Mission Lucy de la NASA vers les astéroïdes troyens de Jupiter : tout ce que vous devez savoir

Lucy survole un astéroïde cheval de Troie dans cette animation de la NASA.

Centre de vol spatial Goddard de la NASA

Loin sur l’orbite de Jupiter se trouvent les astéroïdes troyens – des fossiles de la collection de roches qui ont engendré les planètes géantes il y a plus de 4 milliards d’années. Ces capsules temporelles flottantes pourraient détenir la clé pour déverrouiller les origines des planètes.

Dans quelques semaines, La mission Lucy de la NASA envoie un vaisseau spatial vers ces matières premières anciennes dans une tentative ambitieuse et audacieuse d’accéder à l’histoire bien préservée de notre système solaire.

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Parfaitement nommé pour le fossile qui nous a appris la genèse de l’humanité, le voyage de 12 ans de Lucy promet de révéler un record d’évolution cosmique. Le vaisseau spatial capturera des vues rapprochées d’une sélection diversifiée d’astéroïdes troyens pour aider les scientifiques à déchiffrer comment et pourquoi les planètes de notre système solaire ont vu le jour.

À l’heure actuelle, nous ne savons presque rien sur les propriétés de ces roches primitives. Mais nous avons rassemblé tout ce que nous pouvons pour vous aider à préparer le lancement mémorable.

Cue “Lucy dans le ciel avec des diamants.”

Comment regarder la NASA lancer la mission Lucy

Vous pouvez assister au décollage, actuellement prévu pour 16 octobre à 2h34 PT (5h34 HE), en ligne sur NASA TV.

Assurez-vous de revenir plus près du grand jour pour une diffusion en direct sur CNET Highlights et à tout moment à travers le monde.

Et pendant que vous attendez, découvrons pourquoi cette mission pourrait changer le monde pour les astronomes.

Que sont les astéroïdes troyens ?

Bien avant que les planètes n’existent, le système solaire regorgeait de milliards de corps rocheux et glacés en orbite autour d’un soleil sombre. Certains de ces fragments ont fusionné lentement pour former des planètes plus grandes, telles que la Terre et Mars. Mais en cours de route, un tas de roches flottantes ont été laissées.

Beaucoup ont été emportés dans les profondeurs infinies de l’univers – emportant leurs secrets avec eux – mais quelques-uns vivent encore dans les confins de notre système solaire.

Pris entre l’attraction gravitationnelle du soleil et Jupiter se trouvent ces morceaux de roche primitifs qui existent depuis des milliards d’années. Ils sont connus sous le nom d’astéroïdes troyens de Jupiter. La NASA les qualifie à juste titre de « capsules temporelles de la naissance de notre système solaire » et elles forment deux amas qui partagent une orbite avec la géante gazeuse. Plus de 7 000 ont été détectés à ce jour.

“Les éléments qui ont contribué à la croissance de Jupiter et de Saturne sont maintenant piégés dans ces endroits”, a déclaré Hal Levison, scientifique planétaire de la NASA et chercheur principal de la mission Lucy, dans l’aperçu de la mission.

Où Lucy entre-t-elle ?

Lucy sera le premier vaisseau spatial à sauter d’un astéroïde parmi sept des astéroïdes troyens, mais avant de se diriger vers les essaims de tête et de queue, il visitera un astéroïde de la ceinture principale situé entre Mars et Jupiter.

En vert, vous voyez les essaims de tête et de queue de chevaux de Troie de Jupiter. C’est là que Lucy se dirige.

Nasa

“Nous allons atteindre huit astéroïdes inédits en 12 ans avec un seul vaisseau spatial”, a déclaré Tom Statler, scientifique du projet Lucy au siège de la NASA à Washington dans un communiqué. “C’est une fantastique opportunité de découverte alors que nous sondons le passé lointain de notre système solaire.”

La NASA note qu'”aucune autre mission spatiale dans l’histoire n’a été lancée vers autant de destinations différentes sur des orbites indépendantes autour de notre soleil” et que “Lucy nous montrera, pour la première fois, la diversité des corps primordiaux qui ont construit les planètes”.

Le vaisseau spatial utilisera la technologie de propulsion chimique traditionnelle qui facilitera les manœuvres, mais pour économiser du carburant, il survolera les points d’intérêt au lieu de marcher lentement. Cela ne pose cependant pas beaucoup d’obstacles, car Lucy peut toujours prendre des photos et collecter des informations spectroscopiques tout en filant.

Objectifs de la mission

Armé d’une antenne à gain élevé pour la communication avec la Terre ; caméras de haute technologie (couleur, ainsi que noir et blanc); un spectromètre infrarouge et un thermomètre, le vaisseau spatial vérifiera plusieurs caractéristiques clés de ces astéroïdes en capturant leurs propriétés physiques :

Géologie de surface : Cela inclut des éléments tels que la forme, la taille du cratère, la structure de la croûte et la stratification.

Couleur et composition de la surface : Les tons et les couleurs des roches, la composition minérale et les propriétés du régolithe, telles que la composition du sol meuble, sont quelques-unes de ces caractéristiques.

Intérieurs et propriétés en vrac : Les masses, les densités, les couvertures de poudre autour des cratères et d’autres détails granuleux composent cette section.

Satellites et anneaux : Quelques-uns des astéroïdes pourraient avoir des mini-astéroïdes en orbite, comme s’ils étaient le centre de leur propre système solaire. Certains pourraient même avoir des anneaux de type Saturne constitués de super petites roches ou de corps glacés.

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Lucy de la NASA explorera huit astéroïdes sur une douzaine d’années.

Nasa

Préparation au décollage

Ce n’est pas facile d’être une sonde de la NASA.

Parce que Lucy s’appuiera sur l’énergie solaire pour la mission, ses panneaux – assez grands pour couvrir un bâtiment de cinq étages – ont dû subir des tests intenses pour s’assurer qu’ils ne fonctionneraient pas correctement pendant le vol spatial. Ils sont si énormes à cause de la distance que la sonde voyagera par rapport au soleil.

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Un chercheur travaillant sur les panneaux solaires de Lucy.

Nasa

Selon la NASA, il faudra un total de 20 minutes pour que ces panneaux solaires essentiels s’étendent après le lancement. “Ces 20 minutes détermineront si le reste de la mission de 12 ans sera un succès”, a déclaré Levison dans un communiqué.

Les rovers martiens, tels que Perseverance, ont des périodes plus courtes de moments anxiogènes au cours de leur phase EDL, ou séquence d’entrée, de descente et d’atterrissage.

“Les atterrisseurs de Mars ont leurs sept minutes de terreur, nous avons ceci”, a fait remarquer Levison.

Après plusieurs itérations de tests, Donya Douglas-Bradshaw, chef de projet Lucy du Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland, a déclaré dans un communiqué que l’exécution au sol était « sans faille ».

Bien que l’espace soit une arène très différente.

Le 16 octobre, Lucy sera transportée vers l’installation d’intégration de véhicules de la station spatiale de Cap Canaveral et « accouplée » avec la fusée United Launch Alliance Atlas V. Cette fusée aidera Lucy à sortir de l’atmosphère terrestre.

Ensuite, Lucy s’éloignera de notre planète natale pour commencer le voyage de 12 ans, se balançant autour du système solaire, utilisant la gravité de la Terre comme levier à trois reprises pendant le voyage.

“Lancer un vaisseau spatial, c’est presque comme envoyer un enfant à l’université – vous avez fait ce que vous pouvez pour qu’il soit prêt pour cette prochaine grande étape par lui-même”, a déclaré Levison.

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Lucy mesure 13 pieds (4 mètres), presque entièrement assemblée sur cette photo.

Nasa

Que se passera-t-il une fois la mission terminée ?

Après une douzaine d’années, Lucy se stabilisera près de la Terre, puis repartira en croisade vers la ceinture d’astéroïdes de Troie. Ce sera le tout premier vaisseau spatial à voyager jusqu’à Jupiter et à rentrer chez lui.

Les futurs humains seront confrontés à deux options : récupérer Lucy en tant qu’artefact et l’amener sur Terre, ou permettre à Jupiter de la jeter éventuellement dans le soleil ou hors du système solaire.

Ne pas avoir peur. Le travail de Lucy sera terminé d’ici là. Et peut-être que nos manuels d’astronomie seront modifiés avec les informations sans précédent qu’ils livrent à la maison.

 
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