Est-ce un astéroïde ou une comète ? Cet étrange objet du système solaire est en fait les deux.

Est-ce un astéroïde ou une comète ? Cet étrange objet du système solaire est en fait les deux.
Est-ce un astéroïde ou une comète ? Cet étrange objet du système solaire est en fait les deux.

Les scientifiques ont identifié un objet rare du système solaire avec des traits à la fois d’un astéroïde et d’une comète.

L’objet, baptisé 2005 QN173, orbite comme n’importe quel autre astéroïde, mais la plupart de ces objets sont des roches qui ne changent pas beaucoup lorsqu’elles parcourent le système solaire. Ce n’est pas le cas pour 2005 QN173, qui a été repéré pour la première fois en 2005 (d’où son nom), selon de nouvelles recherches. Au lieu de cela, cela ressemble à un comète, libérant de la poussière lors de son déplacement et arborant une longue et fine queue, ce qui suggère qu’elle est recouverte de matière glacée se vaporisant dans l’espace – même si les comètes suivent généralement des trajectoires elliptiques qui s’approchent et se retirent régulièrement de la soleil.

“Cela correspond aux définitions physiques d’une comète, en ce sens qu’elle est probablement glacée et éjecte de la poussière dans l’espace, même si elle a également l’orbite d’un astéroïde”, Henry Hsieh, auteur principal de la nouvelle recherche et planétologue au Institut des sciences planétaires, dit dans un communiqué. “Cette dualité et ce flou de la frontière entre ce que l’on pensait auparavant être deux types d’objets complètement distincts – les astéroïdes et les comètes – est un élément clé de ce qui rend ces objets si intéressants.”

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Malgré ses caractéristiques semblables à celles d’une comète, l’orbite de l’objet est bien celle d’un astéroïde : il tourne silencieusement autour du soleil dans la partie extérieure de la Ceinture d’astéroïdes qui tombe entre Mars et Jupiter, encerclant une fois tous les 5 ans environ.

Mais cet été, des astronomes qui ont examiné les données recueillies par l’enquête du système d’alerte d’impact terrestre sur les astéroïdes (ATLAS) à Hawaï le 7 juillet ont remarqué que l’objet arborait une queue. La caractéristique est apparue dans des observations supplémentaires faites par un télescope à l’observatoire Lowell en Arizona. Les scientifiques ont ensuite vérifié les observations précédentes faites par d’autres installations et ont de nouveau repéré la queue dans les images recueillies le 11 juin par la Zwicky Transient Facility en Californie.

Dans ces observations, l’objet s’éloignait du soleil, ayant fait son approche la plus proche, ou périhélie, le 14 mai. (Bien que l’approche rapprochée d’une comète soit beaucoup plus dramatique que celle d’un astéroïde typique dans la ceinture principale, le soleil se rapproche et s’en éloigne au cours d’une orbite. Le périhélie de la Terre, par exemple, tombe début janvier.)

Pendant ce temps, d’autres scientifiques ont examiné les observations de 2005 QN173 recueillies par la caméra à énergie noire en juillet 2016, la dernière fois que l’objet était autour du périhélie – et voilà, ici aussi, ils ont repéré une queue.

L’activité autour du périhélie correspond au profil d’une comète : l’augmentation de la chaleur du soleil transforme la glace gelée en gaz, un processus appelé sublimation. Les comètes typiques passent la plupart de leur temps assez loin du soleil pour que l’activité soit gelée – littéralement.

“La plupart des comètes proviennent du système solaire extérieur froid, au-delà de l’orbite de Neptune, et y passent la plupart de leur temps, leurs orbites très allongées ne les rapprochant du soleil et de la Terre que pendant de courtes périodes à la fois, ” a déclaré Hsieh. “Pendant les moments où ils sont assez proches du soleil, ils se réchauffent et libèrent du gaz et de la poussière à la suite de la sublimation de la glace, produisant l’apparence floue et les queues souvent spectaculaires associées aux comètes.”

Sur le demi-million d’objets que les scientifiques ont examinés dans la ceinture d’astéroïdes, c’est le huitième dont les scientifiques ont pu confirmer qu’il a été actif plusieurs fois, et c’est l’une des 20 “comètes de la ceinture principale” présumées.

Les nouvelles recherches comprenaient d’anciennes observations extraites des archives de divers instruments rassemblés à l’origine entre 2004 et 2020 à des moments où la comète n’était pas active, afin de mieux comprendre l’objet lui-même. Ces observations suggèrent que le noyau ou la tête de la comète mesure environ 3,2 kilomètres de large, selon le communiqué.

Ensuite, les scientifiques ont incorporé de nouvelles observations de l’objet faites par une multitude d’instruments en juillet et août afin de mieux comprendre l’activité de l’étrange comète de la ceinture principale. En particulier, les chercheurs ont pu mesurer la queue de l’objet, qui en juillet s’étendait sur 450 000 milles (72 000 kilomètres) de long, soit un peu moins de deux fois plus distance de la Terre à la Lune.

Mais malgré sa longueur massive, la queue n’est pas si large, ce qui pose aux scientifiques un nouveau casse-tête.

“Cette queue extrêmement étroite nous indique que les particules de poussière flottent à peine hors du noyau à des vitesses extrêmement lentes et que le flux de gaz s’échappant de la comète qui soulève normalement la poussière d’une comète dans l’espace est extrêmement faible”, a déclaré Hsieh.

“De telles vitesses lentes rendraient normalement difficile pour la poussière de s’échapper de la gravité du noyau lui-même, donc cela suggère que quelque chose d’autre pourrait aider la poussière à s’échapper”, a ajouté Hsieh. Une explication pourrait être que le noyau tourne si vite qu’il projette de la poussière supplémentaire dans l’espace, mais les scientifiques n’ont pas assez d’observations pour en être sûr.

Les scientifiques marquent leurs calendriers pour février 2026, lorsque l’objet peut être vu depuis l’hémisphère sud et atteint également la distance du soleil à laquelle il peut redevenir actif.

La recherche est décrite dans un article accepté par The Astrophysical Journal Letters et disponible pour lecture en tant que une pré-impression sur arXiv.org ; la recherche a également été présentée lundi (4 octobre) à la conférence de la division des sciences planétaires de l’American Astronomical Society qui se tient virtuellement cette semaine.

Envoyez un e-mail à Meghan Bartels à [email protected] ou suivez-la sur Twitter @meghanbartels. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook.

 
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