La plus grande éruption sous-marine rend le nouveau volcan plus grand que l’Empire State Building

La plus grande éruption sous-marine jamais enregistrée a créé un volcan sur le fond marin d’une hauteur de 2 690 pieds.

Le volcan, deux fois plus haut que l’Empire State Building, n’était pas présent au large de la côte est de l’île de Mayotte dans l’océan Indien avant qu’un tremblement de terre ne secoue l’île en 2018.

L’événement sismique sous-marin a généré plus de 11 000 tremblements de terre détectables dans ce que les auteurs d’un La nature document le documentant décrit comme un « événement magmatique majeur ». L’événement, qui a provoqué la déformation du fond marin, a été si important qu’il a été enregistré au-delà de l’océan Indien et dans le monde entier.

“Les éruptions volcaniques façonnent la surface de la Terre et ouvrent une fenêtre sur les processus terrestres profonds”, ont déclaré les auteurs. “C’est la plus grande éruption sous-marine active jamais documentée.”

Les auteurs ont ajouté que le nouvel édifice volcanique est situé à la pointe d’une crête de 31 milles de long créée par d’autres coulées de lave récentes. Cette nouvelle structure s’étend entre les failles de l’Afrique de l’Est et de Madagascar et pourrait aider les chercheurs à mieux comprendre les processus à l’origine de l’activité tectonique sur Terre.

Les tremblements de terre ont commencé le 10 mai 2018 et ont été suivis d’un séisme de magnitude 5,8 cinq jours plus tard. Les scientifiques enquêtant sur l’événement sismique ont découvert qu’il s’agissait d’une éruption volcanique sous-marine à une échelle que les chercheurs n’avaient jamais enregistrée auparavant.

Une équipe de scientifiques dirigée par la géophysicienne de l’Université de Paris Nathalie Feuillet, également auteur principal du La nature papier, a placé une gamme d’appareils technologiques, y compris des sismomètres au fond de l’océan dans la région, pour déterminer l’origine de l’activité sismique. Ils ont également sondé la région avec un échosondeur qui a utilisé des signaux radar pour révéler la structure volcanique de 2 690 pieds de haut.

Entre fin février et début mai 2019, l’équipe a découvert environ 17 000 événements sismiques à une profondeur comprise entre 12 et 31 milles sous le fond de l’océan, soit plus que la plupart des tremblements de terre. En recherchant à basse fréquence, ils ont également trouvé 84 autres événements.

Les données recueillies par l’équipe leur ont permis de reconstituer les événements qui ont conduit à la création du nouveau volcan. Ils pensent que les processus tectoniques pourraient avoir endommagé la partie extérieure solide de la Terre, y compris la croûte et le manteau connus sous le nom de lithosphère.

Cela a provoqué la remontée des réservoirs de magma sous cette couche vers les couches supérieures à travers des dykes et a également déclenché la réactivation des failles qui existaient déjà dans le manteau. Ils ont provoqué les tremblements de terre et conduit le magma s’écoulant vers le fond marin où il est entré en éruption pour provoquer la production d’un mile cube de lave et le nouveau volcan.

Les auteurs ont déclaré que l’éruption n’était pas seulement la plus grande jamais enregistrée sur le fond marin, mais qu’elle était six fois plus petite que ce qui est considéré comme la plus grande éruption volcanique depuis le début des enregistrements, l’éruption du Laki en Islande de 1783-1784.

“Les volumes et les flux de lave émis lors de l’événement magmatique de Mayotte sont comparables à ceux observés lors des éruptions sur les plus grands points chauds de la Terre”, ont déclaré les auteurs.

En mai 2021, date de la rédaction de l’article, les auteurs affirment que les tremblements de terre se poursuivaient toujours et que le fond marin de la région continuait de se déformer.

Outre la création de ce nouveau volcan, l’événement marque la première fois que des tremblements de terre sont mesurés au large des côtes de l’île française depuis 1972, et l’activité volcanique la plus récente dans la région remonte à il y a entre 4 000 et 6 000 ans.

“Les scénarios futurs pourraient inclure un nouvel effondrement de la caldeira, des éruptions sous-marines sur la pente supérieure ou des éruptions onshore”, ont conclu les auteurs. “Les grandes coulées de lave et les cônes sur le haut de la pente et sur le littoral de Mayotte indiquent que cela s’est produit dans le passé.”

Une photo de stock montrant de la lave se déversant dans l’océan lors de l’éruption volcanique du Kīlauea à Hawaï sur la grande île, sans rapport avec le volcan sous-marin. Les scientifiques ont enregistré la plus grande éruption volcanique sous-marine de lave, qui a créé un nouveau volcan sur le fond marin de l’océan Indien.
Evan Austen/Getty
 
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