De la pandémie à l’endémie : 2022 peut-il réussir là où 2021 a échoué ?

Après deux ans de contagion et de mort, le Covid bascule à nouveau. Omicron se propage plus rapidement que n’importe quelle variante précédente, mais il s’avère également moins malveillant. On parle de plus en plus que la pire pandémie du siècle dernier pourrait bientôt être connue d’une autre manière – comme endémique.

L’Espagne a rejeté l’idée cette semaine, lorsque le Premier ministre Pedro Sanchez a déclaré qu’il était temps de réfléchir à de nouvelles façons de vivre avec Covid à long terme, comme le monde le fait avec la grippe. D’autres pays sont intervenus, affirmant qu’ils s’acheminaient peut-être vers un nouveau chapitre de la maladie.

Les experts de la santé, cependant, prêchent la prudence, affirmant qu’il y a trop d’incertitude quant à l’évolution du virus, à l’immunité accumulée par la société et aux dommages potentiels si les gens cessent d’être prudents.

Il est inévitable que les gouvernements devront éventuellement considérer Covid comme l’un des nombreux défis de santé publique qui peuvent être gérés – plutôt que comme un défi nécessitant l’urgence et la concentration consacrées depuis le début de 2020.

L’appétit pour les blocages économiquement dommageables a disparu depuis longtemps. Les vaccins protègent des pans entiers de la population, et on espère même que l’omicron, avec sa propagation frénétique et son coup de poing moins puissant, accélérera la voie vers la sortie de la pandémie.

“Nous commençons probablement à voir une phase de transition vers une maladie endémique, ce qui ne signifie pas que nous devons cesser d’être très prudents”, a déclaré la vice-première ministre espagnole, Nadia Calvino, à Bloomberg Television. “Mais cela signale que nous devrions prendre des mesures très différentes de celles que nous avons dû prendre il y a deux ans.”

Ce ne sont pas seulement les gouvernements qui espèrent que 2022 est l’année où Covid pourra enfin passer au second plan du discours public. Un public fatigué cherche également désespérément à s’échapper, et les recherches sur Internet pour le terme “endémique” ont bondi ces dernières semaines.

Endémique signifierait que la maladie circule toujours, mais à un rythme plus faible et plus prévisible – et avec moins de personnes atterrissant dans les hôpitaux.

Le terme signifie parfois qu’une maladie est limitée à une région spécifique, mais cela ne doit pas nécessairement être le cas avec Covid, tout comme la grippe sillonne régulièrement le globe. Des schémas saisonniers peuvent également se produire, avec des cas plus élevés en hiver, ainsi que des épidémies locales supérieures à la norme attendue.

Au moins, il y a des raisons d’espérer que l’emprise de la pandémie se desserre. Le monde dispose de plus d’outils qu’auparavant, des tests rapides à la capacité de mettre à jour et de produire en masse des vaccins, en passant par l’augmentation des niveaux d’immunité grâce à l’inoculation et aux épisodes antérieurs de Covid. Alors que les anticorps peuvent diminuer, voire ne pas arrêter les infections causées par de nouvelles variantes, l’autre arme majeure du système immunitaire – les cellules T – semble être suffisamment robuste pour prévenir les maladies graves.

De multiples études, quant à elles, indiquent que l’omicron est moins sévère que les souches précédentes. Au-delà de cela, il semble déjà être en train de brûler à certains endroits. Le taux de nouvelles infections en Afrique du Sud diminue après la flambée de décembre, tandis que les admissions à l’hôpital au Royaume-Uni se stabilisent.

De telles preuves sont “encourageantes à certains égards, mais nous devons rester très vigilants”, a déclaré Noubar Afeyan, co-fondateur de Moderna Inc.

Le fabricant de vaccins prépare un rappel spécifique à l’omicron qui pourrait être prêt à entrer dans les essais d’ici quelques semaines, a-t-il déclaré. Atteindre la phase endémique est possible cette année, mais il y a “encore de l’incertitude”.

De la pandémie à l'endémie : 2022 peut-il réussir là où 2021 a échoué ?

L’Organisation mondiale de la santé, pour sa part, appelle à la prudence. Malgré la poussée mondiale des vaccins – qui approche maintenant les 10 milliards de doses administrées – il existe d’énormes lacunes. Plus de 85 % de la population africaine n’a reçu aucune dose, tandis que 36 États membres de l’OMS n’ont même pas atteint une couverture de 10 %.

C’est même un problème — bien qu’à un degré moindre — dans certains pays développés. L’Allemagne compte encore 3 millions de personnes de plus de 60 ans qui n’ont pas été complètement vaccinées, dans la plupart des cas par choix personnel.

Une propagation incontrôlée de Covid entraînerait donc trop de décès autrement évitables, a déclaré vendredi le ministre de la Santé Karl Lauterbach. “Il n’y a toujours aucune raison de tirer le feu vert”, a-t-il déclaré.

Aux États-Unis, il est également trop tôt pour commencer à parler de la prochaine phase. Selon Chris Beyrer, professeur à la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health, alors que les pays où l’omicron a augmenté plus tôt voient certains chiffres diminuer, les États-Unis n’en sont pas encore là.

Il est également possible que les personnes infectées par l’omicron ne développent pas beaucoup d’immunité face à ce qui va arriver. Le delta plus percutant pourrait revenir en arrière ou se combiner avec omicron pour créer un nouvel hybride.

“Nous avons toujours un virus qui évolue assez rapidement”, a déclaré Catherine Smallwood, responsable des urgences à l’OMS Europe. “Cela pourrait devenir endémique en temps voulu, mais fixer cela à 2022 est un peu difficile à ce stade.”

Même sans déclaration officielle dégradant l’urgence sanitaire, les gouvernements pourraient bientôt commencer à se comporter comme si c’était le cas. Alors que la politique chinoise zéro-Covid est une valeur aberrante, la plupart des pays souhaitent se retirer des mesures intrusives, beaucoup citant de faibles décès par rapport aux vagues précédentes.

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Les gouvernements en viennent également à l’idée que les mesures draconiennes ne fonctionnent tout simplement plus comme avant. La France a fermé ses frontières avec le Royaume-Uni à la mi-décembre pour tenter de le protéger de l’omicron, sans grand effet. Le pays a enregistré près de 370 000 cas un jour cette semaine, et les restrictions sont assouplies.

À mesure que les gouvernements se retireront, la responsabilité incombera de plus en plus aux individus, par le biais d’auto-tests, du port de masques et d’appels à limiter volontairement les interactions sociales.

Le Royaume-Uni, qui a longtemps eu une légère touche de restrictions, fait partie des pays qui poussent dans cette direction. Cette semaine, l’Angleterre s’est jointe à d’autres en réduisant la période d’auto-isolement de Covid à cinq jours.

David Heymann, professeur d’épidémiologie des maladies infectieuses à la London School of Hygiene and Tropical Medicine, a souligné cette semaine le Royaume-Uni comme un bon exemple de vie avec le virus, mais il a noté qu’il n’y a pas de délai unique pour tout le monde parce que les pays bougent à des vitesses très différentes.

“Nous ne pouvons pas prédire où les variantes se produiront, et nous ne pouvons pas prédire quelle sera leur virulence ou leur transmissibilité”, a-t-il déclaré. «Cela pourrait certainement être une route cahoteuse. Nous ne savons tout simplement pas.

 
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