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Les abeilles utilisent également la distanciation sociale pour se protéger des agents pathogènes

Une nouvelle étude a révélé que les abeilles, tout comme les humains, se dispersaient dans la ruche lorsqu’elles étaient exposées à un parasite commun, ce qui peut les aider à résister à l’épidémie.

Crédits image : Boba Jaglicic.

Lorsque la pandémie de COVID-19 a frappé pour la première fois, le monde s’est familiarisé avec les mots « distanciation sociale ». Bien que le terme soit quelque peu malheureux (la distanciation physique est probablement meilleure), il a envoyé un message clair : rester plus loin les uns des autres peut aider à stopper la propagation de ce virus.

Cette approche de distanciation a été rapportée à plusieurs reprises chez des types d’espèces très différents, des babouins qui restent à l’écart des individus atteints d’infections gastro-intestinales aux fourmis infectées par un agent pathogène qui se relèguent à la périphérie de la fourmilière. Les chauves-souris vampires, les mandrills et les guppys le font aussi. Maintenant, ce type de comportement a été signalé chez les abeilles pour la première fois.

« Depuis plusieurs années, nous étudions les défenses comportementales utilisées par les abeilles pour lutter contre les parasites et les agents pathogènes. Nous pensons que cette ligne de recherche peut fournir des informations utiles pour améliorer l’état de santé des abeilles », a déclaré l’auteur de l’étude Alberto Satta à ZME Science. Satta travaille au Dipartimento di Agraria, Université de Sassari, Italie.

Les abeilles sont des créatures sociales et elles passent beaucoup de temps blotties les unes contre les autres à l’intérieur de la ruche. Ils ont aussi des structures sociales complexes qui les obligent à se partager les responsabilités. Des recherches antérieures ont suggéré que les abeilles peuvent modifier leur réseau social pour limiter la dispersion d’un agent pathogène, et des chercheurs de l’Université de Sassari, en Italie, ont voulu voir si elles pratiquaient également la distanciation sociale.

Les chercheurs ont analysé comment les abeilles ont changé leur parasite lorsqu’elles ont été exposées à l’acarien ectoparasite Destructeur de varroas — l’un des parasites les plus courants et les plus dévastateurs que les abeilles puissent avoir.

Les colonies d’abeilles se divisent essentiellement en deux compartiments principaux : le compartiment intérieur, habité par la reine, le couvain et les nourrices, et le compartiment extérieur, occupé par les butineuses. Cette distribution protège le cercle intérieur de l’exposition aux intrus ou aux parasites, et il y a une interaction limitée entre la reine et les butineuses qui sortent régulièrement de la ruche et sont plus exposées – c’est pourquoi elles restent à la périphérie.

Cette répartition devient encore plus prononcée lorsque les abeilles sont exposées à des parasites. Lorsqu’une colonie était exposée à un parasite, le cercle extérieur se rapprochait encore plus de la périphérie, tandis que le cercle intérieur se rapprochait encore plus du milieu.

“Notre étude montre que les abeilles peuvent modifier leur organisation sociale en présence d’un parasite, suggérant une stratégie mise en œuvre pour atténuer les effets de la parasitose”, a expliqué Satta dans un e-mail.

L’auteur principal, le Dr Michelina Pusceddu, de la même université, a déclaré qu’il s’agissait d’une adaptation quelque peu surprenante mais très efficace.

« Leur capacité à adapter leur structure sociale et à réduire les contacts entre les individus en réponse à une menace de maladie leur permet de maximiser les avantages des interactions sociales dans la mesure du possible et de minimiser le risque de maladie infectieuse si nécessaire.

Développer ce type de comportement prend beaucoup de temps et est façonné par l’évolution, ajoute Satta.

« Les comportements sociaux ont évolué chez les animaux à mesure qu’ils augmentent le succès de reproduction tout au long de la vie. Dans le cas des abeilles domestiques et autres insectes sociaux, le modèle d’interactions entre les membres de la colonie à travers l’espace et le temps, a évolué sous la nécessité d’assurer un fonctionnement efficace, qui sélectionne des sociétés denses et interconnectées, et l’exposition à la pression parasitaire qui favorise les mécanismes qui limitent interactions entre les individus pour réduire le risque de propagation de la maladie. Le compromis entre ces deux facteurs façonne la structure de l’organisation sociale.

Malheureusement pour les abeilles, elles n’ont pas accès aux mêmes mécanismes de défense que nous — il n’y a pas de masque facial ni de vaccin pour les abeilles. Cependant, les abeilles pourraient fabriquer leur propre médicament pour se protéger. Plus précisément, les chercheurs étudient l’utilisation de substances naturelles (propolis) aux propriétés antimicrobiennes et antiparasitaires pour lutter contre l’acarien Varroa destructor.

« Nous avons émis l’hypothèse que les abeilles peuvent s’engager dans une automédication contre ce parasite en utilisant la propolis qu’elles produisent dans la ruche. Récemment, nous avons acquis des preuves que cette substance induit des effets bénéfiques sur les abeilles parasitées, prolongeant leur durée de vie, et qu’elle a des effets négatifs sur la fitness de l’acarien. Un autre article sur ces sujets sera publié prochainement », conclut Satta.

L’étude a été publiée dans Avancées scientifiques.

 
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