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L’atterrisseur lunaire chinois réalise la toute première détection d’eau sur place sur la Lune

L’atterrisseur lunaire chinois réalise la toute première détection d’eau sur place sur la Lune
L’atterrisseur lunaire chinois réalise la toute première détection d’eau sur place sur la Lune

Lorsque la sonde chinoise Chang’E-5 a visité la Lune en décembre 2020, elle ne s’est pas contentée de collecter un échantillon de matière lunaire pour revenir sur Terre. Pendant qu’elle était là, la mission a pris des observations de la roche lunaire environnante – des données vitales pour contextualiser l’échantillon dans les études futures.

Ces observations se sont avérées être un trésor. Dans les images spectroscopiques du régolithe lunaire, les scientifiques ont maintenant trouvé des preuves d’eau sur la Lune.

Selon les mesures prises à l’aide du spectromètre minéralogique lunaire de Chang’E-5, l’eau peut être trouvée en abondance jusqu’à 120 parties par million dans le nord de l’Oceanus Procellarum où le vaisseau spatial a atterri.

Bien que nous ayons déjà vu des preuves d’eau sur la Lune, cela provenait soit d’engins spatiaux en orbite ou de passage, soit d’échantillons retournés sur Terre. Cette nouvelle preuve est la première jamais récupérée à partir de mesures in situ.

Cette découverte confirme les découvertes précédentes selon lesquelles l’eau pourrait être relativement abondante sur la Lune, liée aux minéraux du régolithe lunaire, la couche supérieure de poussière et de gravats à la surface de la Lune.

L’abondance est incroyablement sèche, selon les normes de la Terre, et l’extraction de l’eau ne serait pas facile, cela ne signifie donc pas que les futures missions lunaires auront une source d’eau à portée de main.

Mais, fait intéressant, les mesures du Chang’E-5 d’un rocher à proximité ont révélé une teneur en eau plus élevée – environ 180 parties par million.

La vue de l’atterrisseur sur l’environnement lunaire. (Chang’E-5)

Ce bloc est léger et vésiculaire (piqueté de nombreuses cavités), ce qui suggère fortement une origine volcanique souterraine. À son tour, cela suggère qu’il pourrait y avoir une source d’eau supplémentaire à l’intérieur de la Lune.

« Des analyses de composition et de télédétection orbitale montrent que la roche peut être extraite d’une unité basaltique plus ancienne et éjectée vers le site d’atterrissage de Chang’E-5 », explique le géologue Honglei Lin de l’Institut de géologie et de géophysique de l’Académie chinoise des sciences.

“Ainsi, la teneur en eau inférieure du sol, par rapport à la teneur en eau plus élevée du fragment de roche, peut suggérer le dégazage du réservoir du manteau sous le site d’atterrissage de Chang’E-5.”

Cette interprétation est cohérente avec l’histoire du volcanisme extensif de l’Oceanus Procellarum. Cette histoire a été renforcée par l’analyse de l’échantillon Chang’E-5 renvoyé sur Terre, qui a révélé que la région était volcaniquement active bien plus longtemps que nous ne l’avions pensé auparavant.

À son tour, cela suggère que des dépôts volcaniques spécifiques pourraient être nécessaires au maintien de la vie humaine pour les bases lunaires à long terme à des latitudes plus basses, où les dépôts de glace sont moins susceptibles de se former.

De futures études sur la teneur en eau de la roche seront nécessaires pour déterminer si elle est constituée d’eau provenant de l’intérieur de la Lune, ont déclaré les chercheurs. Ils espèrent également que leurs résultats seront comparés à de futures études de l’échantillon renvoyé pour en savoir plus sur l’eau du régolithe lunaire.

“On ne sait toujours pas si notre eau détectée est de l’eau hydroxyle ou moléculaire”, écrivent-ils dans leur article.

“L’analyse de l’eau et d’autres contenus volatils ainsi que la spéciation de l’hydroxyle et de l’eau moléculaire des fragments lithiques de roches vésiculaires dans les échantillons retournés est justifiée dans les études futures.”

La recherche a été publiée dans Avancées scientifiques.

 
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