Le féroce dinosaure « héron de l’enfer » met de nouvelles rides dans l’histoire de l’origine du Spinosaurus

Décrit dans le journal Rapports scientifiques, les fossiles trouvés sur l’île appartiennent à deux nouveaux types de spinosauridés, un groupe énigmatique de grands dinosaures prédateurs réputés pour leur apparence de crocodile. Sur la base des proportions de cousins ​​proches, les deux dinosaures auraient été intimidants à voir. Chacun mesurait environ 26 pieds de long, du museau à la queue et environ 6,6 pieds de haut à la hanche.

Les scientifiques leur ont donné des noms correspondants : Ceratosuchops inférieurs se traduit approximativement par « héron de l’enfer à cornes et à face de crocodile », s’inspirant de propositions selon lesquelles les spinosauridés étaient des prédateurs des berges comme les hérons d’aujourd’hui. Riparovenator milnerae signifie « le chasseur des berges de Milner » en hommage à l’experte britannique en spinosauridés Angela Milner.

Les os des deux espèces sont fragmentaires, mais ils ajoutent une diversité cruciale aux rangs des spinosauridés, qui sont mal compris et avaient des caractéristiques anatomiques bizarres, telles que des museaux de crocodile et des voiles géantes occasionnelles sur le dos.

Les découvertes de fossiles pourraient également faire la lumière sur les origines évolutives des spinosauridés en précisant l’arbre généalogique du groupe avec une plus grande précision. Cela, à son tour, peut aider les paléontologues qui étudient le dinosaure emblématique Spinosaure, qui a élu domicile dans les systèmes fluviaux de ce qui est aujourd’hui l’Afrique du Nord il y a plus de 95 millions d’années.

Pour l’auteur principal de l’étude Chris Barker, un Ph.D. candidat à l’Université de Southampton, l’étude est le summum d’une vie de fascination pour les dinosaures carnivores. En tant que jeune enfant, il a régulièrement visité le Musée d’histoire naturelle de Londres, regardant avec admiration un casting de spinosauridé Baryonyx-l’un des plus proches parents des nouvelles découvertes de Barker.

“Pouvoir étudier quelque chose que vous avez presque idolâtré étant enfant, je reconnais à quel point je suis privilégié aujourd’hui”, dit-il.

Les fossiles nouvellement décrits soulignent à quel point il reste encore beaucoup de dinosaures à trouver. Ceratosuchops et Réparateur proviennent de la formation de Wessex, qui fait partie d’un ensemble plus large de couches rocheuses que les paléontologues ont passé au peigne fin depuis le début des années 1800.

“Nous sommes encore, à bien des égards, à nos balbutiements dans notre connaissance de la diversité des dinosaures anciens”, explique le paléontologue de l’Université du Maryland, Tom Holtz, un expert des spinosauridés qui n’a pas participé à la nouvelle étude. « Nous n’avons pas atteint un plateau, même pour ce que nous considérons comme des formations bien étudiées !

Chasse aux spinosaures

Bien que les fossiles de spinosauridés soient connus depuis plus d’un siècle, la reconstruction des animaux a été un travail de plusieurs décennies. Les fossiles sont rares et souvent fragmentaires ; les premiers ossements connus de Spinosaure ont été détruits pendant la Seconde Guerre mondiale, entravant les efforts pour étudier la créature.

En 1986, les paléontologues britanniques Alan Charig et Angela Milner ont annoncé que les roches du Surrey, en Angleterre, avaient livré un spinosauridé en grande partie complet qui vivait il y a environ 129 à 125 millions d’années. Ce fossile, nommé Baryonyx walkeri, a confirmé que les spinosauridés avaient des crânes lisses ressemblant à des crocodiles, de grandes griffes avant et un cou long et mince. Baryonyx sert maintenant de référence clé pour les spinosauridés, aidant à compléter les détails d’autres qui ont depuis été trouvés en Espagne, au Brésil, en Thaïlande, au Maroc, au Niger et en Australie.

Au cours des décennies qui ont suivi, les roches du sud de l’Angleterre ont laissé entendre que Baryonyx n’était pas le seul spinosauridé du coin. Par exemple, les dents de spinosauridés trouvées dans les roches de la région se présentaient sous une variété de formes et de formes, ce qui correspond peut-être à une variation d’un individu à l’autre, mais peut-être aussi un signe de plusieurs espèces se promenant dans les roches.

Entrez Neil Gostling, un biologiste évolutionniste à l’Université de Southampton. Gostling travaillait à former un partenariat avec le Dinosaur Isle Museum de l’île de Wight lorsqu’il a appris que le musée avait acquis des fossiles trouvés à Chilton Chine, un ravin côtier voisin entouré d’anciennes falaises de grès. En 2015, Barker a commencé son doctorat. sous Gostling et a décidé de prendre les ossements pour ses recherches.

Pendant plusieurs années, Barker a soigneusement noté de nombreux traits anatomiques différents à travers les os et a comparé ces traits avec ceux des spinosauridés connus. Lorsque lui et ses collègues ont exécuté des modèles informatiques sur ces données, ils ont découvert que les vestiges de l’île de Wight représentaient probablement deux types différents de spinosauridés, tous deux proches de Baryonyx et un spinosauridé du Niger appelé Suchomimus.

Vers la fin du projet, Barker, Gostling et leurs collègues ont mis en place une chaîne de courrier électronique pour préparer les noms des nouveaux dinosaures. Milner était décédé en août à l’âge de 73 ans, après une brillante carrière au Musée d’histoire naturelle du Royaume-Uni. L’équipe a convenu que l’honorer “semblait juste être la bonne chose à faire”, a déclaré Gostling. “Elle était la personne qui l’a vraiment mis en avant et a fait des spinosaures un groupe que les gens comprenaient et connaissaient.”

Migrations étranges

Pour l’instant, il n’est pas clair si Ceratosuchops et Réparateur chevauchant dans le temps les uns avec les autres ou avec Baryonyx. Les os des nouveaux dinosaures sont tombés des falaises exposées, ce qui rend d’autant plus difficile de savoir quelles couches rocheuses exactes les ont ensevelis – des informations qui dateraient plus précisément les os. La meilleure estimation est que les deux nouvelles espèces vivaient il y a environ 129 à 125 millions d’années au début du Crétacé.

Pourtant, la nouvelle étude met en lumière le mouvement des spinosauridés à travers l’ancienne Terre. Lorsque Barker et ses collègues ont créé un arbre généalogique mis à jour pour le groupe, ils ont découvert que la plupart des espèces les plus anciennes près de la base de l’arbre vivaient dans ce qui est maintenant l’Europe.

Cette découverte renforce l’idée que la patrie ancestrale des spinosauridés se trouvait dans l’hémisphère nord, peut-être en Europe. Si c’est le cas, les spinosauridés ont migré vers ce qui est maintenant l’Afrique au moins deux fois : une vague qui a produit le Suchomimus, et une seconde vague plus tardive qui a donné lieu à Spinosaure et ses parents nord-africains.

Mais si les spinosauridés sont apparus en Europe, un dino-mystère majeur s’approfondit. Pendant une grande partie de l’ère des dinosaures, l’Europe, l’Asie et l’Amérique du Nord étaient connectées. Des restes de spinosauridés ont été trouvés en Europe et en Asie, mais aucune preuve fossile claire du groupe n’a jamais été trouvée en Amérique du Nord.

L’absence de spinosauridés nord-américains est d’autant plus déconcertante que d’autres groupes de dinosaures n’ont clairement eu aucun problème à se déplacer entre l’Amérique du Nord et l’Asie pendant cette période. Il n’y a aucun signe évident que les spinosauridés auraient manqué de biens immobiliers en Amérique du Nord. Les formations rocheuses du Montana, du Wyoming, de l’Utah, du Texas et du Maryland datent toutes de l’époque où les spinosauridés vivaient ailleurs, et elles préservent les habitats côtiers ou fluviaux préférés des spinosauridés.

“Il n’y a rien de vraiment super spécial qui aurait pu les exclure, alors oui, c’est un fait curieux”, dit Holtz. « Tout ce que nous avons à faire est de découvrir une dent. »

De retour sur l’île de Wight, les travaux de Barker et Gostling sur les spinosauridés ne font que commencer. Barker note que les fossiles de Ceratosuchops et Réparateur inclure des parties de la boîte crânienne des dinosaures, ce qui signifie que les futurs scans des fossiles pourraient fournir des données sur la forme du cerveau des animaux.

Ils ajoutent que l’île de Wight a livré plus de fossiles de spinosauridés qui attendent d’être décrits, des matériaux qui resteront avec Ceratosuchops et Réparateur au Dinosaur Isle Museum, une destination scientifique et un point de repère culturel pour l’île de Wight.

“Nous ne pouvons pas souligner à quel point il est important d’avoir un musée des dinosaures – un musée des dinosaures fonctionnel et approprié – sur l’île de Wight pour les dinosaures de l’île de Wight”, a déclaré Gostling. « Ils ne sont pas envoyés ailleurs dans le monde. Ils sont à l’endroit où ils ont été trouvés.

 
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