Survol de Mercure ce soir: le vaisseau spatial européen BepiColombo tentera son premier passage au-delà de la planète

Survol de Mercure ce soir: le vaisseau spatial européen BepiColombo tentera son premier passage au-delà de la planète
Survol de Mercure ce soir: le vaisseau spatial européen BepiColombo tentera son premier passage au-delà de la planète

Un vaisseau spatial à destination de la planète Mercure jettera un premier coup d’œil à la cible ce soir, lorsqu’il effectuera son tout premier survol du petit monde rocheux lors d’un survol incroyablement proche ce soir.

La mission, appelée BepiColombo, est un projet conjoint de l’Agence spatiale européenne (ESA) et de l’Agence japonaise d’exploration aérospatiale (JAXA). Ce n’est que la deuxième mission de l’histoire envoyée en orbite autour de Mercure, la planète la plus petite et la plus interne du système solaire.

Le survol de BepiColombo ce soir (1er octobre) amènera le vaisseau spatial à seulement 124 miles (200 kilomètres) de la surface de Mercure, le plus près que la sonde ne se rapprochera jamais de la planète au cours de sa mission. Les premières images de la rencontre devraient atteindre la Terre tôt samedi (2 octobre) et seront les premières images rapprochées de la surface brûlée de Mercure depuis la fin de la mission de l’orbiteur Messenger de la NASA en 2015.

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Vue d’artiste de BepiColombo volant par Mercury le 1er octobre 2021. (Crédit image : ESA/ATG medialab)

BepiColombo effectuera son approche la plus proche de Mercure à 19h34 HAE (2334 GMT) aujourd’hui (1er octobre), a annoncé l’ESA dans un communiqué. Le vaisseau spatial poursuivra ensuite sa trajectoire sinueuse autour du soleil.

Ce passage rapproché est l’un des neuf survols assistés par gravité, des manœuvres qui utilisent la gravité des corps célestes pour ajuster la trajectoire d’un vaisseau spatial, que BepiColombo doit effectuer avant de pouvoir entrer dans son orbite cible autour de la planète. Ce survol, cependant, amènera le vaisseau spatial encore plus près de la surface de la planète brûlée, que son orbite scientifique ultime de 300 à 930 miles (480 à 1 500 kilomètres).

Malheureusement, BepiColombo ne pourra pas utiliser tous ses instruments pendant cette opportunité car il est toujours dans sa configuration de transit. Le vaisseau spatial se compose de deux orbiteurs, le Mercury Planetary Orbiter (MPO) de l’ESA et le Mercury Magnetospheric Orbiter de la JAXA, qui finiront par faire le tour de la planète séparément. Les deux orbiteurs sont empilés au-dessus d’un module de transfert, qui bloque certains de leurs instruments, dont une caméra haute résolution.

L’heure du selfie avec Mercure !

La mission BepiColombo de 650 millions d’euros (750 millions de dollars) pourra effectuer des mesures de l’environnement autour de la planète et prendre des images avec ses caméras « selfie » noir et blanc, qui offrent une résolution de 1024 par 1024 pixels (comparable à un début des années 2000 téléphone à clapet.)

Conçues à l’origine pour surveiller le déploiement des panneaux solaires du vaisseau spatial après son lancement en octobre 2018, ces caméras selfie ont précédemment obtenu des images de la Terre et de Vénus lors des survols précédents de BepiColombo. Lors du survol de la Terre en avril 2020 et du premier survol de Vénus en octobre de la même année, BepiColombo est passé par les planètes à des distances beaucoup plus grandes de 7 900 milles (12 700 kilomètres) et 6 650 milles (10 700 km) respectivement. Le deuxième survol de Vénus en août de cette année a amené BepiColombo à 550 kilomètres de la surface de la planète. Cependant, en raison de la haute réflectivité de Vénus, les images étaient surexposées et ne révélaient aucun détail.

Moments clés lors du premier survol de Mercure de BepiColombo le 1er octobre 2021, qui verra le vaisseau spatial passer à moins de 200 km de la planète. (Crédit image : ESA)

Repérera-t-on les mystérieux creux de Mercure ?

Les scientifiques du projet BepiColombo de l’ESA, Johannes Benkhoff, ont déclaré à Space.com dans une interview en août qu’il s’attendait à ce que Mercure offre une bien meilleure opportunité de photo que les survols passés de la sonde. Le vaisseau spatial sera incroyablement proche de la surface de la planète et Mercure est sombre, contrairement à Vénus, il ne devrait donc pas y avoir de problèmes de surexposition.

“Nous espérons que même avec nos caméras selfie, nous pourrons identifier certaines structures à la surface de Mercure”, a déclaré Benkhoff.

L’équipe serait particulièrement désireuse de repérer les soi-disant creux sur Mercure, de mystérieuses bosses à la surface de la planète découvertes pour la première fois par la sonde Messenger de la NASA. Invisibles sur aucune autre planète du système solaire, ces creux pourraient être causés par l’évaporation de matière à l’intérieur de Mercure, pensent les scientifiques, et pourraient indiquer que la planète de la taille de la lune est beaucoup plus active qu’on ne le pensait auparavant.

“Ce qui est intéressant, c’est que ces creux semblent être assez récents”, a déclaré Benkhoff dans un communiqué de l’ESA. “Il semble qu’il y ait des matières volatiles venant de la couche externe de Mercure et se sublimant dans l’espace environnant, laissant derrière elles ces caractéristiques étranges.”

Cette vue haute résolution de Mercure depuis le vaisseau spatial Messenger de la NASA montre des creux – les dépressions à fond plat de forme irrégulière – sur l’anneau de pointe sud-ouest du bassin Scarlatti. (Crédit image : NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington)

Encore quatre ans à faire

Après le passage rapproché de ce soir, il faudra quatre autres survols de Mercure par BepiColombo avant que le vaisseau spatial ne soit dans la bonne position pour enfin entrer sur l’orbite de la planète, ce qui devrait se produire en 2025.

L’orbite de Mercure est notoirement difficile à atteindre pour un vaisseau spatial. Bien que la Terre soit en moyenne dix fois plus proche de Mercure que de Jupiter, les missions visant des orbites autour de ces planètes prennent à peu près le même temps. La raison en est qu’une mission vers Mercure doit constamment freiner contre l’attraction gravitationnelle du soleil.

Le vaisseau spatial pourrait freiner à l’aide de ses propulseurs, mais la quantité de carburant dont il aurait besoin rendrait une telle mission techniquement presque impossible. L’engin spatial suit donc une route beaucoup plus longue qui profite de l’attraction gravitationnelle des corps célestes pour ralentir progressivement.

Une mission sur Mercure a quelques obstacles techniques supplémentaires à surmonter. Orbitant à environ un tiers de la distance Soleil-Terre, Mercure est extrêmement chaud. Les deux orbiteurs BepiColombo devront supporter des températures de près de 932 degrés Fahrenheit (500 degrés Celsius), ce qui ferait fondre les panneaux solaires des engins spatiaux conventionnels, a déclaré l’ESA dans un communiqué.

Le prochain survol de BepiColombo à Mercure aura lieu en juin 2023. Quatre survols supplémentaires sur la planète suivront, aucun aussi proche que celui d’aujourd’hui. En décembre 2025, la sonde sera enfin prête à entrer sur l’orbite de Mercure. Les deux orbiteurs se sépareront alors et chacun entamera sa propre enquête scientifique.

Plein de mystères

Ce ne sera probablement qu’une fois que les orbiteurs de BepiColombo auront commencé leurs missions distinctes en orbite au-dessus de Mercure que les scientifiques en apprendront davantage sur la nature des creux de la surface de la planète. À ce moment-là, 10 ans se seront écoulés depuis la disparition de Messenger, et les équipes espèrent pouvoir comparer les images haute résolution des deux engins spatiaux et détecter les changements à la surface.

“Si nous prouvons que ces creux changent, ce serait l’un des résultats les plus fantastiques que nous puissions obtenir avec BepiColombo”, a déclaré Benkhoff dans le communiqué. “Le processus à l’origine de la création de ces creux est totalement inconnu. Il pourrait être causé par la chaleur ou par des particules solaires bombardant la surface de la planète. C’est quelque chose de complètement nouveau et tout le monde a hâte d’obtenir plus de données.”

Mais il y a d’autres questions fascinantes sur la petite planète apparemment sans vie au cœur de notre système solaire. Malgré les températures caniculaires, Mercure semble abriter de la glace dans des cratères ombragés autour de ses pôles. Il possède également un champ magnétique, ce que les scientifiques ne s’attendraient pas à ce qu’il ait en raison de sa petite taille. Les scientifiques sont également intrigués par la composition chimique de la planète, ce qui suggère qu’elle ne s’est peut-être pas formée aussi près du soleil mais qu’elle y a peut-être été projetée par une violente collision cosmique. Beaucoup de questions à répondre pour BepiColombo, et le survol de ce soir ne devrait fournir que le plus petit avant-goût de la science à venir.

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