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Découvrir les mystères de l’anatomie sexuelle des dauphins femelles

Les grands dauphins communs ont des relations sexuelles fréquentes, très probablement plusieurs fois par jour. La copulation ne dure que quelques secondes, mais le sexe social, qui est utilisé pour maintenir les liens sociaux, peut durer beaucoup plus longtemps, se produire plus fréquemment et impliquer une myriade de couples hétérosexuels et homosexuels de dauphins et de leurs parties du corps. Tout est possible et, comme le suggèrent de nouvelles recherches, probablement agréable pour les nageurs des deux sexes.

Selon un article publié lundi dans la revue Current Biology, les dauphins à gros nez femelles éprouvent très probablement du plaisir à travers leur clitoris.

Les résultats ne surprennent guère les scientifiques qui étudient ces dauphins. “La seule chose qui me surprend, c’est le temps qu’il nous a fallu, en tant que scientifiques, pour examiner l’anatomie reproductrice de base”, a déclaré Sarah Mesnick, écologiste à la NOAA Fisheries qui n’était pas impliquée dans la recherche, en parlant du clitoris. Elle a ajouté: “Il a fallu une équipe de femmes brillantes”, se référant à deux des auteurs.

“Beaucoup de gens supposent que les humains sont uniques dans le fait d’avoir des relations sexuelles pour le plaisir”, a écrit Justa Heinen-Kay, chercheuse à l’Université du Minnesota qui n’était pas impliquée dans l’article, dans un e-mail. “Cette recherche remet en question cette notion.”

Et en apprendre davantage sur l’anatomie des organes génitaux des mammifères marins a des implications claires pour leur survie, a déclaré Mesnick : « Plus nous en savons sur le comportement social de ces animaux, mieux nous pourrons comprendre leur évolution et aider à l’utiliser pour gérer et les conserver.

Historiquement, les chercheurs se sont concentrés sur les organes génitaux masculins, motivés par les préjugés envers les sujets masculins, les préjugés contre le choix des femmes dans la sélection sexuelle et le fait qu’il peut être plus facile d’étudier quelque chose qui ressort. “Les organes génitaux féminins étaient supposés être simples et sans intérêt”, a déclaré Heinen-Kay. “Mais plus les chercheurs étudient les organes génitaux féminins, plus nous apprenons que ce n’est pas du tout le cas.” Elle a ajouté que ce changement pourrait être dû en partie au nombre croissant de femmes chercheuses.

Patricia Brennan, biologiste de l’évolution au Mount Holyoke College et auteur de l’article, a fini par étudier le clitoris des dauphins via le vagin des dauphins. Elle et Dara Orbach, biologiste à l’Université Texas A&M et autre auteur de l’article, ont précédemment révélé comment les dauphins femelles ont des vagins finement plissés qui peuvent facilement boucher un pénis. L’anatomie interne permet à la femme de choisir quel spermatozoïde mâle peut féconder son ovule.

Lorsque Brennan et Orbach ont commencé à faire des recherches sur les vagins des dauphins ensemble en 2016, ils se sont retrouvés à disséquer autant de ces poches plissées qu’ils pouvaient mettre la main sur. Les chercheurs ont adressé une demande aux réseaux locaux d’échouage et ont reçu au fil des ans des morceaux de tissus congelés provenant de cétacés échoués dans divers états de décomposition.

Alors que les chercheurs décongelaient les échantillons dans un évier, la chair qui se réchauffait commençait souvent à empester. “Je suis vraiment content d’être végétarien parce que je pense que je ne pourrai plus jamais manger de viande”, a déclaré Brennan.

Comme des huîtres d’élevage, chaque vagin de dauphin disséqué s’est déroulé pour révéler une sorte de trésor : un clitoris unique, la taille d’une pile AA et la couleur du spam. “Vous l’ouvrez et puis il y a ce clitoris géant juste là”, a déclaré Brennan.

Les chercheurs ont disséqué les clitoris de 11 grands dauphins communs et ont passé des échantillons de tissus à l’aide d’un micro-scanner. Leur examen a révélé un certain nombre de signes d’un clitoris fonctionnel, y compris des tissus érectiles qui pourraient devenir turgescents avec du sang. Ils ont également trouvé une bande de tissu conjonctif entourant le tissu érectile, ce qui permet au clitoris de s’engorger et de conserver sa forme. Et le clitoris a changé de forme lorsque les dauphins ont atteint l’âge adulte, suggérant qu’il a une fonction liée à la maturité sexuelle.

Le scanner a montré que le tissu clitoridien contenait des nerfs inhabituellement gros – jusqu’à un demi-millimètre de diamètre – et d’abondantes terminaisons nerveuses libres juste sous la peau, augmentant la sensibilité. Et la peau clitoridienne elle-même était un tiers de l’épaisseur de la peau génitale voisine, ce qui la rend beaucoup plus facile à stimuler.

Ces observations fournissent “de belles preuves suggestives” que les dauphins femelles ressentent des réponses de plaisir à la stimulation tactile, a déclaré Brian Langerhans, biologiste de l’évolution à l’Université d’État de Caroline du Nord, qui n’était pas impliqué dans la recherche. Il a ajouté que des recherches supplémentaires étaient nécessaires pour prouver l’hypothèse.

Mais ce n’est pas une mince affaire d’étudier expérimentalement le sexe des dauphins en laboratoire ou dans la nature. Les signes physiologiques de plaisir associés aux humains et aux autres primates – vocaliser, grimacer, rouler des yeux et haleter – peuvent sembler totalement différents chez un dauphin. “Leurs corps sont si différents de nous, et leurs visages sont si différents du nôtre”, a déclaré Brennan. « Comment le saurions-nous ? »

Langerhans et Mesnick ont ​​tous deux suggéré la nécessité d’une recherche comparative entre d’autres espèces de cétacés. “Vont-ils retrouver le même type d’anatomie chez des espèces plus solitaires, en pleine mer ou en plongée profonde ?” se demanda Mesnick. Par exemple, un clitoris agréable pourrait être beaucoup moins utile chez une espèce où les mâles et les femelles interagissent moins souvent.

Brennan espère étudier les clitoris de tout le règne animal – elle a déjà un clitoris d’orque assis dans un bocal dans son laboratoire. La baleine blanche des clitoris marins peut être celle de la baleine bleue. “Ils ont le plus gros tout”, a déclaré Brennan. “Je vous parierais un million de dollars qu’ils ont un clitoris, et c’est probablement énorme.”

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