Les inondations sur Mars pourraient nous aider à trouver une vie extraterrestre, selon des chercheurs de l’UT

AUSTIN (KXAN) – Les crues éclair sont une menace mortelle dans le centre du Texas, ce qui a valu à la région le surnom de « ruelle des crues éclair », mais sur Mars, elles pourraient avoir influencé le développement de la vie extraterrestre, selon des chercheurs de l’Université du Texas.

“Lorsque nous pensons à ce à quoi (Mars) ressemblait il y a 3,5 milliards d’années, nous devrions probablement penser à un environnement qui, à certains égards, ressemble beaucoup à la Terre”, a déclaré le professeur agrégé de l’Université du Texas, Tim Goudge.

Goudge et une équipe de chercheurs – dont Alexander Morgan, chercheur au Planetary Science Institute, la chercheuse postdoctorale Gaia Stucky de Quay et Caleb Fassett, planétologue au Marshall Space Flight Center de la NASA – ont récemment examiné de plus près comment les inondations ont façonné la planète rouge.

L’eau sur Mars

« (Il y a) deux éléments de preuve clés. L’un est ces vallées fluviales profondément encaissées », a déclaré Goudge. Pensez au Grand Canyon sur Terre, sculpté par le fleuve Colorado qui le traverse pendant des milliers d’années. Goudge dit qu’une grande partie de la vie sur Terre s’est développée dans ces vallées fluviales.

“L’autre élément de preuve vraiment clé, ce sont ces lacs de cratère.” Goudge a déclaré que la surface de Mars est couverte de cratères laissés par des météorites et des astéroïdes. Ces cratères se remplissaient d’eau et formaient des lacs. La Terre a aussi des lacs de cratère, mais ils sont moins fréquents.

La croûte terrestre est fréquemment réarrangée à cause de la tectonique des plaques, et est donc beaucoup plus jeune. Mars est beaucoup moins active, ce qui signifie que sa croûte ne change pas très souvent et est considérée comme beaucoup plus ancienne.

Inondations sur Mars

Toute cette eau signifie érosion, et cela s’est produit de deux manières. La pluie et les rivières pendant des milliers d’années ont érodé le sol, créant ces vallées fluviales. L’autre façon s’est produite rapidement et de façon spectaculaire.

“Les lacs (de cratère) se remplissent d’eau et de brèches et érodent de manière très catastrophique de grands canyons”, explique Goudge. Pensez à une inondation massive et apocalyptique, comme la rupture d’un barrage et l’écoulement de l’eau, créant une vallée fluviale en quelques semaines, voire quelques jours.

Ces inondations se produisent sur Terre, mais rarement. Goudge et son équipe ont étudié l’imagerie satellite, localisant le point de départ de chaque vallée fluviale. Ils ont découvert qu’un quart de toute l’érosion sur la planète a commencé dans ces lacs de cratère et a donc été causé par cette érosion rapide.

Comment les inondations pourraient-elles influencer la vie extraterrestre ?

Lorsque les scientifiques recherchent des signes de vie sur Mars, ils utilisent généralement la Terre comme point de référence. Étant donné qu’une grande partie de la vie sur Terre s’est formée dans les vallées fluviales, Goudge dit que les planètes ne correspondent probablement pas. Pourquoi? La vie met du temps à se former dans les vallées fluviales, mais si les vallées fluviales sur Mars se sont formées rapidement en raison d’inondations catastrophiques causées par les brèches du lac de cratère, la vie peut s’être formée différemment.

Goudge dit que nous devrions plutôt chercher la vie dans les lacs de cratère. Combien de temps ont-ils mis à faire le plein ? Combien de fois ont-ils éclaté ? Goudge dit qu’en répondant à ces questions, nous pourrions avoir une meilleure compréhension de la vie sur Mars.



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