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Des piments cultivés dans l’espace, les astronautes récoltent leurs premiers produits en apesanteur

Lorsque les humains se rendront sur la Lune au cours de la prochaine décennie et, espérons-le, mettront le pied sur Mars par la suite, fournir de la nourriture aux astronautes sera un défi majeur. Les missions de réapprovisionnement pourraient prendre des mois. Le voyage spatial ardu peut présenter des défis inédits. La solution, sur laquelle les scientifiques ont travaillé, est de cultiver de la nourriture dans l’espace.

Un pas important vient d’être franchi dans cette direction. Les astronautes ont cultivé le premier lot de piment en apesanteur. L’agriculture semble être le défi le plus difficile sur une surface extraterrestre, qui est restée inhospitalière pendant des millions d’années.

Dans le but de rendre cet endroit hospitalier, l’astronaute Mark T Vande Hei a récupéré le premier lot cultivé dans le cadre de l’étude Plant Habitat-04 dans l’une des expériences les plus difficiles sur la Station spatiale internationale (ISS).

Les astronautes se sont régalés de certains des piments rouges et verts cultivés dans l’espace, tandis que le reste sera renvoyé sur Terre pour une analyse plus approfondie. La National Aeronautics and Space Administration (Nasa) a déclaré que cette expérience végétale est l’une des plus complexes à ce jour sur la station en raison de la longue durée de germination et de croissance.

POURQUOI CULTIVER DES PIMENTS ROUGES ?

La Nasa a choisi le piment pour son expérience car il contient des nutriments clés et est une excellente source de vitamine C. Les piments sont autogames, ce qui rend le fruit facile à cultiver. Il suffit “d’agiter les plantes”.

La Nasa a déclaré que le piment est facile à manipuler en microgravité et qu’il s’agit d’une culture à cueillir et à manger qui ne nécessite pas de cuisson ni de traitement complexe. Il a également de faibles niveaux microbiens, donc ils sont sans danger pour les astronautes à consommer.

Le premier lot de piments spatiaux. (Photo : Nasa)

“Bien qu’elle prenne beaucoup plus de temps à pousser que les cultures spatiales précédentes de la Nasa, cette variété de poivrons mûrit en quelques mois et a bien poussé dans l’espace limité disponible à l’intérieur de l’habitat végétal avancé (APH) lors des tests au sol”, avait déclaré l’agence plus tôt.

Cependant, leur culture n’a pas été facile car les chercheurs ont passé deux ans à évaluer plus de deux douzaines de variétés de poivrons du monde entier à cultiver dans l’espace. L’agence a sélectionné le piment Hatch, le nom générique de plusieurs variétés différentes de piments verts de Hatch, au Nouveau-Mexique, qui a le mieux poussé lors des tests au sol.

“Ce poivre a mieux poussé dans les tests au sol dans l’APH, s’adaptant bien à l’agriculture en environnement contrôlé et battant les autres cultivars de poivre Hatch”, a déclaré l’agence dans un communiqué.

GRANDIR DANS L’ESPACE

Les scientifiques ont planté 48 graines de poivre dans un appareil appelé support scientifique qui était rempli d’argile cuite pour que les racines puissent pousser avec un engrais à libération contrôlée formulé pour les poivrons. Le transporteur scientifique a ensuite été lancé vers l’ISS à bord de la 23e mission de ravitaillement en fret de SpaceX et a été installé dans l’habitat végétal de la station. L’expérience a commencé le 12 juillet 2021 et a été surveillée à la fois par des astronautes dans l’espace et par des botanistes au sol.

Les poivrons sont autogames, ce qui rend le fruit facile à cultiver. (Photo : Nasa)

Pour s’assurer que les fleurs en orbite sont pollinisées, l’équipe du Kennedy Space Center a demandé à l’APH de faire fonctionner ses ventilateurs à des taux variables pour créer une douce brise en microgravité pour agiter les fleurs et encourager le transfert de pollen. Pendant ce temps, les astronautes ont également effectué une pollinisation manuelle à la suite de laquelle les fleurs de piment se sont développées en fruits.

“Les chercheurs examinent les avantages psychologiques de voir, de sentir et de prendre soin des plantes dans des environnements isolés en boucle fermée. La culture de poivrons dans l’espace peut également nous être bénéfique ici sur Terre en démontrant la faisabilité d’utiliser des variétés de poivrons existantes dans une agriculture en environnement contrôlé”, dit la Nasa.

 
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