L’événement solaire interrompra la communication avec les missions martiennes pendant 2 semaines

La conjonction solaire de Mars a lieu entre le 2 et le 16 octobre, et ce laps de temps d’enregistrement entre la Terre et Mars se produit pendant quelques semaines tous les deux ans, lorsque les deux planètes sont de part et d’autre du soleil.

Les équipes de la NASA qui gèrent les missions sur Mars arrêtent d’envoyer des commandes aux orbiteurs et aux rovers sur la surface martienne jusqu’à la mi-octobre, mais cela ne signifie pas que toute exploration sur la planète rouge s’arrêtera.

“Bien que nos missions sur Mars ne soient pas aussi actives ces prochaines semaines, elles nous feront quand même connaître leur état de santé”, a déclaré Roy Gladden, responsable du Mars Relay Network au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, dans une déclaration. “Chaque mission a reçu des devoirs à faire jusqu’à ce qu’ils aient à nouveau de nos nouvelles.”

Le soleil est comme un obstacle géant aux communications, crachant du gaz chaud et énergisé de son atmosphère extérieure à travers l’espace. Lorsque Mars et la Terre sont de part et d’autre du Soleil, ce gaz solaire peut interférer avec les signaux radio que la NASA utilise pour communiquer avec ses explorateurs robotiques martiens.

Si les ingénieurs tentent d’envoyer des commandes à l’un des vaisseaux spatiaux martiens pendant cette période, les messages peuvent se mélanger – et ce pari ne vaut pas le risque que des rovers ou des orbiteurs reçoivent des communications corrompues qui pourraient les mettre en danger.

Au lieu de cela, les robots reçoivent des listes de commandes simples avant l’événement solaire qui les occuperont beaucoup. De cette façon, ils peuvent naviguer en pilote automatique sans avoir besoin d’attendre plus d’instructions pendant la panne de communication. Mais ne vous attendez pas à ce que les rovers partent en balade ou que l’hélicoptère Ingenuity s’envole dans le ciel martien.

Les deux rovers, Persévérance et Curiosité, ont trouvé des places confortables pour se garer. L’hélicoptère Ingenuity se trouve à 575 pieds (175 mètres) de Perseverance et enverra chaque semaine des mises à jour sur son comportement au rover. Les deux peuvent se tenir compagnie sur Mars puisqu’ils ne parleront pas à leurs équipes sur Terre.

Perseverance utilisera son instrument MEDA, ou Mars Environmental Dynamics Analyzer, pour garder un œil sur la météo martienne, faire fonctionner son instrument radar RIMFAX, écouter les sons avec ses microphones et utiliser ses caméras pour rechercher des démons de poussière. Cependant, le rover ne déplacera même pas son mât – ce qui revient à tourner la tête – pour faire l’une de ces choses. Curiosity a un ensemble similaire de devoirs, utilisant des instruments légèrement différents.

Cette illustration montre les missions martiennes actives de la NASA (dans le sens des aiguilles d'une montre à partir du haut à gauche) : le rover Perseverance et l'hélicoptère Ingenuity Mars, l'atterrisseur InSight, l'orbiteur Odyssey, l'orbiteur MAVEN, le rover Curiosity et l'orbiteur Mars Reconnaissance.

L’atterrisseur InSight, déjà stationnaire par nature, utilisera son sismomètre pour détecter les tremblements de terre. Les trois orbiteurs de la NASA sur Mars, dont Odyssey, MAVEN et Mars Reconnaissance Orbiter, continueront de collecter des observations de la planète d’en haut tout en collectant des données des missions de surface qui pourront ensuite être renvoyées sur Terre.

L’agence s’attend à ce qu’une petite quantité de données revienne sur Terre pendant la conjonction solaire, mais la distribution de la plupart des données sera sauvegardée jusqu’à la fin de l’événement. Donc, si vous aimez regarder le flux constant d’images brutes provenant des rovers ou d’InSight chaque semaine, vous devrez attendre que le soleil ne traîne pas entre la Terre et Mars.

Persévérance a pris un selfie le 10 septembre avec la

Les équipes analyseront les informations renvoyées par le vaisseau spatial martien vers la Terre à l’aide du réseau d’antennes radio Deep Space de la NASA avant que les missions ne reprennent leurs opérations normales après l’événement. Cela garantit que si des données ont été corrompues, elles peuvent être renvoyées.

Des prévisions météorologiques d'un autre monde pourraient aider les futurs explorateurs de Mars à atteindre cette ressource vitale

“Nous avons déjà envoyé à Persévérance un ensemble de commandes pour qu’il puisse effectuer des activités scientifiques sans avoir de “marche dans la boucle”, ce qui signifie qu’elles ne présentent aucun risque pour la sécurité du rover, et l’équipe n’aura pas besoin de vérifier qu’ils ont réussi chaque jour », a écrit Melissa Rice, professeure agrégée de sciences planétaires à l’Université Western Washington et planificatrice à long terme pour l’équipe scientifique du rover, dans une mise à jour.

« La conjonction solaire est également une opportunité pour nous (de) prendre du recul et de réfléchir. Dans nos opérations quotidiennes, il est facile de rester plongé dans les détails techniques de la mission et de perdre de vue la profondeur de l’exploitation d’un robot sur un monde étranger.”

La persévérance se trouve actuellement dans la région du sud de la Séítah du cratère Jezero, où elle fera probablement sa prochaine tentative de prélèvement d’échantillons après la conjonction.

Le Mars Reconnaissance Orbiter a pris cette photo de Persévérance, visible sous la forme d'un point blanc, dans la zone sud de Séítah du cratère Jezero.

La conjonction donnera à l’hélicoptère Ingenuity une pause bien méritée. Ce qui a commencé comme une démonstration technologique s’est transformé en un bourreau de travail aérien, effectuant 13 vols depuis avril – alors qu’il n’était conçu que pour voler cinq fois.

L’équipe Ingenuity essaie de préparer l’hélicoptère à voler avec une vitesse de rotor plus élevée à mesure que les saisons changent sur Mars, provoquant une diminution de la densité atmosphérique. Le petit hélicoptère a effectué avec succès un test de vrille à grande vitesse le 15 septembre, mais l’hélicoptère a interrompu sa tentative de vol d’essai le 18 septembre.

L'hélicoptère Ingenuity a pris cette image lors de son 13e vol le 4 septembre.

L’équipe essaie toujours de comprendre pourquoi cela s’est produit, mais cela pourrait être dû à l’usure du programme de vol actif d’Ingenuity depuis avril.

“Nous avons un certain nombre d’outils disponibles pour résoudre l’anomalie et nous sommes optimistes sur le fait que nous allons la surmonter et reprendre le vol bientôt”, a écrit Jaakko Karras, responsable adjoint des opérations d’Ingenuity Mars Helicopter au JPL, dans une mise à jour.

L’équipe vérifiera Ingenuity après la conjonction pour commencer à planifier son 14e vol et voir comment l’hélicoptère a géré deux semaines d’arrêt.

En attendant, nous souhaitons aux équipes de mission sur Terre du repos et du plaisir, des vacances non supervisées mais responsables sur Mars pour les robots.

 
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