Les «mini psychés» donnent un aperçu des mystérieux astéroïdes géocroiseurs riches en métaux

Les «mini psychés» donnent un aperçu des mystérieux astéroïdes géocroiseurs riches en métaux

Communiqué de presse de : Université d’Arizona
Publié : vendredi 1 octobre 2021

Les astéroïdes géocroiseurs riches en métaux, ou NEA, sont rares, mais leur présence offre la possibilité intrigante que le fer, le nickel et le cobalt pourraient un jour être extraits pour être utilisés sur Terre ou dans l’espace.

Nouveau La recherche, publiée dans le Planetary Science Journal, a enquêté sur deux astéroïdes riches en métaux dans notre propre arrière-cour cosmique pour en savoir plus sur leurs origines, leurs compositions et leurs relations avec les météorites trouvées sur Terre.

On pensait que ces NEA riches en métaux avaient été créés lorsque les noyaux de planètes en développement ont été détruits de manière catastrophique au début de l’histoire du système solaire, mais on en sait peu plus à leur sujet. Une équipe d’étudiants codirigée par le professeur agrégé de sciences planétaires de l’Université d’Arizona Vishnu Reddy ont étudié les astéroïdes 1986 DA et 2016 ED85 et ont découvert que leurs signatures spectrales sont assez similaires à celles de l’astéroïde 16 Psyché, le plus grand corps riche en métaux du système solaire. Psyche, située dans la ceinture principale d’astéroïdes entre les orbites de Mars et de Jupiter plutôt que près de la Terre, est la cible de la mission Psyche de la NASA.

“Notre analyse montre que les deux NEA ont des surfaces avec 85% de métal comme le fer et le nickel et 15% de silicate, qui est essentiellement de la roche”, a déclaré l’auteur principal Juan Sanchez, basé au Planetary Science Institute. “Ces astéroïdes sont similaires à certaines météorites de fer pierreux telles que les mésosidérites trouvées sur Terre.”

Les astronomes spéculent sur la composition de la surface de Psyché depuis des décennies. En étudiant les NEA riches en métaux qui se rapprochent de la Terre, ils espèrent identifier des météorites spécifiques qui ressemblent à la surface de Psyché.

“Nous avons commencé une enquête compositionnelle de la population de NEA en 2005, lorsque j’étais étudiant diplômé, dans le but d’identifier et de caractériser les NEA rares tels que ces astéroïdes riches en métaux”, a déclaré Reddy, chercheur principal de la subvention de la NASA qui a financé le travail. “C’est gratifiant que nous ayons découvert ces ‘mini Psyches’ si proches de la Terre.”

“Pour la perspective, un objet métallique de 50 mètres (164 pieds) similaire aux deux astéroïdes que nous avons étudiés a créé le Meteor Crater en Arizona”, a déclaré Adam Battle, qui est co-auteur de l’article avec d’autres étudiants diplômés du Lunar and Planetary Laboratory Benjamin Sharkey et Théodore Kareta et David Cantillo, étudiant de premier cycle au Département de géosciences.

Le document a également exploré le potentiel minier de 1986 DA et a constaté que la quantité de fer, de nickel et de cobalt qui pourrait être présente sur l’astéroïde dépasserait les réserves mondiales de ces métaux.

De plus, lorsqu’un astéroïde est détruit de manière catastrophique, il produit ce qu’on appelle une famille d’astéroïdes – un groupe de petits astéroïdes qui partagent des compositions et des trajectoires orbitales similaires.

L’équipe a utilisé les compositions et les orbites des astéroïdes 1986 DA et 2016 ED85 pour identifier quatre familles d’astéroïdes possibles dans la région externe de la ceinture d’astéroïdes principale, qui abrite le plus grand réservoir de petits corps dans la partie interne du système solaire. C’est également la région où résident la plupart des plus gros astéroïdes métalliques connus, dont 16 Psyche.

“Nous pensons que ces deux ‘mini Psyches’ sont probablement des fragments d’un gros astéroïde métallique dans la ceinture principale, mais pas 16 Psyche elle-même”, a déclaré Cantillo. “Il est possible que certaines des météorites de fer et de fer pierreux trouvées sur Terre aient également pu provenir de cette région du système solaire.”

Les conclusions de l’article sont basées sur des observations du télescope infrarouge de la NASA sur l’île d’Hawaï. Le travail a été financé par le NASA Near-Earth Object Observations Program, qui finance également le NASA Infrared Telescope Facility.

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