Le “Chief Dragon” est le plus vieux dinosaure carnivore du Royaume-Uni

Le “Chief Dragon” est le plus vieux dinosaure carnivore du Royaume-Uni
Le “Chief Dragon” est le plus vieux dinosaure carnivore du Royaume-Uni

Plus d’un demi-siècle après avoir été déterrés pour la première fois dans une carrière galloise, quatre petits fragments de fossiles ont finalement été attribués à une nouvelle espèce de dinosaure.

Des chercheurs du Natural History Museum de Londres disent Pendraig milnerae est le plus ancien dinosaure carnivore jamais découvert au Royaume-Uni.

Il existait il y a plus de 200 millions d’années, suggère leur analyse.

Le nom Pendraig signifie “chef dragon” en moyen gallois.

L’animal était très probablement le prédateur suprême dans son environnement. Cela dit, ce n’était pas exactement un géant. Pensez à quelque chose de la taille d’un poulet avec une très longue queue.

“C’était un théropode typique; donc, un dinosaure carnivore qui se promenait sur deux pattes, comme T. rex ou Vélociraptor que vous saurez grâce aux films, mais beaucoup plus tôt dans le temps », a expliqué le Dr Stephan Spiekman du NHM.

Oeuvre de Pendraig

Oeuvre d’art : Pendraig avait probablement des dents pointues et a précédé d’autres petits reptiles

C’est l’une de ces histoires classiques de fossiles.

Pendraig est décrit par seulement quatre morceaux d’os, bien que magnifiquement conservés. Une vertèbre, des éléments du bassin et un fémur. Ces articles ont été à l’origine extraits d’une carrière de calcaire près de Cowbridge dans le sud du Pays de Galles dans les années 1950.

Leurs caractéristiques intéressantes ont parfois été discutées au sein du NHM, mais le matériel fossile s’est ensuite perdu dans les vastes collections du musée, entreposé par erreur avec des restes de crocodiliens.

Ce n’est que récemment que les ossements ont été récupérés du “mauvais tiroir” et reconnus pour leur véritable signification.

Pendraig est vraiment ancien. C’est l’âge du Trias tardif. Il pourrait avoir jusqu’à 214 millions d’années, ce qui le rapproche de la base de l’émergence des dinosaures.

En effet, Pendraig aurait été un fossile lorsque le précédent mentionné T. rex et Vélociraptor se pavanaient encore dans le Crétacé, juste avant que l’astéroïde ne frappe pour les effacer tous les deux de la surface de la Terre il y a 66 millions d’années.

L’histoire continue

“Nous n’avons que ces quatre fragments, mais la préservation est fantastique. Le fossile est complètement tridimensionnel, il n’est pas déformé”, a déclaré le Dr Spiekman à BBC News.

“Ce qui est si intéressant et important ici, c’est que nous arrivons à voir les tout premiers stades de l’évolution des dinosaures. Ces animaux ont fini par dominer la Terre, mais à la fin du Trias, ils n’étaient qu’un des nombreux groupes de reptiles qui vivaient sur terre.”

L’étude géologique des îles britanniques nous apprend qu’à cette époque, ce qui est maintenant la région du canal de Bristol au Royaume-Uni était une série d’îles constituées de calcaire beaucoup plus ancien qui avait été plié et poussé vers le haut.

Pendraig aurait vécu quelque part à travers l’archipel.

Comment ce spécimen particulier est mort, nous ne pouvons que spéculer. Mais ses os étaient incrustés dans un gryke, ou fissure, dans le calcaire. Peut-être que le dinosaure est tombé dedans ; peut-être qu’il était déjà mort et qu’il a été emporté lors d’une inondation. Personne ne peut le dire avec certitude.

Il y a un petit casse-tête lié à la taille de l’animal, qui est un petit côté de ce à quoi on pourrait s’attendre. Le Dr Spiekman s’est demandé si Pendraig pourrait être un exemple de nanisme, un phénomène que l’on voit parfois chez les espèces confinées aux îles et à leurs ressources limitées. Mais l’analyse dans ce cas n’a pas abouti à des conclusions fermes.

Angela Milner

Angela Milner

Angela Milner était peut-être mieux connue pour le dinosaure du Surrey Baryonyx

La deuxième partie de PendraigLe nom de – son nom d’espèce – reconnaît une figure influente de la science britannique des dinosaures : Angela Milner, décédée en août.

L’ancien gardien adjoint de la paléontologie au Muséum d’histoire naturelle a été associé à une autre découverte majeure de théropodes dans les années 1980 – un animal appelé Baryonyx – et a joué un rôle clé dans la Pendraig milnerae pour s’allumer à nouveau.

« Il n’a pas été perdu très longtemps dans les collections, mais c’est Angela qu’il faut remercier pour l’avoir retrouvé. Elle s’était souvenue de l’avoir vu et était partie fouiller dans les tiroirs du musée. Et au bout de trois ou quatre heures, elle est revenue dire, je l’ai trouvé!” a rappelé le co-auteur, le Dr Susie Maidment.

“Angela a eu une carrière très influente dans la paléontologie britannique et a été une énorme perte pour nous ici au musée. Nous étions en train de décrire le fossile lorsqu’elle est décédée, mais nous voulions lui rendre hommage en lui donnant son nom.”

Pendraig milnerae est rapporté dans la revue Royal Society Open Science.

 
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