Après 3,5 millions d’années d’interruption, la plus grosse comète jamais découverte se dirige vers nous

Après 3,5 millions d’années d’interruption, la plus grosse comète jamais découverte se dirige vers nous
Après 3,5 millions d’années d’interruption, la plus grosse comète jamais découverte se dirige vers nous

Une énorme comète – peut-être la plus grosse jamais détectée – se dirige vers le système solaire interne avec une heure d’arrivée estimée dans 10 ans, selon une nouvelle recherche publiée sur le serveur de préimpression. arXiv.org.

La comète, connue sous le nom de comète Bernardinelli-Bernstein (ou C/2014 UN271, en langage astro), mesure au moins 100 kilomètres de diamètre, soit environ 1 000 fois plus massive qu’une comète typique. Il est si grand que les astronomes l’ont pris pour une planète naine, selon un déclaration annonçant la découverte de la comète en juin 2021.

Mais une analyse plus approfondie de l’objet a révélé qu’il se déplaçait rapidement à travers le nuage d’Oort – une vaste casse de roches glacées, à des milliards de kilomètres de Terre. L’objet semblait se diriger vers nous, et il avait même une queue rougeoyante, ou “coma”, derrière lui – une indication claire d’une comète glacée s’approchant de l’intérieur relativement chaud système solaire.

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Maintenant, les chercheurs ont étudié plus en détail la comète massive et ils ont de nouvelles estimations sur son voyage vers le soleil.

Pour commencer, l’énorme rocher ne représente aucune menace pour la Terre. À l’heure actuelle, Bernardinelli-Bernstein (BB) traverse le nuage d’Oort à environ 29 fois la distance entre la Terre et le soleil, soit 29 unités astronomiques (UA). L’approche la plus proche de la comète vers la Terre se produira dans le courant de l’année 2031, lorsque les scientifiques prédisent que la comète plongera à moins de 10,97 UA du soleil, la plaçant juste à l’extérieur de l’orbite de Saturne, selon les chercheurs.

Bien que ce soit assez loin de la Terre pour que les humains ne puissent pas voir la comète sans télescopes, c’est considérablement plus proche que la dernière visite de la roche dans notre partie du système solaire. Après avoir modélisé la trajectoire de la comète, les auteurs de l’étude ont calculé que la comète BB a effectué sa dernière approche il y a 3,5 millions d’années, à moins de 18 UA du soleil.

Depuis lors, la comète a voyagé jusqu’à 40 000 UA, profondément dans le mystérieux nuage d’Oort, selon les chercheurs.

“Nous concluons que BB est une ‘nouvelle’ comète dans le sens où il n’y a aucune preuve de [a] approche précédente plus proche de 18 UA », ont écrit les chercheurs dans leur étude ; en d’autres termes, les humains ne l’ont jamais vu auparavant.

Nous devons notre vision actuelle de la grande comète lointaine au Dark Energy Survey (DES) – un projet d’étude de l’expansion de l’univers, qui s’est déroulé entre août 2013 et janvier 2019. Au cours de l’enquête, les astronomes ont cartographié 300 millions de galaxies dans le ciel austral, découvrant plus de 800 objets auparavant inconnus au-delà de l’orbite de Neptune. La comète Bernardinelli-Bernstein était l’un de ces objets.

Les chercheurs ont amplement le temps d’étudier la comète massive alors qu’elle s’approche de plus en plus de la Terre au cours de la prochaine décennie. Regarder de plus près la roche pourrait aider les scientifiques à mieux comprendre la composition chimique du système solaire primitif, car les comètes des profondeurs du nuage d’Oort seraient relativement inchangées depuis qu’elles ont été éjectées du soleil il y a des milliards d’années. . Avec des millions d’années séparant la prochaine approche rapprochée de la comète de la suivante, ce sera un contact unique avec le système solaire primitif.

Publié à l’origine sur Live Science.

 
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