphonie qui se produit entre le système immunitaire du fœtus et de la mère”, a déclaré à Insider Andrea Edlow, spécialiste en médecine maternelle et fœtale au Massachusetts General Hospital qui a co-dirigé l’étude.

Les résultats peuvent faire allusion à des différences plus larges dans la façon dont les hommes et les femmes réagissent au COVID-19. Les fœtus mâles semblaient développer une réponse inflammatoire au virus qui n’a pas été détectée chez les fœtus femelles. Edlow a déclaré que l’inflammation peut interférer avec la capacité d’une mère à transmettre des anticorps anti-coronavirus à son bébé à naître.

Le fœtus mâle « vit dangereusement au bord de l’inflammation »

Une femme tient son nouveau-né après avoir accouché à l’hôpital.

Guido Mieth/Getty Images

Les chercheurs ne savent pas si les fœtus masculins réagissent au coronavirus de la même manière que les garçons ou les hommes adultes, mais il existe des parallèles.

L’étude récente a révélé que dans les placentas des femmes portant des bébés mâles, il y avait une surexpression des gènes stimulés par l’interféron, qui favorisent l’inflammation. Mais ces mêmes gènes étaient sous-exprimés dans les placentas des femmes ayant des fœtus féminins.

“Ces types de réponses se sont avérés importants pour protéger le placenta et le fœtus contre l’infection lorsque la mère a une infection virale”, a déclaré Edlow. Mais elle a ajouté que “cela peut aussi avoir un impact néfaste s’il devient trop fort”.

Les chercheurs ont observé une réponse immunitaire tout aussi accrue chez les hommes atteints de COVID-19. Une étude de 2020 a révélé que les hommes infectés avaient des niveaux plus élevés de cytokines – des protéines qui peuvent favoriser l’inflammation – que les femmes atteintes de COVID-19. Cela pourrait les rendre plus vulnérables aux maladies graves.

En effet, les hommes représentent la majorité des décès de COVID-19 aux États-Unis (54 %), bien qu’ils constituent la minorité des cas de COVID-19 enregistrés (48 %). Cette tendance se vérifie dans plusieurs groupes d’âge.

“Il y a beaucoup de choses qui ont été écrites sur la façon dont le fœtus masculin – et peut-être que cela se prolonge plus tard dans la vie masculine – vit dangereusement au bord de l’inflammation, en patinant avec juste la bonne quantité”, a déclaré Edlow.

“Je ne pense pas que cela puisse expliquer pleinement le biais sexuel dans COVID”, a-t-elle ajouté, “mais cela nous donne quelques indices sur l’immunité masculine en général qui commence in utero.”

Les chercheurs examinent les effets de l’exposition au virus dans l’utérus



Un jeune enfant fait prendre sa température à Surrey, en Angleterre, en novembre 2020.

Peter Dazeley/Getty Images

Aucun des fœtus examinés dans l’étude d’Edlow n’a hérité d’une infection à coronavirus, une conclusion qui est cohérente avec ses recherches précédentes. Les bébés ont également été livrés à un poids de naissance normal, et aucune des grossesses n’a entraîné de fausse couche ou de mortinaissance.

“Ce que nous ne savons pas, c’est : quels sont les impacts à long terme sur le fœtus qui se développe dans cet environnement inflammatoire ?” dit Edlow.

Elle travaille donc avec d’autres chercheurs pour voir si l’exposition au coronavirus dans l’utérus a un effet sur le développement d’un enfant. Des études ont montré que d’autres maladies contractées par les femmes enceintes pourraient prédisposer leurs enfants à des troubles neuro-développementaux comme le TDAH ou l’autisme, qui sont plus fréquents chez les garçons.

“Tout ce qui se passe dans le développement semble entraîner un risque sexuel pour l’enfant”, a déclaré Edlow.

On ne sait pas non plus si les anticorps contre le coronavirus hérités du fœtus se traduisent par une protection contre le COVID-19 en dehors de l’utérus.

Les responsables de la santé conseillent aux femmes enceintes et aux enfants éligibles au vaccin de se faire vacciner contre le COVID-19, qu’ils aient déjà été ou non exposés au virus. Le risque de mourir du COVID-19 est presque deux fois plus élevé pour les femmes enceintes que pour les femmes non enceintes du même âge.

Les recherches d’Edlow ont également montré que les femmes enceintes développent une réponse immunitaire plus faible que la moyenne à la première dose du vaccin Pfizer ou Moderna, ce qui rend une deuxième dose particulièrement nécessaire.

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