Breaking news

Qui peut utiliser le télescope spatial James Webb de la NASA ? Les astronomes luttent contre les préjugés

Qui peut utiliser le télescope spatial James Webb de la NASA ? Les astronomes luttent contre les préjugés
Qui peut utiliser le télescope spatial James Webb de la NASA ? Les astronomes luttent contre les préjugés

Les scientifiques qui finiront par scruter l’univers avec le puissant nouveau télescope spatial James Webb de la NASA seront les chanceux dont les propositions de recherche ont été soumises à un processus de sélection hautement compétitif.

Mais ceux qui n’ont pas réussi cette fois peuvent au moins savoir qu’ils ont eu une bonne chance, grâce aux leçons apprises d’un autre observatoire célèbre de la NASA.

Le processus de sélection de Webb a été soigneusement conçu pour réduire l’effet des biais ou préjugés inconscients, en forçant les décideurs à se concentrer sur le mérite scientifique d’une proposition plutôt que sur qui l’a soumise.

“Ils évaluent chacune de ces propositions. Ils les lisent. Ils ne savent pas qui les a écrites”, explique Heidi Hammel, scientifique interdisciplinaire au télescope spatial James Webb. “Ces propositions sont évaluées de manière doublement anonyme, de sorte que tout ce que vous pouvez voir est la science.”

Il s’agit d’une innovation récente dans la répartition du temps d’observation sur les télescopes spatiaux. Et c’est un changement qui n’est intervenu qu’après des années de travail acharné par des astronomes qui craignaient que tous ceux qui voulaient utiliser le télescope spatial Hubble ne reçoivent la même considération.

Un parti pris émerge quant à savoir qui gagne du temps au télescope

L’un de leurs premiers indices est venu lorsque Iain Neill Reid est allé à la recherche de signes d’un possible parti pris sexiste dans le taux d’acceptation des propositions de Hubble. Il est directeur scientifique adjoint du Space Telescope Science Institute, le centre des opérations scientifiques de Hubble et maintenant de Webb.

Ses résultats, publiés en 2014, sont surprenants. Les propositions dirigées par des femmes ont un taux d’acceptation inférieur à celui des propositions dirigées par des hommes. Cet écart est resté constant pendant plus d’une douzaine d’années, toute la période de temps qu’il a analysée.

“J’ai été surpris de voir à quel point c’était constant”, a déclaré Reid. « Il y a eu un effet systématique.

Pour essayer de résoudre ce problème, lui et ses collègues ont finalement développé le processus d’examen des propositions “à l’aveugle” qui est maintenant utilisé pour Hubble, Webb et les autres grands télescopes spatiaux de la NASA. Jusqu’à présent, les preuves suggèrent que cela contribue à uniformiser les règles du jeu – même si la mesure a été initialement opposée par une grande partie de la communauté astronomique.

Chargement…

Puisque tout télescope dans l’espace est une ressource rare et précieuse, la NASA veut consacrer son temps à la science la plus prometteuse. N’importe qui dans le monde peut soumettre une proposition pour savoir où pointer un télescope spatial, et il y a tellement de demandes que la majorité des idées doivent être rejetées.

Même avant le lancement du télescope spatial James Webb, par exemple, le premier appel à propositions a attiré 1 173 idées qui nécessiteraient 24 500 heures d’observation de pointe. Mais seulement 6 000 heures étaient disponibles.

“C’était une compétition acharnée. Nous avons rejeté les trois quarts de toutes les propositions acceptées, et nous prenons le quart le mieux classé”, a déclaré Jane Rigby, astrophysicienne au Goddard Space Flight Center de la NASA, qui est la scientifique du projet d’opérations pour le nouveau télescope.

Et même si Hubble a été lancé il y a plus de 30 ans, les astronomes réclament toujours de l’utiliser. Chaque année, ils soumettent 1 000 propositions ou plus.

« Seuls les 20 % supérieurs de ces propositions parviendront au télescope pour avoir du temps », a déclaré Reid.

Se concentrer sur la science, pas sur les scientifiques

Après son étude montrant un écart entre les sexes dans les taux d’acceptation des propositions de Hubble, Reid et ses collègues ont essayé différentes solutions. Premièrement, au lieu d’avoir le nom du scientifique principal sur la première page d’une proposition, ils ont essayé de le mettre sur la deuxième page. Ensuite, ils ont essayé d’utiliser simplement des initiales. Rien n’a fonctionné.

« Ensuite, nous sommes devenus raisonnables et nous avons dit : « Parlons en fait à des experts en sciences sociales », parce qu’ils peuvent comprendre cela mieux que nous”, a déclaré Reid.

Ils ont contacté Stefanie Johnson de l’Université du Colorado et son étudiante de l’époque, Jessica Kirk, maintenant à l’Université de Memphis. Le couple a participé aux réunions qui ont évalué et classé les propositions. Et ils ont remarqué que la plupart du temps, la discussion était centrée sur qui avait soumis la proposition, plutôt que sur des considérations scientifiques.

« Il pourrait y avoir une question à ce sujet, comme : « Oh, vous savez, cela semble vraiment bien, mais peuvent-ils réellement le faire ? »”, se souvient Johnson. “Souvent, il y a quelqu’un qui s’exprime dans la pièce et dit:” Je connais cette personne … ils le comprendront, parce que c’est ce qu’ils sont. “”

“Il y a cette évaluation non seulement de la science et de la recherche, mais des chercheurs”, ajoute Kirk.

Cela signifie que les astronomes déjà établis et bien connus ont une longueur d’avance supplémentaire.

“Ils obtenaient un laissez-passer”, dit Reid. “Ils avaient, à certains égards, une barre plus basse à surmonter que les scientifiques qui entraient dans le domaine complètement frais sans antécédents.”

Johnson et ses collègues ont recommandé de rendre le processus d’examen complètement aveugle et anonyme. Non seulement les comités d’évaluation ne verraient aucun nom, mais toutes les propositions devraient être rédigées d’une manière qui rendrait totalement impossible de savoir de qui venait la proposition.

Certains doutaient que ce nouveau système fonctionne

L’institut a interrogé la communauté astronomique pour voir ce qu’elle pensait de ce changement potentiel.

“Vous pouvez imaginer, la réaction instinctive était en fait assez polaire”, a déclaré Lou Strolger, chef adjoint de la division des instruments au Space Telescope Science Institute et président de son groupe de travail sur les propositions anonymes.

Il dit qu’environ la moitié de ceux qui ont répondu étaient en faveur de l’idée – et qu’il s’agissait généralement de femmes ou de personnes relativement jeunes.

« Ils pensaient que ce serait un bon moyen de le rendre non seulement plus juste, mais aussi d’encourager de nouvelles personnes à participer », dit-il.

Mais beaucoup d’astronomes avaient des objections.

“Ils allaient de” Cela bouleversera totalement la qualité de la science “à” Vous vous tromperez en donnant du temps à des gens qui ne savent pas ce qu’ils font “, toutes sortes de choses”, se souvient Strolger.

Pourtant, le directeur de l’institut a donné le feu vert et ils ont continué. En 2018, les astronomes ont effectué leur premier examen véritablement anonyme des propositions de Hubble. Priya Natarajan, astrophysicienne théorique à l’Université de Yale, était présente et a présidé le processus. Elle dit que parfois quelqu’un essayait de deviner qui avait soumis une proposition.

“Mais l’adhésion de la communauté était si énorme”, dit-elle, “qu’il y aurait d’autres personnes sur les panneaux qui diraient:” Oh non, non, allez, restons-en à la science. “”

“J’étais abasourdi”

Et s’en tenir à la science a eu un impact réel. Cette année-là, pour la toute première fois, le taux d’acceptation des propositions dirigées par des femmes était supérieur au taux d’acceptation des propositions dirigées par des hommes.. le différence entre les sexes avait renversé.

“J’étais abasourdi”, dit Natarajan. “Il y a eu un effet tout de suite.”

Et lorsque les membres des comités de sélection ont finalement été autorisés à voir qui avait soumis une proposition qu’ils venaient de juger digne d’un temps de télescope, Strolger dit qu’ils n’ont jamais objecté que la personne n’était pas à la hauteur, même s’ils ont souvent été surpris.

“Il y a eu beaucoup de “Oh, ce n’était pas du tout ce que je pensais que c’était” genre de réactions”, dit Strolger.

Les données des dernières années suggèrent que ce processus continue d’aider à combler l’écart entre les hommes et les femmes dans les taux d’acceptation des propositions Hubble, et il peut également avoir amélioré l’équité d’autres manières.

Il y a eu une augmentation spectaculaire des approbations pour les astronomes qui n’ont jamais utilisé Hubble auparavant, dit Strolger. “C’est passé d’une douzaine par an à 50 par an.”

De plus, les données de la première série de propositions pour Webb montrent des indices de résultats similaires, avec “un écart beaucoup plus étroit entre les taux d’acceptation des hommes et des femmes”, explique Strolger.

“Cela semble fonctionner, et cela semble fonctionner comme nous l’avions prévu.”

Quels autres biais pourraient affecter les utilisateurs de télescopes ?

Pourtant, tout anonymiser ne résout pas tous les problèmes pour s’assurer que tout le monde a un accès égal, dit Johnson, qui note que les préjugés inconscients peuvent affecter qui en astronomie obtient des avantages tels que des mentors et des opportunités d’emploi.

“Ce n’est pas parfait. Cela n’efface pas les préjugés systémiques et je ne connais pas l’impact de la double anonymisation en termes de création d’une plus grande équité raciale”, dit-elle. “Mais cela a semblé lever une partie des préjugés sexistes.”

Essayer de suivre les problèmes d’équité est compliqué par le fait que le Space Telescope Science Institute n’a historiquement pas recueilli d’informations démographiques sur ceux qui soumettent des propositions de recherche.

“En partie par la politique et en partie par la loi fédérale, nous ne sommes pas autorisés à collecter ces informations”, explique Strolger.

C’est pourquoi, lorsque Reid a mené sa première étude sur le genre et Hubble, le mieux qu’il pouvait faire était de faire des hypothèses sur le genre en fonction du nom du scientifique principal ou de sa connaissance des personnes dans le domaine.

Les chercheurs cherchent maintenant des moyens d’en savoir plus sur les auteurs, peut-être en permettant aux gens de soumettre volontairement ou anonymement des informations sur eux-mêmes à un tiers.

“Nous espérons qu’en fournissant des moyens d’accéder à davantage de données démographiques”, déclare Strolger, “nous pourrons commencer à voir où peuvent se trouver d’autres biais”.

Copyright 2022 NPR. Pour en savoir plus, visitez https://www.npr.org.
 
For Latest Updates Follow us on Google News
 

PREV Expliqué: Comment la Terre prévoit de faire face aux menaces d’impact d’astéroïdes
NEXT Des physiciens du MIT détectent d’étranges particules hybrides maintenues ensemble par une « colle » d’une intensité unique
----