Une étrange comète est entrée en éruption 4 fois dans une « super explosion »

Une étrange comète est entrée en éruption 4 fois dans une « super explosion »
Une étrange comète est entrée en éruption 4 fois dans une « super explosion »

Samedi dernier, un point de lumière scintillant dans les ombres derrière Jupiter a éclaté. Et puis il a continué à éclater, avec deux autres jets violents de matière tirant dans l’espace dimanche, suivis d’un quatrième paroxysme lundi. Alors qu’il faisait rage et s’embrasait, il devint 250 fois plus brillant que d’habitude, comme une allumette allumée devenant un feu de joie.

Ce n’est pas une étoile orageuse lointaine, ni un monde effervescent couvert de volcans en éruption. C’est la comète 29P. Et il offrait la performance d’une vie que n’importe qui avec un télescope d’arrière-cour suffisamment puissant pouvait voir.

À la connaissance des astronomes, c’est la première fois que cette comète présente quatre éruptions rapprochées.

“Certains appellent cela une super explosion”, a déclaré Maria Womack, astrophysicienne à la National Science Foundation. “Cela nécessite une immense quantité d’énergie.”

Qu’est-ce qui cause la cascade tumultueuse de cette comète ?

“Nous ne savons pas”, a déclaré le Dr Womack. “Et c’est ce qui le rend si intéressant.”

Les comètes sont des restes glacés de la naissance anarchique du système solaire qui sont parfois attirés par les forces de gravité vers le soleil. Chaque comète est nouvelle à sa manière. Mais la comète 29P/Schwassmann-Wachmann – ou 29P – est « étrange à bien des égards », a déclaré Kacper Wierzchoś, astronome à l’Université de l’Arizona.

Contrairement à la plupart des comètes, elle ne plonge pas de façon spectaculaire vers le soleil avant de revenir à la frontière la plus externe du système solaire. Au lieu de cela, cette boule de glace de 37 milles de large tourne autour du soleil dans l’espace entre Jupiter et Saturne – ce qui en fait un type d’objet connu sous le nom de centaure – sur une orbite quasi-circulaire bizarre, effectuant un tour du monde tous les 14,6 ans.

Bien qu’il se trouve à 560 millions de kilomètres du soleil, le 29P est dans un état de fureur quasi-constante, projetant fréquemment du gaz et de la poussière dans l’obscurité enveloppante. Il est «toujours actif et ne s’éteint jamais», a déclaré le Dr Womack.

Cette hyperactivité est peut-être le résultat de sa prépondérance en monoxyde de carbone – un gaz volatil – qui n’a besoin que d’un soupçon de lumière solaire pour chauffer considérablement et dégazer dans l’espace en grands volumes. Ces éruptions illuminent brièvement l’atmosphère de la comète, ou coma, en la remplissant de poussière réfléchissant la lumière du soleil.

Il y a au moins sept accès d’éclaircissement par an. “Aucune autre comète connue dans le système solaire ne subit d’explosions avec une telle fréquence et une telle intensité”, a déclaré le Dr Wierzchoś.

Mais cette comète exhibitionniste s’est surpassée la semaine dernière avec ses quatre explosions consécutives. Les astronomes amateurs et professionnels du monde entier ont rapidement remarqué que « sa luminosité augmentait par sauts », a déclaré Richard Miles, directeur de la section astéroïdes et planètes éloignées de la British Astronomical Association.

La cause de cet apparat cométaire, cependant, reste inconnue.

Le problème est que “nous ne savons pas ce qui provoque les éruptions du 29P” sur une base régulière, a déclaré le Dr Womack. Peut-être qu’ils sont déclenchés par la vaporisation explosive d’une partie de la chimie de la comète. Mais les travaux du Dr Wierzchoś ont révélé que vous pouvez obtenir une éruption très riche en poussière sans une explosion de monoxyde de carbone.

Ces éruptions pourraient être la conséquence du cryovolcanisme, a déclaré le Dr Miles. La lumière du soleil réchauffe et adoucit des parties de la surface, sous lesquelles réside une neige fondue souterraine de glaces exotiques – un cryomagma. Lorsque la croûte affaiblie de la comète se rompt, son cryomagma pourrait être exposé au vide de l’espace. Son monoxyde de carbone dissous jaillirait alors vigoureusement, propulsant le cryomagma dans l’étendue cosmique comme du champagne sortant d’une bouteille secouée qui a été rapidement débouchée.

Historiquement, plus d’explosions se produisent après que 29P se soit rapproché le plus du soleil, c’était en 2019. Mais pourquoi cette super explosion maintenant ?

Peut-être qu’il y a eu un glissement de terrain gargantuesque, ou qu’un vaste morceau de 29P s’est rompu. « Qui sait », a déclaré le Dr Wierzchoś.

Quelle que soit la cause de ce spectacle céleste, le 29P reste « un laboratoire naturel rare et toujours ouvert pour étudier la composition et le comportement des objets glacés primitifs du système solaire », a déclaré le Dr Womack. Bien que cela fasse près d’un siècle depuis sa découverte, le dernier quatuor d’éruptions record de la comète montre pourquoi de nombreux astronomes aiment étudier ces objets ostentatoires.

“Ils vous surprendront”, a déclaré le Dr Womack.

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Une étrange comète est entrée éruption fois dans une super explosion

 
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