mission Mercury survolera pour la première fois la planète la plus proche du soleil | Nouvelles

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mission Mercury survolera pour la première fois la planète la plus proche du soleil | Nouvelles

Mercure, la plus petite planète de notre système solaire, est prête pour un rendez-vous avec un vaisseau spatial.

La mission BepiColombo effectuera son premier survol de Mercure vers 19 h 34 HE vendredi et passera à moins de 200 kilomètres de la surface de la planète. Pendant le survol, BepiColombo collectera des données et des images scientifiques et les renverra sur Terre.

La mission, gérée conjointement par l’Agence spatiale européenne et l’Agence japonaise d’exploration aérospatiale, a été lancée en octobre 2018. Elle effectuera à terme six survols totaux de Mercure avant d’entrer en orbite autour de la planète en décembre 2025.

La mission placera en fait deux sondes en orbite autour de Mercure : la Mercury Planetary Orbiter dirigée par l’ESA et la Mercury Magnetospheric Orbiter dirigée par la JAXA, Mio. Ces orbiteurs resteront empilés dans leur configuration actuelle avec le module de transfert Mercury jusqu’au déploiement en 2025.

Une fois que le vaisseau spatial Bepicolombo s’approchera de Mercure pour commencer son orbite, la partie du module de transfert de Mercure du vaisseau spatial se séparera et les deux orbiteurs commenceront à faire le tour de la planète.

Les deux sondes passeront un an à collecter des données pour aider les scientifiques à mieux comprendre cette petite planète mystérieuse, par exemple en déterminant davantage les processus qui se déroulent à sa surface et son champ magnétique. Ces informations pourraient révéler l’origine et l’évolution de la planète la plus proche du soleil.

Lors du survol de vendredi, la caméra principale du vaisseau spatial sera protégée et incapable de capturer des images haute résolution. Mais deux des trois caméras de surveillance du vaisseau spatial prendront des photos des hémisphères nord et sud de la planète juste après l’approche rapprochée à environ 621 miles (1 000 kilomètres).

BepiColombo volera du côté nocturne de la planète, donc les images pendant l’approche la plus proche ne pourraient pas montrer beaucoup de détails.

L’équipe de la mission prévoit que les images montreront de grands cratères d’impact dispersés sur la surface de Mercure, un peu comme notre lune. Les chercheurs peuvent utiliser les images pour cartographier la surface de Mercure et en savoir plus sur la composition de la planète.

Certains des instruments des deux orbiteurs seront allumés pendant le survol afin qu’ils puissent avoir une première bouffée du champ magnétique, du plasma et des particules de Mercure.

Le survol arrive à point nommé à l’occasion du 101e anniversaire de l’anniversaire de Giuseppe “Bepi” Colombo, le scientifique et ingénieur italien qui porte le nom de la mission. Les travaux de Colombo ont aidé à expliquer la rotation de Mercure en orbite autour du soleil et ont permis au vaisseau spatial Mariner 10 de la NASA d’effectuer trois survols de Mercure plutôt qu’un seul en utilisant une assistance gravitationnelle de Vénus. Il a déterminé que le point où les engins spatiaux survolent les planètes pourrait en fait aider à rendre possibles les futurs passages.

Mariner 10 a été le premier vaisseau spatial envoyé pour étudier Mercure, et il a effectué avec succès ses trois survols en 1974 et 1975. Ensuite, la NASA a envoyé son vaisseau spatial Messenger pour effectuer trois survols de Mercure en 2008 et 2009, et il a mis en orbite la planète de 2011 à 2015. .

Maintenant, BepiColombo se chargera de fournir aux scientifiques les meilleures informations pour percer les mystères de la planète en tant que deuxième mission en orbite autour de Mercure et la plus complexe à ce jour.

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“Nous sommes vraiment impatients de voir les premiers résultats des mesures prises si près de la surface de Mercure”, a déclaré Johannes Benkhoff, scientifique du projet BepiColombo de l’ESA, dans un communiqué. “Quand j’ai commencé à travailler comme scientifique du projet sur BepiColombo en janvier 2008, la mission Messenger de la NASA a fait son premier survol à Mercure. Maintenant c’est notre tour. C’est un sentiment fantastique!”

Pourquoi Mercure ?

On sait peu de choses sur l’histoire, la surface ou l’atmosphère de Mercure, qui est notoirement difficile à étudier en raison de sa proximité avec le soleil. C’est la moins explorée des quatre planètes rocheuses du système solaire interne, dont Vénus, la Terre et Mars. La luminosité du soleil derrière Mercure rend également la petite planète difficile à observer depuis la Terre.

BepiColombo devra allumer en permanence du gaz xénon à partir de deux des quatre moteurs spécialement conçus afin de freiner en permanence contre l’énorme force gravitationnelle du soleil. Sa distance de la Terre le rend également difficile à atteindre – plus d’énergie est nécessaire pour permettre à BepiColombo de “tomber” vers la planète qu’il n’en faut pour envoyer des missions à Pluton.

Un bouclier thermique et une isolation en titane ont également été appliqués au vaisseau spatial pour le protéger d’une chaleur intense pouvant atteindre 662 degrés Fahrenheit (350 degrés Celsius).

Les instruments des deux orbiteurs étudieront la glace dans les cratères polaires de la planète, pourquoi elle possède un champ magnétique et la nature des “creux” à la surface de la planète.

Mercure regorge de mystères pour une si petite planète, à peine plus grande que notre lune. Ce que les scientifiques savent, c’est que pendant la journée, les températures peuvent atteindre des sommets de 800 degrés Fahrenheit (430 degrés Celsius), mais la mince atmosphère de la planète signifie qu’elle peut plonger jusqu’à 290 degrés Fahrenheit (négatifs 180 degrés Celsius) la nuit.

Même si Mercure est la planète la plus proche du soleil à environ 58 millions de kilomètres de notre étoile en moyenne, la planète la plus chaude de notre système solaire est en fait Vénus car elle a une atmosphère dense. Mais Mercure est certainement la plus rapide des planètes, accomplissant une orbite autour du soleil tous les 88 jours – c’est pourquoi elle a été nommée pour le messager rapide et ailé des dieux romains.

Si nous pouvions nous tenir à la surface de Mercure, le soleil apparaîtrait trois fois plus gros que sur Terre et la lumière du soleil serait aveuglante car elle est sept fois plus lumineuse.

La rotation inhabituelle de Mercure et son orbite de forme ovale autour du soleil signifient que notre étoile semble se lever, se coucher et se lever rapidement sur certaines parties de la planète, et un phénomène similaire se produit au coucher du soleil.

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