La mission spatiale européenne Mercury dans la dernière ligne droite

La mission spatiale européenne Mercury dans la dernière ligne droite
La mission spatiale européenne Mercury dans la dernière ligne droite
Oeuvre : Au moment de l’approche la plus proche, Bepi ne sera qu’à 200 km au-dessus de la surface

La première mission européenne vers Mercure arrive à destination dans les prochaines heures.

Ce sera cependant la plus brève des visites.

La sonde BepiColombo se déplace trop vite pour entrer en orbite et passera directement à côté de la planète.

Mais la gravité du petit monde aura un peu ralenti l’engin, et d’autres passages dans les années à venir verront finalement Bepi prendre une station stable autour de Mercure.

Ce sera fin 2025 ; il faut de la patience.

Pour ce premier survol, le moment de l’approche la plus proche est 23h34 GMT, vendredi (00h34 BST, samedi). La trajectoire de vol amènera la sonde à moins de 200 km de la surface de la planète.

Bepi prendra des photos, mais pas avec ses caméras scientifiques haute résolution.

Ceux-ci ne peuvent rien voir pour le moment car ils sont nichés à l’intérieur de ce qu’on appelle la pile du vaisseau spatial.

Bepi est essentiellement deux vaisseaux spatiaux en un. Une partie a été développée par l’Agence spatiale européenne (Esa), l’autre par l’agence spatiale japonaise (Jaxa). La façon dont ces deux composants ont été couplés pour le voyage vers Mercure obstrue les ouvertures des caméras principales.

Cela signifie que les premières images de Mercure de la mission doivent être acquises par quelques caméras de surveillance ou d’ingénierie montées à l’extérieur de l’engin.

Ils renverront de simples photos en noir et blanc mais de qualité suffisante pour distinguer certaines caractéristiques familières à la surface.

“Je pense que nous reconnaîtrons le cratère Kuiper. Il est brillant et a ce grand fan de rayons d’éjecta”, a spéculé Dave Rothery, professeur de géosciences planétaires à l’Open University du Royaume-Uni.

“Nous devrons simplement attendre et voir. Nous savons ce qui devrait être dans le champ de vision, mais compte tenu des conditions d’éclairage et de ce dont ces petites caméras sont capables, il y a une certaine incertitude”, a-t-il déclaré à BBC News.

L’imagerie ne commencera qu’après l’approche la plus proche, car ce point survient lorsque Bepi est toujours du côté nocturne de Mercure. Mais au fur et à mesure que la sonde s’éloigne, elle devrait voir une vue claire du bord incurvé, ou du membre, de la planète. Esa promet de rassembler toutes les images pour faire un petit film, très probablement pour une sortie lundi.

L’histoire continue

Cratère Kuiper

Cratère Kuiper

Des caractéristiques telles que le cratère Kuiper devraient être reconnaissables dans les images Bepi

Même si les instruments du vaisseau spatial doivent attendre que la mission soit correctement en orbite en 2025 et que les deux moitiés puissent se séparer, il y aura toujours des prises de données.

Pour les scientifiques à l’origine du Mercury Imaging X-ray Spectrometer, ou MIXS, au Royaume-Uni, c’est l’occasion de mieux comprendre les performances de leur instrument.

Les détecteurs de MIXS captent un bruit de fond général de particules énergétiques connues sous le nom de rayons cosmiques.

“Comme nous nous approchons de Mercure et qu’une moitié du ciel est bloquée par la planète, nous devrions alors voir une baisse de certains de ces bruits que nous recevons, et cela nous aidera à déterminer le fait qu’il s’agit les rayons cosmiques galactiques que nous avons détectés », a expliqué le Dr Suzie Imber de l’Université de Leicester.

L’exercice permettra à l’équipe de mission de tirer le meilleur parti de MIXS lorsqu’elle commencera finalement à observer la planète plus tard dans la décennie.

Survols

Survols

Survols

Ce premier survol met Bepi en résonance deux à trois avec Mercure. C’est-à-dire que Mercure fait trois fois le tour du Soleil, Bepi en fera deux fois le tour.

Le prochain survol en juin de l’année prochaine ralentira cela à une résonance de trois à quatre : Bepi fera trois fois le tour du Soleil par rapport aux quatre circuits de Mercure.

D’autres passes en juin 2023, septembre 2024, décembre 2024 et janvier 2025 devraient voir Bepi sur une orbite régulière pour commencer des opérations scientifiques complètes en 2026.

Empiler

Empiler

Les composants européens et japonais voyagent vers Mercure en tant que pile

Quelle science fera BepiColombo à Mercure ?

Les éléments européens et japonais de la mission se sépareront lorsqu’ils entreront en orbite à Mercure et rempliront des rôles différents.

Le Mercury Planetary Orbiter (MPO) d’Europe est conçu pour cartographier le terrain de Mercure, générer des profils de hauteur, collecter des données sur la structure et la composition de la surface de la planète, ainsi que détecter son intérieur.

Le Mercury Magnetospheric Orbiter (MMO) du Japon fera de l’étude du champ magnétique de Mercure sa priorité. Il étudiera le comportement du champ et son interaction avec le « vent solaire », la masse volumineuse de particules qui s’éloignent du Soleil. Ce vent interagit avec l’atmosphère super ténue de Mercure, fouettant des atomes dans une queue qui atteint loin dans l’espace.

On espère que les observations parallèles des satellites pourront enfin résoudre les nombreuses énigmes du petit monde brûlant.

L’un des principaux concerne le noyau de fer surdimensionné de l’objet, qui représente 60% de la masse de Mercure. La science ne peut pas encore expliquer pourquoi la planète n’a qu’un mince placage de roches.

“Quand nous serons en orbite, nous commencerons alors à étudier le champ magnétique de Mercure et la surface de Mercure, qui a des températures énormes de 450 ° C, la température d’un four à pizza, et pourtant il y a de l’eau à la surface à certains endroits “, a déclaré le professeur Mark McCaughrean, conseiller principal d’Esa pour la science et l’exploration.

“Mercure a un énorme noyau métallique. Il est beaucoup plus dense qu’il ne devrait l’être pour sa taille. Nous ne comprenons tout simplement pas comment Mercure est devenu ce qu’il est. Il y a donc d’énormes mystères sur l’origine de Mercure et c’est ce que BepiColombo est conçu pour étudier”, a-t-il déclaré à BBC News.

Le MPO européen a été en grande partie assemblé au Royaume-Uni par Airbus.

Fiche d'information sur Mercure

Fiche d'information sur Mercure

Fiche d’information sur Mercure
 
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